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业界盼厘清疑团迎接「工业4.0」

智能科技兴起,为工业界带来两方面的挑战,就是如何定义和实践智能科技。最近在英国曼彻斯特举行的工业4.0峰会暨博览会提供了一些答案,但同时也提出了若干新问题。

照片: 企业都期望能驾驭「工业4.0」。
企业都期望能驾驭「工业4.0」。
照片: 企业都期望能驾驭「工业4.0」。
企业都期望能驾驭「工业4.0」。

虽然许多欧洲企业都渴望参与这场智能科技革命,但是「工业4.0」这个概念究竟意味着什么,人们仍有不少疑惑。在曼彻斯特举行的工业4.0峰会暨博览会(Industry 4.0 Summit & Expo )造就良机,让众多企业代表聚首一堂,探讨与智能科技有关的议题。

今届其中一家参展公司是1969年在德国成立的欧洲大型自动化企业IFM Electronic,这次参展主要是为了推广他们的IO-Link系统。据称,这是一个能独立运作的点对点通信系统,作用是把传感器和促动器连接到一个自动化系统。

该公司英国市场营销经理Jon Morris解释这个系统如何能够不经人手,自动发出订单。他说:「IO-Link让你从传感器获取更多信息。这些信息是构成『工业4.0』基础的大数据。这个系统适用于一般制造业,我们在这里展示它在食品生产过程中的应用情况。

「举例来说,如果制造商使用料斗制造食品,斗内的材料水平会逐渐下降,达到某一水平时便要添购材料。若使用IO-Link水平传感器,便不需要人员查看料斗的情况,决定是否定购材料,因为传感器能自动完成这项工作。换言之,在没有任何人为干预下,这个系统能自动定购材料。」

Morris表示,IFM实际上在6年前已经把IO-Link传感器纳入为产品的标准配备。他说:「假如你早已在工厂安装了一个IFM传感器,这意味着你可能已经拥有一个IO-Link传感器,只是你没有使用它而已。」

谈到很多人对「工业4.0」仍然不甚明了,IFM英国产品销售经理Tim Dodd表示:「过去两三年其实已有一些进展,但在这样的展览会上,仍然会有人来问我们如何开始他们的『工业4.0』旅程。我可以想像到,那些企业的高级管理人员在圆桌会议上说:『我们要迎接工业4.0了。工程经理,请你出去把工业4.0引进来。』然后,那些经理便来找我们问:『你能告诉我什么是工业4.0吗?』」

另一家参展的大型自动化公司是SMC Pneumatics (UK),这是日本总公司于1959年成立的英国子公司。SMC的独特产品是无线阀门歧管,最初是为汽车工厂自动化而开发的。营销经理Bob Hitner解释其应用方式:「这个产品有一个主无线控制单元,可以用来连接多达127个副缸,两者之间没有任何电线连接,非常适合应用于可能导致电线或电缆疲劳的机器人。没有线缆疲劳便可减少维护问题,停机时间缩短,生产力因而提高。目前没有其他公司提供类似的产品。」

与IFM Electronic一样,SMC Pneumatics也认为业内对「工业4.0」的热议属于自然发展,而不是一场激进的革命。Hitner说:「我们认为『工业4.0』只是关于智能科技而已。多年前我们已经开始使用智能组件,人们只是选择不从这些智能组件获取信息罢了。当客户问我:『我该如何开始工业4.0?』,我首先会这样回答:『你必须看看你已经拥有什么设备。』在大多数情况下,他们其实已经拥有可从中提取数据的设备。

照片: IFM Electronic的IO-Link连接系统。
IFM Electronic的IO-Link连接系统。
照片: IFM Electronic的IO-Link连接系统。
IFM Electronic的IO-Link连接系统。
照片:Brainboxes展示控制技术。
Brainboxes展示控制技术。
照片:Brainboxes展示控制技术。
Brainboxes展示控制技术。

「几年前,人们开始谈论智能机器和智能工厂。在美国,他们称之为『互联企业』(Connected Enterprise)。在德国,他们称之为『工业4.0』,德国政府投入大量资金在工业领域进行推广,『工业4.0』随之成为广被接受的用语。我们只视『工业4.0』为一个延续。我们一直都在宣传我们的产品是智能化的,可以用于智能机器,因此也可以用于智能工厂。『工业4.0』真的只是下一个阶段而已。」

鉴于不少人对智能科技和「工业4.0」理解不足,制造业巨擘西门子英国(Siemens UK)的行政总裁Jürgen Maier发起了一项针对英国制造业的调查。结果显示,英国在智能科技生产力方面落后于多个国家,这促使当局推出Made Smarter UK计划。这是一项为期两年,耗资2,000万英镑的试点计划,旨在协助英格兰西北部的中小企业迎接「工业4.0」。

Made Smarter UK对外关系及推广主管Jude Holmes表示,在这项计划下,西门子与众多中小企密切合作,并为他们提供免费的专业技术建议。她介绍具体做法和评估计划的成效:「我们协助了许多公司制定数字化转型策略,并提供了50%的配对资金,这些资金可用来购买软体或硬体,不论他们的业务需求是什么。他们还可以参与我们的实习计划,让我们能够支援那些可能缺乏内部专业技术的企业。」

Made Smarter UK计划自今年1月推出以来,已有约300家公司申请参与。该计划的顾问团队已经掌握了一些企业对「工业4.0」的看法。Holmes说:「一些顾问已经进驻企业,据他们汇报,有些人这样表示:『工业4.0对我来说没有任何意义,或许太高不可攀了。』当他们在工厂四处巡看时,会发现一些已经符合『工业4.0』标准的设备,只是人们没有察觉。

「因此,对我们来说,最大的挑战是如何绕过『工业4.0』的专门术语,说明其实不一定要购置大量昂贵的设备,相反只要采取简单的改变步骤,逐步改进便可以。我们要从能够提高增长潜力和竞争力两方面,向企业展示『工业4.0』的好处。对大多数公司来说,这是一个他们不能不走下去的旅程。」

一家似乎在「工业4.0」领域遥遥领先的参展公司是总部位于利物浦的Brainboxes。自1984年起,该公司已经设计和制造数据设备及输入输出(I/O)连接产品,并在美国设有办事处。今次前来曼彻斯特参展,是为了推广其新产品BB-400 NeuronEdge Controller。

该公司营销主管Emily Dixon认为,「工业4.0」完全不是新概念。她说:「过去35年来,我们一直在把物件与物件、机器与机器联系起来。然后是机器与电脑的联系,再后来是机器与互联网。到现在已是机器与云端的联系。但是,如果你想开始进入这个阶段,那么我告诉你,这仍然完全是关于人与人之间的联系,而不仅是流程与流程。而这是我们一直在做的事情。」

作为一个家族企业,Brainboxes最近稍微改变了策略。Dixon解释公司业务重点的转变:「我们一直都在制造自己的硬体,所以我们的业务倾向于从这个角度出发。然而,4年前,Luke Walsh接任成为我们的执行董事,他的背景和专业很大程度上是在软体方面。因此,我们现在要做的就是把信息科技软体的功能和熟悉性引入工业环境,容许用户在Pi(一种在设计时考虑到易于编程的英国制电脑)上进行开发和编程,然后在现场配置,而不会出现任何常见的麻烦。

「英国制造业向来相当保守,不愿接受改变。然而,当谈到『工业4.0』时,这里的人似乎真的感到很兴奋,并且非常好奇到底可以做些什么。」

照片: 工业4.0峰会暨博览会:业界人士探讨智能科技革命。
工业4.0峰会暨博览会:业界人士探讨智能科技革命。
照片: 工业4.0峰会暨博览会:业界人士探讨智能科技革命。
工业4.0峰会暨博览会:业界人士探讨智能科技革命。

工业4.0峰会暨博览会已于2019年4月10日至11日在英国曼彻斯特中央会展中心(Manchester Central)举行。

特约记者 Catherine Jones 曼彻斯特报道

资料提供 图片:香港贸发局经贸研究
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