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制造业回流美国 惠及自动化设备业与南部州份

美国某些制造业出现劳工短缺的现象,厂商须把生产活动转移到就业率较低的南部州份,或是迁进崭新的智能厂房,以智能系统取代一些难以招聘的熟练工人。

照片: 美国欢迎制造业回归之际,汽车装配也趋向自动化。
美国欢迎制造业回归之际,汽车装配也趋向自动化。
照片: 美国欢迎制造业回归之际,汽车装配也趋向自动化。
美国欢迎制造业回归之际,汽车装配也趋向自动化。

据出席美国芝加哥装配展(Assembly Show)的业内人士指出,美国某些制造业的劳动力短缺问题甚为严重。由于工厂老板很难找到足够的熟练工人来维持正常生产运作,所以他们要转向自动化和倚靠先进技术来填补人手不足的缺口。有些制造商则把生产线从美国东岸和中西部的传统工业基地迁往南部州份,希望在那里能聘请到工人。

事实上,在这个为期3天的展会,许多参展商都表示招聘工人十分困难,其中一家是总部设于新泽西、专门制造航空航天和军事用途零件的Fancort Industries。该公司的全国营业经理Bruce Clark举例说:「在阿拉巴马州的亨茨维尔,几乎没有失业这回事。那里有一家主要的合约制造商,经常请不到工人。就算给予40美元时薪的待遇,也找不到工人。」

招聘困难

总部位于威斯康辛的工程系统公司MWES的销售工程师Steve Phelps,也抱怨美国目前劳工短缺。他谈到问题的严重性:「现时失业率很低,你驾车时经常看到路旁的招聘告示。每个地方都请不到足够的工人。

「我认为制造商会因而把厂房迁往劳动力成本稍低一点的地区。你可以看到南部的制造业正在增长。似乎许多位于中西部偏北的传统重工业和汽车制造商,已开始把生产线扩展到东岸和南部。北卡罗莱纳、阿拉巴马和密西西比等地区的制造业开始增长,许多人都到这些地方开设工厂。」

自动设备

然而,并不是所有制造商都以迁厂来应对人手短缺问题。许多参展商强调,自动化设备可以排难解困。Phelps详细介绍了哪些工作特别适合自动化:「许多人投资购置自动化设备,主要是针对一些肮脏和尘土飞扬的工作环境,例如进行研磨和焊接的地方。

「我们也看到电子业有真正的增长。富士康(Foxconn)等许多企业正转移到美国进行生产。我们致力帮助这些公司实现自动化,因为他们有许多工序目前都依靠人手装配。」

展会上有许多人表示「离岸后回岸」的迹象有所增加,意思是曾经转移到成本较低的海外地方进行生产的制造商,现时又回到了美国。这固然为美国的工厂机器供应商创造了机会,但并非普遍现象。总部设于密歇根州的工程公司Motion Index Drives的营业工程师Robert Litner指出,向那些有意把生产带回北美洲的公司销售机器,可能是一个缓慢的过程。

他解释公司面对的问题:「许多回流美国的第一层和第二层供应商,他们的设备是来自海外。我们需要一点时间才能接触到那些工厂设施。这也取决于政府如何处理有关协议。许多协议要求厂商使用北美洲的设备,但这不一定可行。

照片: Flexlink的智能输送系统。
Flexlink的智能输送系统。
照片: Flexlink的智能输送系统。
Flexlink的智能输送系统。
照片: Motion Index Drives:协助回流美国的制造商。
Motion Index Drives:协助回流美国的制造商。
照片: Motion Index Drives:协助回流美国的制造商。
Motion Index Drives:协助回流美国的制造商。

「如果他们的规模像位于查塔努加市的大众汽车(Volkswagen)般,在工厂附近又有一个供应商园区,那么北美洲公司就很大机会获得工厂的整合和组件生意。」

订单排满

即使不少公司把设备从海外工厂迁回美国,但厂家对新设备的需求显然还有增长。会上许多供应商表示订单已经排满,交货时间也较长。

其中一个例子是总部位于印第安纳的自动机械公司YRG Robotics,该公司是Yamaha机器人在北美洲的总代理。YRG的现场销售自动化工程师Matt Roberts表示,该公司目前正努力跟上需求。他说:「我们最近遇到的最大障碍是Yamaha在采购制造机器人所需物料方面遇上困难。这个问题现已解决,我们又重回正轨,现时从日本直接运出的产品可在4个星期内交货。」

YRG在会上展示了一款为高速拾取与放置操作而设计的机器人,其售价远低于同类系统。Roberts概述其产品优点:「有些高速拾取与放置机器人非常昂贵,一台大约要6万至7万美元。虽然我们的机器人处理量只及那些系统的一半,但售价只是25,000美元,换言之,使用两台机器人一起工作,成本效益胜过那些昂贵系统。」

智能工厂

展会上许多参展商提供有助改善工厂表现的新机器,这些设备能提升速度或准确性。不过,有些公司则把重点放在「智能」系统,这些系统经改造后可以与现有设施结合,提高生产水平。其中一个例子是总部设于瑞典哥德堡的工业输送系统专门制造商Flexlink。

该公司营业经理Todd Buchanan强调,他们的产品能无缝地融入智能工厂中。他说:「我们开发了一个在线监控软件系统,这个系统能够连接所有设备,提供实时更新的生产情况。这样,它可以为每个生产站提供实时的生产量数据,让你识别瓶颈位置以及简化生产线。」

机器学习

总的来说,会上最有趣的展示环节也许是Process Champ的机器学习系统。该公司的总部位于密歇根,到芝加哥参展是为了推介在制造过程中使用机器学习的好处。Process Champ营业代表Chris Lutz介绍他们独特的业务性质:「我们就制造方式提供一个全新概念,基本上是把颠覆性技术引入装配过程中。

「任何制造过程都有一个特定的质量标准,例如典型的汽车质量标准是3个标准差(three-sigma)水平。基本上这是一个不稳定的过程,在这过程中,你总是在追逐数据,试图获得一个正常的质量。

「然而,我们实际上是使用视觉输入数据,在过程中作全面的评估。我们把这些数据放到我们的算法中,并根据我们得到的参数,简单地分析和确定什么是最佳配合。然后,我们把输出量发送到伺服电动机,以优化该部分的定位。由此产生的变化是非常明显的。」

照片: MWES的高科技机器人系统。
MWES的高科技机器人系统。
照片: MWES的高科技机器人系统。
MWES的高科技机器人系统。

美国芝加哥装配展于2018年10月23至25日在芝加哥唐纳德史提芬斯会议中心(Donald Stephens Convention Center)举行。大会汇聚318家参展商,吸引了超过9,000名参观者。

特约记者 James O’Donnell 芝加哥报道

资料提供 图片:香港贸发局经贸研究
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