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环保技术臻于成熟及创新产品无以为继令业界表现失色

照片:持续不休的争论:环保业是否已泄气?
持续不休的争论:环保业是否已泄气?

今年的可持续生活展览会(Sustainability Live)虽然在创新方面明显比以往逊色,但是商界顾客的兴趣和预算却有所增加。不少公司对经济前景的信心逐渐增强,而环保技术亦日臻成熟,加上政府法例、能源价格和企业「漂绿」(夸大产品环保特色以建立环保形象的手法)这三重冲击,因此他们有意大举投资于节能活动。

尽管如此,一些公司依然认为,各国政府在推动环保行业发展方面仍未适当地扮演积极主动的角色。ENER-G Combined Power 是一家以英国为基地的热电联产机组制造公司,其市务经理 Clare Burns表示:「政府法例以及燃气和电力价格对我们的市场有莫大影响。若要节省可观的金额,燃气价格必须比电价便宜3倍。目前,整个欧洲的情况普遍如此。」

「国家也必须支持相关技术。例如豁免征税,又或者,如果有足够拨款,可以提供其他优惠以推动这些技术发展。」

「虽然企业并非缺乏资金,但是一提到投资,便十分小心谨慎。然而,如果有政府支持,例如政府表明:『这是卓越的技术,我们对它深信不疑。』那么,大家在这方面花钱便会乐意得多了。」

「不过,我们其实颇为脆弱。很简单,政府只须增加燃气税和削减电费,一夜之间,燃气就会变得昂贵而电费就会显得便宜。我们就完全没有市场了。」

在可持续领域方面,政府措施无疑是最强大的推动力,并且已培养了好几个独特的行业。其中一个最贴切的例子是量度能源使用量的「智能」电表。德国公司Tadiran Batteries便专门生产最适合燃气表和水表使用的高效长寿电池。

该公司的营业经理Gary Allan不讳言政府法例对行业发展帮助极大。他说:「是政府在推动行业发展,不是公用事业公司本身。他们只是被迫遵从欧盟指令才采用智能电表。」

「理论上,智能电表应该会提高消费者对使用量的关注。对公用事业公司来说,也有明显的好处。举例来说,如果用户不清缴账单,他们可以遥距关掉供应。」

除了政府指令外,不少人也注意到,在股东之间出现了一种类似民间运动的浪潮,促使很多企业形成新的环保触觉。Ecolighting是一家以英国为基地的环保照明公司,其董事 Steve Gardner 指出:「我们发觉,规模较大的上市公司较愿意在环保方面花额外的金钱,尤其是投资在新科技上,因为股东会要求公司达到某些关键绩效指标。中小企一般会选择最便宜的方法,上市公司现在则会多作考虑。他们远比中小企着重物色表现较佳的技术。」

刺激业界发展的第三个元素则源于顾客本身。来自英国南部的Airius Europe 是一家提供热能再分配系统的公司,其营业总监 Mark Waterhouse发现,顾客对环保的态度出现了明显的改变。他说:「几年前,我们开始不再参加贸易展览,因为每天最多只有大约5个潜在销售机会,那还算幸运的了,有时情况可能更惨淡。那时,大家对可持续发展并不是真的有兴趣,只是说说罢了。」

「不过,现在,心态已经彻底改变。人们的环保意识大大增强,想为环保做一点事,甚至觉得必须为环保出一分力。法例固然能促使大家做有利环保的事,但客户也有助推动这个趋势。客户的态度十分清晰肯定,如果产品不包含可持续元素,就不会购买。」

消费力在种种原因推动下正在趋升,可是真正的创新活动却似乎有减少之势。对不少参展商来说,随着行业日臻成熟,在产品性能方面,即使只是追求少许改善,也需要比以往付出大得多的努力。

Power Efficiency是一家来自英国的专业能源使用顾问公司,其能源服务经理 Stuart Denton-Brown 表示:「不少相关技术已渐趋成熟,例如太阳能光伏、LED灯等等。曾几何时,这个展览会展出众多创新的东西,如今这些技术已获广泛应用。」

英国公司iVolt的营业总监Neil Underwood也指出,展览相对而言似乎欠缺了新奇的产品。他说:「对能源管理者来说,这个活动没有甚么新的东西可看。电压优化节能系统现在已经被广泛应用。」

「iVolt是一种智能电压优化节能系统。它是一种通过降低电压令商业大厦减少耗电度数的方法。我们将电压稳定下来,令设备能更有效地运作。由于毋须散热,所以能够真正节能,不论是耗电量和碳排放量都得以减少。」

「它能够大幅节省电力和金钱。我相信,我们为一些客户每年节省了数以百万英镑的电费,而最重要的是这些节省下来的金钱全部可以核实证明。很多客户曾经买入并非基于工程原理的产品,在电压优化节能系统方面,这种情况更加常见。事实上,许多这类产品靠的纯粹是推销技俩,完全不能发挥任何实质作用。」

尽管这个领域明显正处于整固阶段,部分人相信仍有好些新科技正蓄势待发;只是其中有些新的发展尚有若干技术性问题有待解决。Ecolighting的Gardner深信现实情况的确如此,他说:「虽然LED灯最终会雄霸照明市场,不过,在过去几年,等离子灯也开始冒出头来。然而,这种产品仍然比较冷门和昂贵,而且还有一些技术性问题需要处理。」

「即使人们不一定会花钱买LED灯,但是LED灯肯定是大众焦点所在。不过,归根结底,不同的光源各有不同的性能,在不同的温度范围内会有不同的功能和效果。LED灯并非任何环境都适用。」

撇开等离子灯不谈,虽然能彻底改变游戏规则的新技术少如凤毛麟角,但是现有技术仍有逐步改良的空间。举例来说,Airlus 的「消除热分层现象」风扇系列便在展览会上赢得了一个创新环保产品奖项。

Waterhouse 阐释何以评判团对Airlus的风扇独垂青眼:「当我们向一个空间供暖时,大家通常会将热力送到人们所在之处,即地板。然而,热空气会上升并且停留在天花板;因此,我们要不断输送热力直到地板达到适当的温度。至于在天花板盘旋的热力却全部浪费掉。地板与天花板会出现温差,这就是我们所称的『热分层现象』。」

照片:Airius的「消除热分层现象」风扇荣获创新环保奖。
Airius的「消除热分层现象」风扇荣获创新环保奖。
照片:Panoramic Power 的无线监察器。
Panoramic Power 的无线监察器。

「将这种温差消除的过程称为『消除热分层现象』,目标是将地板与天花板之间的温差降至零。这就是令客户节省20% 至50% 供暖电费的方法。」

「传统的风扇自行产生摩擦力和漩流,阻止空气向地板流动。我们的风扇与传统产品最大的分别是产生一条空气柱。当空气柱到达地板时便会向四周散开,到达室内每一个角落。这种方法能彻底消除地板与天花板之间的温差。」

今年的展览会特别多能源监察公司参与,这也许可被视为一种征兆,反映越来越多人认为有必要评估业内成熟技术的表现。在众多能源监察公司之中,以色列公司Panoramic Power 可说是最有创意的业者之一。

该公司的专业服务总监Itai Eboim介绍旗下的USP设备:「我们制造的自备电源无线监察器可以加装在断路器上,用法十分简单方便,只须将它打开,啪的一声扣在电线上,就会开始收集该电路的用电数据。接着所有资料会无线传送到附近的讯息中心,然后再上载到一个云端系统中。」

照片:可持续生活展览会2014:展示多种智能设备。
可持续生活展览会2014:展示多种智能设备。

「如此这般,所有顾客便可以看到每一种设备的实际耗电量,清楚知道各种不足之处,例如确定有哪些设备在应该关掉的时候仍在继续运作。」

「这个系统会主动传送短讯或电邮。它针对的是个别设备。以一部电动马达或一个冷气系统为例,根据其通常耗电量便可以知道它是否运作正常。」

可持续生活展览会于2014年4月1至3日在英国伯明翰国家展览 中心 (NEC) 举行。

特约记者 James O'Donnell 伯明翰报道

资料提供 图片:香港贸发局经贸研究
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