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指尖飞轮热潮印证独立玩具零售商的存在意义

近年,英国独立玩具零售商和其他界别相比,承受的冲击显然较大。不过,要不是他们运作灵活、应变迅速,指尖飞轮或许便无法在英国掀起狂热。

照片: 指尖飞轮:有助舒缓压力,对独立玩具店店东尤其有效。
指尖飞轮:有助舒缓压力,对独立玩具店店东尤其有效。
照片: 指尖飞轮:有助舒缓压力,对独立玩具店店东尤其有效。
指尖飞轮:有助舒缓压力,对独立玩具店店东尤其有效。

最近数月,指尖飞轮热潮一直是玩具市场最热门的话题。虽然2017年第一季度尾英国零售业出现种种生意欠佳的消息,但在指尖飞轮掀起的狂热下,零售商亦不禁重拾欢颜。

除了生意欠佳外,英镑贬值亦令人忧虑价格上升及利润减少。不过,至少暂时来说,这些忧虑都被抛诸脑后。无可否认,经济问题最终会在今年稍后逐渐再受关注,但现在市场一片乐观,尤其是独立玩具零售商。始终,他们是这股指尖旋风的最大得益者。

很多时,独立零售商都无法和大型企业及亚马逊(Amazon)等网上巨擘竞争。因此,这次终于能占领主导位置,对独立零售商而言定是相当鼓舞。独立零售商能因时制宜,随机应变,所以当大型企业还在研究如何能从这股飞轮旋风取得最大益处时,他们已经早著先鞭。

的而且确,这次指尖飞轮热卖之余,亦凸显了一直以来独立零售商在英国玩具市场扮演的重要角色。很多人认为,独立零售商的贡献绝对不止他们在金钱上的价值。

平心而论,在现时的经济环境下,没有零售商能独善其身。乐购(Tesco) 因为近期的会计丑闻被罚巨款,正好反映即使是大型连锁店,压力亦相当沉重。不过,很明显,独立零售商还要应付各种各样的挑战,例如商业大街人流下跌、越来越多人网上购物、泊车问题、租金昂贵及商业税上升等,总之就是危机四伏。

此外,今时今日,消费者在旅游及消闲活动上的开支比重较购买消费品为大。同时,基本生活开支上升及汇率的巨大波动亦是必须考虑的因素。因此,对于很多英国的独立零售商来说,2017年可能是营运的转折点。

照片:彩虹橡筋:掀起一次相对平静的玩具热潮。
彩虹橡筋:掀起一次相对平静的玩具热潮。
照片:彩虹橡筋:掀起一次相对平静的玩具热潮。
彩虹橡筋:掀起一次相对平静的玩具热潮。

不过,很多人相信,为了玩具市场的发展着想,独立零售商必须有足够机会与同业竞争,即使无法让市场做到完全公平,亦应尽力而为。人们不应低估独立零售商的实力,整体来说,独立零售商承担的风险比大型企业大得多。

事实上,要是没有独立零售商的支持,很多新品牌根本连初试啼声的机会也没有,初创企业也一样。众所周知,大型企业素来都不愿冒险支持新供应商。

玩具市场如果过度依赖大型企业,当其中一家出现问题时,整个业界都会受到牵连。2008年,大型零售集团Woolworths倒闭,余波至今还令人记忆犹新。

同样地,百货零售商对玩具失去兴趣,腾出空间售卖一些他们认为利润较高的产品,亦不是完全没有可能的事,特别是圣诞节高峰期以外的时间。这样,他们便能赚得更多。相反地,玩具零售商是玩具业的常年支持者,怀有一腔热诚,不是利字当头的投机商人。

此外,值得留意的是,倘若独立零售商的数目继续下跌,大型企业的议价能力便会更大。现时,供应商和一些大型零售商谈判时,已面对重重困难。再想想,大型企业如果认为符合整体营商模式的话,还可以以极少利润(甚至低于成本)出售玩具。这样,其他玩具零售商的处境便十分为难。

指尖飞轮不但得到独立零售商快速推出市场,亦获Youtube及社交媒体大力推广,热潮加速传播,之前难得一见。过去,即使是最近期在英国市场兴起的潮流玩意彩虹橡筋 (loom bands),人们尚能掌握热潮在英国及爱尔兰的传播情况。不过,这次飞轮热潮传播之快可说是史无前例,同时也让独立零售商掌握极大优势,因为他们能轻易作出应变,速度更抛离大型企业。

以下例子可以说明消费需求如何庞大。一名独立零售商店东担心会在复活节周末出现缺货,于是致电多家供应商订货,最后终于找到一家60英里外的供应商能提供货品。店东马上驾车赶赴,全数购入供应商约1,000件存货。

店东认为新购入的存货至少应足够应付复活节周末。在复活节前夕 (周四) 中午12时,他分别在自己两间商店的货架上放置500件指尖飞轮,结果,当天下午2时便已售光,他因而赚了不少。

当然,不是每一家玩具供应商都售卖指尖飞轮,亦不是每一家零售商都这么精明,从一开始便投入指尖飞轮市场。基于玩具业的本质,人们现在已经讨论这股飞轮热潮能持续多久。不过,即使热潮减退,它带来的收入仍会继续存在。而且,热潮还有另一个好处。

一名独立零售商表示,过去数周多了很多新顾客,而且不少旧顾客也再度光顾,有些甚至已经多年没有来过。当指尖飞轮的销路饱和时,这些顾客便会渴求其他东西。届时,零售商亦会有足够的额外现金购入不同类型的玩具。

指尖飞轮热潮超乎想像,免不了带来混乱。中国的滚珠轴承严重短缺,加上重要部件成本上升,都让供应问题雪上加霜。不消一会便有消息传出,指一些较便宜的指尖飞轮是以生锈的滚珠轴承制造。同时,亚马逊的网站亦出现多篇顾客投诉,指一些低价货品只随意转了数次便已损坏。

无可避免地,很多运进英国的指尖飞轮并未经过测试,亦没有取得欧洲合格认证。正如人们所想,这些飞轮很多都流入供应链一些不起眼的角落,例如市场摊档,甚至「现购自运」(cash and carry) 式商店。

照片: 延续热潮:指尖飞轮在英国玩具店的位置最终会被甚么取代呢?
延续热潮:指尖飞轮在英国玩具店的位置最终会被甚么取代呢?
照片: 延续热潮:指尖飞轮在英国玩具店的位置最终会被甚么取代呢?
延续热潮:指尖飞轮在英国玩具店的位置最终会被甚么取代呢?

这样的发展其实也是意料中事。当市场出现这么突然及庞大的需求时,取巧的情况便会出现。工厂把合约外判,外判商又再外判,令产品品质极难控制。生产滚珠轴承的工厂趁机把存放多年的产品售光,生锈部件因而充斥市面。

再者,那些有注塑机的中国工厂,当然亦希望分一杯羹。然而,这些工厂很多只属次等或第三等,在这范畴亦欠缺经验。

除了安全问题外,一家主要零售商承认,他们不仅对大批飞轮进行安全检测(欧盟玩具安全标准及邻苯二甲酸酯),亦测试了转动时间。结果,有八成的飞轮因为未能通过测试遭到退回。不过,可以肯定的是,这些有问题的飞轮会随即供应给其他供应商或零售商,他们在检验产品质量方面未必同样仔细。

照片: Baulch:「特立独行的精神」。
Baulch:「特立独行的精神」。
照片: Baulch:「特立独行的精神」。
Baulch:「特立独行的精神」。

幸好,很多信誉良好的供应商都趁此机会提升产品规格。以往,当一个热潮兴起时,产品品质便会下降,供应商一家不如一家。不过,这次现象刚好相反,或许还有助延长热潮。

当然,现在大家都关注的是,这股热潮究竟能持续多久呢?当孩子们9月开学时,这个类别会演变及发展得怎样?抑或夏季学期结束(英国7月的最后一周)亦标志着这股热潮的自然周期告终?

 一如以往,不论我们怎样估计,都不会得出一个肯定的结论。不过无论如何,这股热潮已经令人留下深刻印象。今年上半年,玩具业须依靠价钱适中的收藏系列产品带动人流和销路。现在,飞轮旋风为业界打了一支强心针。

我们在分析近期这股席卷全球玩具市场的旋风之余,亦应为独立零售商多元化和独特的经营模式而欣喜。大型玩具零售商实在多的是,因此看到另一端那些特立独行的零售商也能尝到成功滋味,实在令人鼓舞。

英国及欧洲玩具业主要刊物《玩具世界》(Toy World) 出版人 John Baulch

资料提供 图片:香港贸发局经贸研究
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