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日本厂房朝着人机协作方向发展

机器人将拥有更多人类特征和能力,而新一代工人则凭借机器人技术在工场内提升工作能力。

照片: 人机合作,是否更得心应手?(Shutterstock.com)
人机合作,是否更得心应手?
照片: 人机合作,是否更得心应手?(Shutterstock.com)
人机合作,是否更得心应手?

名古屋电子设计、研发与制造技术展(Nepcon Nagoya)是日本一个大型电子展览会,最新一届举行时,吸引众多业界人士蜂拥而至,一睹未来一年的主要趋势,掌握自动化设备、机器人及智能技术等方面的最新发展。这项每年两度的展览盛事,于1月及9月分别在东京及日本中部最大城市名古屋举行。据这届名古屋电子展所见,自动化兴起之势广受注目,而先进传感器、智能连网及快速数据处理等相关技术在人手操作工序中的应用也日趋普及。事实上,科技日趋人性化,同时人类也日益借助机械以提升自身工作能力。

一如所料,许多参展商及参观者都对自动驾驶汽车甚感兴趣。不过,自动驾驶汽车的发展依然要克服重重困难,而很多参展商只在会上展出相关概念或仅属开发阶段的产品。东京人工智能初创公司Ascent Robotics的展品也不例外。

Ascent Robotics设计的人工智能系统,可以为自动驾驶汽车绘制地图并把地图资料实时本地化,其策略兼营销主任Rika Nakazawa解释个中原因:「系统有能力分析实时数据,在尚未提供高解像度地图的地方使用。」

在实际应用层面上,多家参展商展示已经推出市场发售的机器人。许多新型号机器人都以小型企业为销售对象,而非向来使用机器人的大型工厂,个中原因,可能是这些新型号机器人现在都能执行很多常规工作,而且具有成本效益,但数年前使用机器人进行这些工作的成本却太高昂。

举例来说,以丹麦欧登西为总部的优傲(Universal Robots)展示一系列适合于多种工作环境使用的机器人。该公司的业务发展经理Nobutaka Mizuno说明这些机器人的特色:「Cobot是本公司出品的协作机器人,适合于各行各业使用。在日本,我们以中小企业为主要对象,原因之一是这款机器人毋须安装保护屏或其他基础设施,只须连接标准电源便可使用。Cobot可以用于制造及组装工序,也可在实验室使用,大多数企业用户都可在两年内回本。」

以大阪为总部的机器及零件制造商拓自达(Tatsuta Co)今年特别展出一系列可以灵活改装的机器人附件,令人更清楚明白为什么机器人将在工场内获广泛使用。这些附件可让机器人拿起各种物件,包括盒子、罐子及食品。

照片: Cobot能轻松提动大小物品。
Cobot能轻松提动大小物品。
照片: Cobot能轻松提动大小物品。
Cobot能轻松提动大小物品。
照片: 景旺电子的印刷电路板:中国制品赢得日本业者信任。
景旺电子的印刷电路板:中国制品赢得日本业者信任。
照片: 景旺电子的印刷电路板:中国制品赢得日本业者信任。
景旺电子的印刷电路板:中国制品赢得日本业者信任。

拓自达的营业代表Asami Seiwa在会上示范介绍机械臂如何利用砫胶附件捡起一袋米:「这款附件通过抽吸空气以抓紧袋子,动作清脆俐落,可以用于药物或食品加工业。」

该机械臂附件使用多种物料制造,包括海绵、砫树脂、聚氨脂及含铁颗粒的合成橡胶(NBR)。NBR可让传感器精确监测,易于侦察任何裂缝。虽然机械臂附件的结构精密,但价格依然非常实惠,由15至70美元不等。

上述附件令机器人能像人类般捉紧不同物品。另一边厢,会上也有一些产品可令厂房员工更直接地成为自动化程序的一环。Hagiwara Solutions是一家以名古屋为总部的快闪储存装置制造商,今年展出多款用来直接向员工发送数据的工具,包括提供同步指示的耳机,以及一款高科技护目镜,其镜片能显示小型图表及其他所需资料。

该款护目镜每副售价250美元,而耳机则略较便宜。Hagiwara Solutions产品应用工程师Noriaki Suzuki谈到两者的用处:「这些产品可为员工提供资料,让他们知道到哪里寻找物品、打开机器哪个部分、应留意什么,以及如何更换某些东西等。它们基本上是通信工具,用来使整个工作流程更为顺利。」

Sanyo Machine Works是名古屋一家专业自动化技术公司,在会上展出一款可感应自身所受压力的扳手,在使用不当时会向操作员发出提示。新产品总监Yuki Takeda谈到其卖点:「这款扳手会在负荷过重时发出提示,避免导致损伤及破坏。」

Takeda及Suzuki都不约而同地强调,旗下设备有助实现中央管理以及针对员工效率进行码表时间研究,借此找出可提升生产力的领域。不过,这些产品显然并非人人欢迎。事实上,一些迹象已清楚显示,很多工人权益团体都正密切注视有关发展。

另外,从今届展览来看,自动化技术还可防止工人与管理人员之间的争拗升级。WingArc是一家以东京为总部的数据管理公司。他们深信,旗下的自动化系统Motion Board能把厂房员工之间的摩擦减至最低。

WingArc制造领域解决方案主任Ryohei Tamura阐述系统背后的思维:「这款系统基本上以物联网为基础。我们采用大量小型感应器,确保可迅速侦测任何问题,所需的调查工作极少。就这一点而言,我们对工厂员工互动情况的了解发挥了重大作用,有助我们设计这个系统。

「一般来说,维修人员,也就是一些技术专家,都不喜欢管理人员向他们指派工作。Motion Board可充当维修人员直接互动的对象,从而大幅减少管理人员在这方面的角色,把两者出现摩擦的机会降至最低。当出现问题时,工场员工可直接前往相关机器,查阅先前的意见纪录以及过往问题的详情,然后输入最新的跟进情况。整个过程中,工厂经理完全不用参与。」

目前,由于Motion Board是根据日本工厂的文化环境度身设计,所以仅在本土市场供应。不过,这个情况快将改变。Tamura表示,WingArc多家日本客户已计划于今年稍后时间为国外生产设施安装该系统。

就科技领域的展览而言,技术发展很自然是最大焦点。同时,这类展览也反映,在技术不断演进的过程中,国际之间也无可避免越来越互相紧扣。今届展览,总部设于深圳的印刷电路板制造商景旺电子首度参展,希望把握机遇,满足日本科技行业急速发展所带来的需求。

景旺电子发言人Kent Wang谈到市场近年的转变:「我们为欧洲多个市场供应产品,10多年来成绩一直都很理想。不过,中国的印刷电路板制造商向来无法在日本市场立足,情况到3、4年前才好转。

「很庆幸,现在一切都不同了,主要因为中国制造的印刷电路板质量改善,所采用的技术水平也进步了许多。这两大因素让内地的印刷电路板供应商得以打入日本市场。」

照片: 名古屋电子展每年举行两次,展出各种高科技设备。
名古屋电子展每年举行两次,展出各种高科技设备。
照片: 名古屋电子展每年举行两次,展出各种高科技设备。
名古屋电子展每年举行两次,展出各种高科技设备。

名古屋电子设计、研发与制造技术展2019已于去年9月18至20日在名古屋市国际展示场举行。

特约记者  Marius Gombrich  名古屋报道

资料提供 图片:香港贸发局经贸研究
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