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物联网发展成熟 新应用方案涌现

物联网在高科技领域冒起已经数年,但似乎要到最近才融入主流。消费者和企业现已醒觉物联网带来的好处,以及无限的发展潜力。

照片:物联网:智能设备互连互通终于融入日常生活? (Shutterstock.com)
物联网:智能设备互连互通终于融入日常生活?
照片:物联网:智能设备互连互通终于融入日常生活? (Shutterstock.com)
物联网:智能设备互连互通终于融入日常生活?

今年的物联网技术全球博览会(IoT Tech Expo Global)为大众提供良机,一窥「物联网」日新月异的发展。物联网即「Internet of Things」,简称IoT,指智能设备之间的互连互通。最广为人知的应用例子,也许是智能冰箱在侦测到牛奶存量不足或变质时,会自行上网订购新鲜牛奶。现在,其他应用方式也不断涌现。

其实,业内人士已多次预测物联网时代即将来临。消费者的取态不是困惑不解,就是冷眼旁观。

在发达国家,智能设备早已悄然渗透许多家庭和企业,不过要到周边环境和用家都追上科技发展的步伐时,这些设备的潜在实力才得以充分发挥。今年,这场期待已久的变革似乎终于来临。

物联网技术全球博览会最近在伦敦举行,总部位于英国的Canonical是最瞩目的参展商之一。Canonical是Ubuntu Linux操作系统的开发商,其设备营销主管Thibaut Rouffineau强调,Ubuntu的采用率正在上升,他表示:「Ubuntu是最受欢迎的桌面操作系统之一,现时排名第三,同时也被广泛应用于云端储存应用程式中,亚马逊(Amazon)有70%的网上服务须依靠该系统。

「很多人不知道的是,我们在零售领域亦占很大份额。目前,约40%的户外数字招牌也是使用Ubuntu系统。」

Canonical为了保持业界领先地位,近期投入巨资进行研发。Rouffineau说:「我们现在要传达的信息是,物联网能在使用点提供更多智能服务。如果你正在使用数字招牌并已安装摄像机,便会知道有多少人见过这个招牌。

「我们曾经出席一项在纽约举行的零售业活动,当时这个概念是热门话题。有零售商称:『我们需要数字招牌和物联网协同作业,从而提供全新水平的服务,更好地了解我们的客户』。」

在今届博览会,Canonical致力推广Ubuntu Core,即Ubuntu标准操作系统的新版本。新版本由通用套件Linux软件包Snaps驱动,Snaps可以让用户自行调整设定以满足个人需求。

Rouffineau解释产品升级的因由:「过去两年,我们一直在询问客户在运行实质物联网时遇上甚么困难。总的来说,大部分受访者提到两个问题,就是保安和软件管理。

「不久以前,人们会索性为物联网设置防火墙,拒绝更新软件。现在,用户希望在软件运用上更加灵活。这正是Ubuntu Core面世的原因。

「以前,系统管理员要花上约莫1小时来安装这类软件。假如使用Snaps应用程式商店系统,大约两分钟即可安装整套软件。」

另一家重要参展商是总部位于哥本哈根的科技龙头Delta。Delta在电子芯片制造方面拥有25年的丰富经验,现已把业务范围扩大至物联网传感器节点生产。传感器节点是允许设备储存和传输数据的系统。Delta销售与市场推广副总裁Gert Jørgensen解释了转移业务重心的原因:「如果我们可以向非电子企业推介传感器,相信我们的业务会暴增。例如,汽车业可以使用传感器测试轮胎压力。

「同样地,传感器在医疗应用领域也大有作为。穿戴式设备可以用来监测病人的生命体征,医生可由此预测心脏病发作的可能性并相应采取行动。又或者,医生可以把传感器插入石膏,以便在手术期间测量患者的体温和心率。基本上,这正是物联网的功能所在,就是加入电子装置,使任何产品变得智能化。」

照片:物联网技术全球博览会2017:出席人数增加66%。
物联网技术全球博览会2017:出席人数增加66%。
照片:物联网技术全球博览会2017:出席人数增加66%。
物联网技术全球博览会2017:出席人数增加66%。
照片:Chirp开发音频互联系统。
Chirp开发音频互联系统。
照片:Chirp开发音频互联系统。
Chirp开发音频互联系统。

谈到物联网的广泛用途,Jørgensen详细介绍了物联网如何改变一盏普通LED灯的功能。他说:「在LED灯加上传感器后,可以检测到物体的移动情况,同时监控任何房间的环境温度和亮度。你还可以实现远程控制,因应自然光的全日变化,逐盏灯调节亮度。

「如果LED灯是安装在超市货架上,你便可以借助传感器去监察有多少顾客前往某个货品区购物。这盏灯已经远不只是LED灯,实际上已经成为数据采集枢纽。这当中存在巨大机遇,市场潜力庞大。」

Delta除了致力开发传感器外,还是物联网支付应用的专家。Delta已成为自动收费桥梁技术的市场领导者之一,在会上展示相关产品,介绍一系列以运动信息为基础的光学传感器节点。

谈到这个领域的优先工作项目时,Jørgensen表示:「我们的任务之一是用光学传感器代替所有机械传感器。机械传感器十分昂贵,安装困难,光学传感器则成本较低,也较易安装。

「我们对符合NFC标准的无线射频识别(RFID)接口技术十分有信心。目前,市场上有蓝牙、Wi-Fi等诸多无线网桥,但它们都有耗电量惊人的问题。借助无线射频识别接口技术,你可以使用不需要电池的传感器节点,它基本上是一个不耗电的无线网桥。」

不少数据分析领域的专门企业也出席了今年的展会。总部位于宾夕法尼亚州的Qlik是市场上其中一家领先企业,声称通过25个国际网点为全球超过40,000名客户提供服务。

解决方案开发代表Carl Rushworth解释公司的方针:「实际上,我们是协助企业把不同的数据源连接起来。这样,他们便可以取用整套数据,加以分析后制作所需报告。如果客户想更深入地了解数据的涵义,我们也可以助一臂之力。」

至于惹人争议的数据储存问题,即云端储存抑或在地储存,Qlik倾向于采用混合方式。Rushworth说:「某些情况下,客户显然希望云端储存数据;同时,亦有一些客户希望自行管理部分数据,特别是性质敏感或关乎财务的资料。不过,我认为云端储存数据是未来发展趋势。」

有些规模较小的公司介绍创新的物联网解决方案,Chirp是其中一家。Chirp是英国伦敦大学学院附属企业,由声音和通信领域的专家团队运营,致力提供前瞻性方案以解决数据传输问题。

Chirp科学总监Daniel Jones介绍了公司的专有系统,他说:「这本质上是一种可以让用户通过音频传输数据,在音调中嵌入信息的技术。因此,它可以切实取代蓝牙和Wi-Fi。

「到目前为止,我们是物联网领域内唯一利用音频作为联网工具的企业。我们认为这是一项强大的配套技术,在填补空缺方面十分有效,在蓝牙和Wi-Fi 等射频技术成本可能太高,或者与传统设备难以兼容的环境中,它特别能够发挥功用。

「在医疗设施、发电厂和部分工厂等环境中,射频可能受限或禁用。然而,声学基本上不受这类规定约束,可以在现有媒体上播放。

「例如,如果要重新设置一家全面使用机械人作业的工厂,或者变更机房配置,用户可以通过扩音系统播放音频。你也可以通过无线电播放,甚至以黑胶唱片的形式播放亦可。

「目前,我们正在和数家有合作潜力的中国内地和香港公司洽谈。当地企业显然深感兴趣,主要是因为物联网业务在亚洲增长得很快。」

照片:物联网业界尖子在伦敦聚首一堂。
物联网业界尖子在伦敦聚首一堂。
照片:物联网业界尖子在伦敦聚首一堂。
物联网业界尖子在伦敦聚首一堂。

物联网技术全球博览会于2017年1月23日至24日在伦敦奥林匹亚展览中心举行,吸引来自66个国家共5,000多人参观,人数较2016年的3,000名显著上升。

特约记者 Catherine Jones 伦敦报道

资料提供 图片:香港贸发局经贸研究
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