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教育领域将为3D打印带来丰厚商机

3D打印技术已经发展成熟,并广获工业企业应用,而其原型设计制作功能更备受好评。这种科技料将在教育领域普及,会有更多教育院校使用3D打印机。

照片:3D打印为美国教育界注入新元素。
3D打印为美国教育界注入新元素。
照片:3D打印为美国教育界注入新元素。
3D打印为美国教育界注入新元素。

在工业原型设计制作上,采用3D打印技术日趋普及。大学及高等院校将是3D打印业下一个目标市场。3D打印会议暨博览会(Inside 3D Printing Conference and Expo)最近在纽约举行,众多印刷业者云集一堂,争相展示3D打印技术在教育方面的用途。

在3D打印机市场,专为业余爱好者、中小企及教育机构而设的产品竞争十分激烈,然而,不少生产商都在会上展出1,000美元以下甚至500美元以下的3D打印机,争夺生意。3D打印机的可靠程度不断提升,主因是机械日趋精密准确,而且使用更加可靠的「细丝」打印原料。不过,参与大会的业者认为,3D打印技术难与现时的批量生产竞争。

打印原料在研发上取得多项成果,为3D打印业开启新领域,其中对皮肤无害的弹性塑料,可供打印按客户需要订制的穿戴式产品。不过,打印金属或外科植入物原料的技术仍未面世,多项技术问题尚待解决。

不过,在教育界,3D打印机的应用渐趋普及,很多大学及高等院校纷纷在其核心课程加入3D打印理论及实践,引起业界注目。Toner Plastics以美国马萨诸塞州为基地,是一家3D打印原料供应商,首席营运主任Jack Warren称,工业客户群已经发展成熟,大学正好为3D打印带来丰厚商机。

Warren表示:「会上不少人告诉我,他们所就读的大专院校,安装了10部或15部3D打印机,有一家院校更安装了40部。把3D打印机引进大专院校,的确可以缔造庞大商机。」

3D打印机制造商Aleph Objects Incorporated以科罗拉多州为基地,其广告撰稿员Claudio Donndelinger亦发现,在教育界及其他公共领域,越来越多人购买3D打印机。他说:「越来越多行业使用3D打印,其中包括财富(Fortune)500强的公司以及美国太空总署。很多学校及图书馆亦引入3D打印技术。

「图书馆安装3D打印机是最令人意想不到的。现在,在这些图书馆,读者不仅可以借阅图书,也可以借用3D打印机。」

学校引进3D打印机并非美国独有。加州Robo3D是一家3D打印机制造商,其客户服务经理Jerry Grauman表示听闻中国政府亦为国内学校购入3D打印机。

「我亦认为,学校是美国下一个商机丰厚的3D打印机市场,主要原因是学校真的已开始接触及采用3D打印技术。」Jerry Grauman说。

整体而言,在今次3D打印会议暨博览会上,教育成为众人的焦点。事实上,众多教育机构的附属企业都有到场参展。

纽约州立大学创立的3D打印企业New Paltz便是其中之一。助理总监Kat Wilson指出,该公司是一家服务公司,为拥有预制档案的客户提供各种各样的工业用打印机。事实上,该公司可以为客户提供整套设计服务。    

照片:Cubibot展示入门级3D打印机。
Cubibot展示入门级3D打印机。
照片:Cubibot展示入门级3D打印机。
Cubibot展示入门级3D打印机。
照片:使用回收原料打印的单车零件。
使用回收原料打印的单车零件。
照片:使用回收原料打印的单车零件。
使用回收原料打印的单车零件。

虽然3D打印日趋普及,但Wilson指出,很多用家初次接触3D打印时都会有所误解,认为一夜之间便能够掌握3D打印技术,但现实却比想像更加复杂。

初次接触商用及工业用3D打印机的用户,也许只清楚本身的要求,却不知如何达到所需效果,至于日益扩大的业余爱好者,情况却刚好相反。率先购入3D打印机的私人用户,似乎对打印机的功能都了如指掌,但问题是不知要打印甚么。

考虑到上述问题,Robo3D出售打印机之余,亦提供自助打印套装。Grauman表示:「在第一批套装中,有一款可让用家自行制造无人机,包括组合无人机所需的部件,如电池、马达、控制器及电路板等,只有机身才须自行打印。

「对于首次有拥3D打印机的用户来说,这的确是一项入门计划,让他们迈出第一步,从中得到启发,以发掘3D打印技术的各种各样用途。」

多家参展商在会上展示入门级3D打印系统,以业余爱好者、学校及小型企业为对象,当中业余爱好者市场的规模与日俱增。加州Cubibot是一家3D打印机初创制造商,在会上首次展示旗下的入门级小型3D打印机。

Cubibot创办人Sina Noorazar谈及旗下打印机的优点时表示:「我们公司的打印机设有加热床,可以使用多种打印原料,如丙烯腈-丁二烯-苯乙烯树脂(ABS)、各类塑料、尼龙以及聚乳酸(PLA)。

「约90%的3D打印机不设加热床,以为还可使用丙烯腈-丁二烯-苯乙烯树脂为打印原料。不过,若不设加热床,只可以使用聚乳酸为打印原料。」

另一方面,马里兰州的M3D声称是全球主要的3D消费品打印机生产商。联合创办人Michael Armani说明该公司的策略时表示:「很多企业尝试开拓500美元以下打印机市场,最终都失败而回,原因是设计打印机时未有顾及可靠性,也未有制订点对点的生产计划。

「事实上,我们公司把各项零部件运到美国装配。虽然打印机在美国制造,但消费者仍然能够负担得起。」

Armani认为,可靠性是M3D打印机的主要优点。有客户到该公司摊位参观,并向他们说,于8个月前购入该公司的3D打印机,并每日24小时无休止打印。事实上,该公司的打印机可以多年持续不断运作。

打印机精确度仍然是业界面对的一大难题。3D打印机的性能不佳,往往未能达致预期效果,浪费数小时甚至数日的打印时间。用于工业设计及原型设计制作的3D打印机价格昂贵,精确度问题特别受关注。

German RepRap USA以佛罗里达州为基地,是德国制工业用3D打印机的经销商及翻新商,正着手解决打印机精确度的问题。区域总监Walter Puls称,德国产品在3D打印机领域享负盛名,旗下打印机的部件大多以铝制成,在这方面其他生产商望尘莫及。

「其他品牌的打印机仍有很多塑料或以3D打印的零件,精确度未能达致专业工程水平。」      

Puls认为,对从事原型设计制作及产品开发的工程公司而言,3D打印的好处在于减省时间。开发新版本产品时,使用传统技术往往需时数月,但采用3D打印机却只需数日。

照片:3D打印技术用途渐广。
3D打印技术用途渐广。
照片:3D打印技术用途渐广。
3D打印技术用途渐广。

3D打印会议暨博览会是全球规模最大的3D打印业盛会,于4月10至12日在纽约市Jacob K Javits会议中心举行,共有约70家公司参展,并有50名讲者在场发表演讲。

特约记者 James O’Donnell 纽约报道

资料提供 图片:香港贸发局经贸研究
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