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第四次工业革命催生未来工厂

英国是18世纪第一次工业革命的发源地,而曼彻斯特更是工业活动的集中地。这场工业革命驱使制造业开始走向自动化和大量生产。未来工厂博览会(Factories of the Future Expo)早前在曼城举行,令这个城市与21世纪的第四次工业革命沾上关系。

照片: 智能科技日渐普及,由机器人管理工厂指日可待。(Shutterstock.com)
智能科技日渐普及,由机器人管理工厂指日可待。
照片: 智能科技日渐普及,由机器人管理工厂指日可待。(Shutterstock.com)
智能科技日渐普及,由机器人管理工厂指日可待。

在年初举行的未来工厂博览会,智能工厂、物联网、认知运算及虚实整合系统(cyber-physical systems)全都备受关注。这个博览会是英国「工业4.0峰会」(Industry 4.0 Summit)的一部分。「工业4.0」可说是第四次工业革命,现在渐次迫近,对一些人来说仍是一个模糊的概念,但博览会上有许多参展商指出,智能科技正逐渐融入整体制造流程,这股趋势不容忽视。

Festo是一家高科技公司,总部设于德国斯图加特,专门提供气动装置、电气零件和机器人。谈到即将来临的工业革命,该公司培训及咨询经理Gary Fuller表示,他们可凭借先天优势去迎接挑战。他说:「我们不单制造配合『工业4.0』的工业自动化产品,也能从制造商的角度理解这个变化。虽然很多人认为我们只是一家供应商,但事实上我们在世界各地经营多个生产基地,包括一所位于德国专为『工业4.0』而设的工厂。

「这所工厂不仅是为了落实我们的想法,也有助我们了解这些构思可能产生的影响。总的来说,『工业4.0』不仅关乎技术,也涉及人和管理。」

另一家希望在「工业4.0」革命中早着先鞭的企业是总部设于明尼苏达州的Proto Labs。这家高瞻远瞩的定制零件制造商擅长使用电脑数控机械加工、3D打印和注射模塑法。Proto Labs北欧客户经理Mark Johnson讲述该公司的独特卖点:「我们处于数字制造的前沿。我们一般的做法是请客户把设计上载到我们的网站,我们的专有软件会就该产品提供实际生产方案。我们基本上可以在24小时内给客户报价,15个工作天内交付用注射模塑法制成的零件。某些利用电脑数控机械加工的零件甚至可以1日内交货。」

虽然有许多参展商是相对较新的高科技公司,但是一些制造业的老手也有参展,其中生产自动化和重工业设备的巨擘ABB特别值得注意。ABB由瑞士和瑞典公司合并而成,已有135年历史,标榜的却是处理尖端技术的能力。该公司去年重组业务,以一个ABB Ability品牌重新包装所有高端数字解决方案。

ABB英国分公司项目经理Steve Gornett概述他们的理念:「ABB Ability反映了我们如何面对『工业4.0』。我们推行这项计划,把公司所有部门和活动范畴结合起来。例如,我们有部门负责收集大量实时数据。我们借助这些数据开发了一个用云端技术控制的系统和一个应用程式,广泛应用于预测性维修领域。

「同样地,我们的驱动器和马达部门开发了传感器应用程式,这个工具可以插入马达的侧面,传送实时数据,这样我们便能执行有效的预测性维修方案。」

照片: ABB Ability机器人。
ABB Ability机器人。
照片: ABB Ability机器人。
ABB Ability机器人。
照片:ProGlove手套能提高扫描条码的效率。
ProGlove手套能提高扫描条码的效率。
照片:ProGlove手套能提高扫描条码的效率。
ProGlove手套能提高扫描条码的效率。

虽然会上有不少历史悠久的公司参展,但典型的参展商还是一些成立不久和规模较小的欧洲公司,他们专门提供「工业4.0」的产品及服务。ProGlove就是其中一家,总部设于慕尼黑,专门提供穿戴式产品。

该公司的英国业务发展经理Aaron Windmueller谈到穿戴式技术的优点:「根据我们的经验,科技可以和工人连结起来,大大提升工作效率。

「ProGlove是我们一项重要产品,是一款附有集成条码扫描器的智能手套。在生产线或物流线工作的工人,往往每天都要扫描数以百计的物品。如果要不断拿起扫描器,然后又要放回原位,每次扫描都要花4秒时间。所有员工合计起来,每个月便花掉数十万秒。使用ProGlove手套可帮助你节省这些时间。」

另一家有意发展穿戴式技术,在「工业4.0」战场取胜的公司是AMA。AMA总部设于法国布列塔尼,是一家XpertEye智能眼镜制造商,原本只专攻娱乐领域,现在已扩展到多个工业和医疗应用范畴,为客户提供智能眼镜软件解决方案。

该公司执行董事Etienne Guillemot讲述这款产品的演变:「XpertEye已经不再像一副眼镜,现在更像一个头戴摄影机,装有一个可即时接达的显示屏,穿戴者可以把他们看到的景象传送出去,与第三方进行远程合作。

「我们最初的灵感来自医学界。我们观察到,通常是护士去看病人,而医生从远处作出诊断。我们想到可以把相同的方案应用于维修机械。我们设计了一个系统,让现场操作人员佩戴我们的眼镜,然后请不在现场的专家为发现到的问题提出意见。」

该公司在2004年创立,一直专注于智能娱乐应用方面,直至2013年才出现转变。有见智能眼镜潜力优厚,助推器应用程式大有开发空间,该公司决定改变业务方向,而契机来自他们和一位整形外科医生的会面。

Guillemot讲述他们怎样受到启发而大大改变了经营方向:「当时,那位外科医生正在指导一些刚刚取得资格的日本医生如何进行某种肩部手术。当我们把现有的技术与他的诊断和治疗方法相结合后,我们便清楚明白到应该把过往娱乐领域的业务放在次要位置,更多关注如何在现实世界应用这些技术。」

照片: 未来工厂:提高效率,节省开销。
未来工厂:提高效率,节省开销。
照片: 未来工厂:提高效率,节省开销。
未来工厂:提高效率,节省开销。

未来工厂博览会已于2018年2月28日至3月1日在英国曼彻斯特中央会展中心举行。

特约记者 Catherine Jones 曼彻斯特报道

资料提供 图片:香港贸发局经贸研究
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