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玩具反斗城余波未过 英国玩具业又现新威胁

在英国,玩具反斗城(Toys R Us)早前倒闭,影响还未完全浮现,近日两家连锁超市巨擘森宝利(Sainsbury’s)及阿斯达(Asda)又宣布计划合并,为当地玩具业再添阴霾。

照片: 英国玩具业刚送别玩具反斗城,马上又再被恐惧笼罩。 (相片提供: Shutterstock.com_Heather Shimmin)
英国玩具业刚送别玩具反斗城,马上又再被恐惧笼罩。
照片: 英国玩具业刚送别玩具反斗城,马上又再被恐惧笼罩。 (相片提供: Shutterstock.com_Heather Shimmin)
英国玩具业刚送别玩具反斗城,马上又再被恐惧笼罩。

全球零售市场目前受多项因素冲击,表现波动不稳,玩具业也和广大零售业务一样随时面对危机。过去6个月,玩具反斗城的下场一直是全球各大媒体的报道焦点。不过,对世界各地众多玩具供应商而言,很多最近发生的事件同样足以造成翻天覆地的变化。

一般而言,这些事件都会先影响个别国家市场,再引发涟漪效应,波及全球。可惜天意弄人,英国很多玩具公司还未从玩具反斗城倒闭的噩耗复元过来,另一市场巨变偏偏又接踵而至。今年4月底,英国第二及第三大连锁超市森宝利及阿斯达宣布计划合并,虽然该国反垄断机关竞争和市场管理局(Competition and Markets Authority)可能会出手干预,但有关交易如果最终成事,两家巨擘便会组成英国最大连锁超市,合计收益超过500亿英镑。

值得留意的是,森宝利在2016年已把英国最大玩具零售商爱顾(Argos)收归旗下。因此,随着合并交易完成,英国将出现一个实力极其雄厚的零售集团,影响力远远突破食品杂货市场,覆盖众多领域。目前,爱顾已是当地数一数二的网上零售商,透过网站、移动渠道、859家门市及电话购物服务,售卖超过60,000款产品。该公司不仅是英国玩具零售业龙头,在家居用品及电子产品市场也同样称冠。

爱顾网上平台Argos.co.uk是英国浏览量第三高的网站,每年点击次数达10亿。整体而言,该公司逾半营业额源自网上平台,每年门市的顾客交易约1.2亿宗。现时,森宝利及阿斯达门市每周共吸引数百万人流。日后,爱顾也可借助两家公司的商店拓展传统零售市场,增长潜力极大。

合并新闻传出后,森宝利及阿斯达发表联合声明,谈到这次交易背后的一些理念:「近年,消费者的购物习惯时刻在变,除讲求价钱实惠外,也希望购物时选择更多、更加方便。零售业也因此经历迅速、重大的变化,超市、百货店及服装市场的竞争也日趋激烈。

「我们相信,森宝利及阿斯达合并后,实力定将更加雄厚,也可更有效应付各种挑战。日后,新公司将拥有更多资源搜罗各种优质实惠的产品,为顾客提供五花八门的选择,同时也会投资不同技术,打造更方便快捷的购物体验。」

虽然这次交易名义上是合并,但森宝利可谓担当主导角色。这次合并中,阿斯达的估值约为73亿英镑,项目完成后,其母公司沃尔玛(Walmart)可获新公司42%股权及现金29.75亿英镑。

自宣布合并后,森宝利及阿斯达也作出种种意料之内的公关承诺,例如商品更便宜、不会裁员、无计划关闭门市等。不过,这次交易究竟有多大机会落实呢?对英国及全球玩具业又会带来什么影响?

下文将简述有关这次合并的主要问题,同时探讨消息公布后外界的种种假设,找出哪些只是不切实际的遐想,用来掩饰真正影响各界的重大忧虑。

竞争和市场管理局有多大机会阻止合并?

目前,竞争和市场管理局据指正审视交易。不过,该局一向予人纸老虎的感觉,这次多半也会批准交易,然后加插一些意义不大的限制条款,试图安抚各界。

照片: 森宝利期望透过合并,进一步提升实力。
森宝利期望透过合并,进一步提升实力。
照片: 森宝利期望透过合并,进一步提升实力。
森宝利期望透过合并,进一步提升实力。
照片:阿斯达目前估值为73亿英镑。
阿斯达目前估值为73亿英镑。
P照片:阿斯达目前估值为73亿英镑。
阿斯达目前估值为73亿英镑。

两家零售商的文化有多吻合?

事实上,森宝利及阿斯达的共通点可能远超外界预期。森宝利行政总裁Mike Coupe先前效力阿斯达,而阿斯达行政总裁Roger Burnley恰巧也曾在森宝利任职,两人的相似背景无疑会在合并过程中发挥一定作用。不过,值得注意的是,森宝利一向不喜欢开设大型门市,认为风险太高,但阿斯达却较崇尚这种商店模式。这项分歧将如何解决,目前仍有待观察。

如果交易成事,森宝利会否加快进军美国市场的步伐?

虽然我们不能排除这个可能,但机会实在不大。这次沃尔玛愿意洽商交易,一大原因正是不希望再直接运营欧洲业务,而阿斯达已是他们在欧洲的最后资产。其实,根据一些传闻,沃尔玛至少两年前已开始为阿斯达物色买家。阿斯达在英国的规模看来相当庞大,可是相比起来,他们的英国门市总数还不及沃尔玛在德州的分店多。

沃尔玛总营业额达5,000亿美元,但当中国际业务的收益连四分之一都不到,只有1,180亿美元。何况欧洲零售市场僧多粥少,表现乏善可陈,该公司也自然把目光转到日趋蓬勃的中国和印度市场。

另外,沃尔玛运营总监Judith McKenna今年1月才接手国际业务,至今不到5个月。按目前情况来看,她已认定发展欧洲市场的最佳策略并非独自运营,而是物色合作伙伴,手持少数股份退居二线。

沃尔玛为何要出售阿斯达?

沃尔玛在1999年收购阿斯达。当时,后者是英国第三大连锁超市,拥有229家门市,逾78,000名员工,年度营业额超过80亿英镑。事隔19年,阿斯达现在拥有584家门市,聘用超过146,000名员工,年度营业额超过220亿英镑。

从这些数据来看,阿斯达的规模大有增长。可是实际上,他们的业务发展始终没有重大突破,多年来也只能紧守第三大连锁超市的地位。这次交易,阿斯达的估值为73亿英镑,和沃尔玛19年前的收购价相比,也仅仅多了5.84亿英镑。

同样,1999年,阿斯达的运营利润为4.36亿英镑,去年未计及通胀的利润则为7.2亿英镑。考虑到过去19年来,公司无论门市数目或员工人数均多出近倍,这样的业绩实在说不过去。因此,总括来说,在沃尔玛管理下,阿斯达的发展可谓令人大失所望。

合并会导致门市结业或裁员吗?

虽然森宝利及阿斯达在初步公告表示无计划关闭门市,但这只是例行说法,而竞争和市场管理局也极有可能要求他们结束部分现有商店,作为批准合并的先决条件。以往,当局会视乎合并公司在交易完成后,旗下有多少家门市之间的距离为5至15分钟车程内,再决定是否需要关闭门市。现时,阿斯达的630家门市中,有526家和森宝利门市相距不到5英里,76家则位于相同的邮政编码区内。

虽然一些报道指阿斯达以北英格兰为主要市场,而森宝利则主攻南部及东南部地区,但实际上两者的业务区域有很大重叠,足以令当局要求削减门市数目。

照片: John Baulch:英国监管当局或会要森宝利及阿斯达关闭部分门市,作为批准合并的条件。
John Baulch:英国监管当局或会要森宝利及阿斯达关闭部分门市,作为批准合并的条件。
照片: John Baulch:英国监管当局或会要森宝利及阿斯达关闭部分门市,作为批准合并的条件。
John Baulch:英国监管当局或会要森宝利及阿斯达关闭部分门市,作为批准合并的条件。
除了前线员工外,高级管理层会被裁减吗?

自森宝利收购爱顾以来,两家公司的管理层经常巧言美化各项人事变动,有时说为了贯彻务实作风,有时则为了提升效率、节省资源。目前,两者的融合过程仍然十分漫长,但不少职位已难逃厄运。这次合并后,阿斯达的采购及行政团队也会成为管理层一份子,恐怕将掀起新一轮人事波澜。

这次合并对玩具业现存供应商及有意入行者而言有什么重要机遇?日后又要面对什么挑战?

现时,英国绝大部分玩具供应商都认为,爱顾及森宝利的玩具产品业务较阿斯达优胜得多。这次合并潜在好处之一,是可大大提升阿斯达在玩具市场的实力。另外,阿斯达门市也可能成为爱顾的取货点,这种安排无疑会令爱顾供应商的生意更为畅旺。

挑战方面,随着森宝利及阿斯达合并,新公司既然可带动供应商的销情,在商讨合作细节时自然也会要求更优厚的条款及较高分账。另外,假如一家玩具公司现时同时在森宝利、阿斯达及爱顾售卖产品,当合并完成后,新公司便会完全知悉其与3个平台的合作条件。他们日后会以3份合作协议的平衡点为依归吗?还是会要求以对他们最有利的条件为准?相信答案也可想而知。

英国玩具业主要刊物《玩具世界》(Toy World)出版人 John Baulch

资料提供 图片:香港贸发局经贸研究
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