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南非期望扭转经济逆势

2014年,南非长期存在的问题阻碍经济增长,并触发连串工业纷争,造成不少损害,对此该国政府能否解决?许多人认为,2015年是需要真正变革的一年。

照片:开普敦新年烟花盛放。
开普敦新年烟花盛放。
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开普敦新年烟花盛放。

2014年是南非相当严峻的一年,特别是该国商界更面对重重冲击。去年,南非经济增长率为1.4%,只及2014年1月时政府预测的一半。现时当地及国际分析家均强调,南非面临的主要挑战仍然是经济发展乏力,未能缓解失业和贫困问题。

南非财政部预测,2015年该国的经济增长率将在2.5%左右,但先决条件是不能发生像2014年那样打击经济的连串罢工事件。不过,这个数字可能过于乐观。2015年1月下旬,国际货币基金组织(IMF)将对南非GDP增长预测调低至2.1%,较2014年10月时的预测下降0.2个百分点。IMF表示,将预测调低反映了全球商品价格下跌的趋势,这种情况将压低南非主要矿产的出口总值。

不幸的是,自2014年起连串罢工事件带来严重后果,对南非铂金矿和制造业的影响长达数个月。除经济增长放缓外,罢工事件令人关注到政府无力或者不愿处理劳资纠纷问题,以及其与商界关系欠佳。南非相当依赖矿产资源的收入,而工业行动则严重削弱第一和第二产业的商业信心。该国政府随后受到批评,被指没有妥善处理劳动市场的混乱情况,以致该国一种主要商品停产5个月。

2014年南非经济的另一重大挫折是经营困难的国有电力公司Eskom未能持续向电网供电。这家企业一个发电站出现机械故障之后,于2014年底,全国各地均开始限制用电。进入2015年,南非面临电力供应危机,可能成为在该国营商的一大障碍。该国原定去年建成一个新的发电站,但现在要推迟到2015年6月才启用,在这个发电站开始运作前,电力短缺问题不会有所改善,势将持续全年,对商业和投资者信心难免造成不利影响。

另一方面,失业问题亦对社会经济产生影响。2014年第四季南非失业率为25.4%,虽较第三季轻微下降,但失业问题仍是非常严峻,现时15至24岁的青年失业率高踞全球第三位。据世界经济论坛《2014年全球风险报告》,这个年龄组别的南非人,目前50%以上处于失业状态。

政府债务对经济增长也产生进一步抑制作用。南非的经常账赤字庞大,对其信贷评级构成持续的风险。2014年,惠誉(Fitch)和标准普尔(Standard & Poor)等信贷评级机构均将南非降级,分析师预测,2015年内该国评级将进一步下调。

最后,公共部门过度开支,以及涉及公务员的多宗招标舞弊案件,也在2014年破坏了该国的形象和表现。监察专员(Public Protector)是负责调查有关国家机关和官员投诉的机构,2014年3月发表报告,认定总统祖马耗费2.46亿兰特(约2,100万美元)的纳税人金钱装修私宅。为此,政府表示将采取措施打击公共部门贪污,而财政部亦承诺削减多方面不必要的政府开支,特别是在公共采购领域。

至于利好因素,油价下跌开始拖低南非的通胀。经济师预测,2015年消费物价涨幅将低于5%,是政府的目标之内。油价下跌也有助降低企业的生产物料成本,并使利率保持不变。这种情况虽然值得欢迎,但很可能只是一个暂时喘息的机会。

总的来说,分析师警告,除非政府真正致力克服结构性问题,否则该国在2015年的表现难有机会较上年为佳。到目前为止,不少人认为祖马政府只会说,不会做。

典型例子之一是国家发展规划。这是政府就该国2030年前的社会经济发展所拟订的大纲,旨在提供一个平台以便建立一个快速增长及包容性的经济。可是,实现这些目标的实际行动却很少。国家发展规划会否只是一个规划,或者政府会否推行实质性变革,以解决关键的结构性问题,确保其成功?看来这是该国政府实现扩大就业、推动经济增长和促进社会平等等目标的唯一途径。

照片:财政部长恩兰拉内内。
财政部长恩兰拉内内。
照片:财政部长恩兰拉内内。
财政部长恩兰拉内内。
照片:贸易与工业部长罗布戴维斯。
贸易与工业部长罗布戴维斯。
照片:贸易与工业部长罗布戴维斯。
贸易与工业部长罗布戴维斯。

财政部长恩兰拉内内(Nhlanhla Nene)将于2月25日向国会发表预算案演说。投资者希望他届时提出一些现实的政策方案,例如更严格的财政控制以及限制不必要政府开支等。他们还希望内内推出有助经济增长和提振信心的措施,创造让投资者更放心及对企业更有利的环境。由于内内已承认需要有更好的基础设施以推动增长,许多人期待其预算案能为所需的基础设施网络升级作出足够的国家投资。

内内已承认该国面临不少挑战。他去年底说:「南非若要实现快速和包容性增长,就必须迅速行动,除去制约经济增长的因素。」

内内虽然有此看法,但他仍对南非的投资前景相当看好。今年1月,他说:「我们要对投资者说的是,南非对企业敞开大门。」他也承认,应该有更快的争议解决方法,并妥善控制长期存在的劳工问题,以提高劳动生产力。

不过,商界希望该国为他们提供更大的支持。毋庸置疑,南非公共与私营部门之间互不信任,而且不和在祖玛执政以来一直加剧,要妥善处理这个问题仍是一大挑战。

来自商界的批评者认为,政府应认识到,企业和投资者是重要的合作伙伴,而不是国家的敌人。这个看法多少源于过去非洲国民大会(ANC)的反种族隔离斗争。内内应该好好地解决这个问题,而他亦承认,政府与企业之间加强互动十分重要,认为此举对争取私营部门扩大投资实属必不可少。他表示:「增长的下一阶段将是发挥私营部门与政府之间的协同作用。未来两年甚具挑战性,南非应以解决其内部挑战作为重点。」

南非面临的另一项挑战显然是全球经济前景低迷。举例来说,中国是南非最大的贸易伙伴,其经济放缓对南非大有影响。在积极方面,中国和南非的国家元首于去年12月在北京会晤,签署贸易与投资的长期战略协议,并加强在经济及金砖国家相关事务上的合作。尽管双方签署这些协议,但在短期内,经济前景仍由市场主宰,而中国对原材料的需求呆滞,难免压低2015年南非矿业的收入。

与此同时,中国今年将继续在南非及非洲其他经济体物色投资良机,共同分享经济增长良性循环的成果。IMF曾预测,2015年非洲的经济增长平均可达5.75%,是全球增长第二快的地区。

尽管国内情势充满挑战,南非贸易与工业部部长罗布戴维斯(Rob Davies)依然看好南非的经济和投资前景。今年1月,在一年一度的达沃斯世界经济论坛前夕,戴维斯发表声明称,南非仍然是「一个有吸引力及可靠的投资目的地」。

他说:「南非与其他新兴市场依然不相伯仲,占有大部分非洲的新投资项目,资金主要来自美国和一些欧盟国家,而且来自中国及其他亚洲国家的也越来越多。」

戴维斯还指出,在一系列衡量各国营商方便度的指标中,南非的排名均有所提高。Global Financial Times杂志将南非评选为2013年和2014年非洲最佳的投资目的地。戴维斯认为:「南非将不断面对大量需要解决的社会和经济挑战。」

照片:南非石油出口将陷入不景?
南非石油出口将陷入不景?
照片:南非石油出口将陷入不景?
南非石油出口将陷入不景?

然而,其他人的看法并非如此正面,并预测事情在转好之前会变得更糟,当局需要证明2015年是一个转捩点。事实上,政府必须面对艰难的政策选择。

去年,在非洲人国民大会周年庆典上,总统祖马承诺推行激进的社会经济改革。他的发言却没有提及政府打算如何实现这一目标。今年1月,南非工商会会长Vusi Khumalo呼吁政府应刺激经济表现,并为企业创造更有利的环境,以回应评级机构和投资者的关注。

今年必须作出变革,这并非只是他个人看法。南非商界不少人认为,如果政府不正视严峻的现实,并采取与过去十分不同的做法,那么旧一套的制约将继续困扰经济,对商界及投资造成灾难性后果。

目前,政府坚称,他们致力为投资和增长创造有利环境。例如,内内很有信心,认为南非政府实际上已制订了必要的政策架构以扭转局面。也许戴维斯概括得最好,他说:「南非迫切需要的是开始创造条件,提高竞争力。」

特约记者 Mark Ronan 开普敦报道

资料提供 图片:香港贸发局经贸研究
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