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美国制造业需求殷切 自动化系统供应商尽力满足所需

在美国明尼阿波利斯举行的自动化技术展(ATX)上,一些参展商表示,人手不足、制造业急速回流及美国经济扩张等因素,刺激北美多个行业对先进自动化系统的需求急增。

照片: 在劳动力短缺下,自动化整合技术是扩大产能的最佳方法。(Shutterstock.com)
在劳动力短缺下,自动化整合技术是扩大产能的最佳方法。
照片: 在劳动力短缺下,自动化整合技术是扩大产能的最佳方法。(Shutterstock.com)
在劳动力短缺下,自动化整合技术是扩大产能的最佳方法。

明尼阿波利斯自动化技术展以自动化为主题,吸引众多业内人士出席,而谈论的焦点大致关于美国制造商如何转用机器人系统以保持所需的生产力。总体而言,越来越多企业采用自动化系统,主要原因有3个,即美国经济进入扩张期、制造业回流北美及熟练工人不足。

劳动力短缺

明尼苏达州自动化顾问公司Mechatronic Solutions总裁Shane Waskey指出,缺乏合资格员工是企业采用自动化系统的主要原因。他解释:「劳动力短缺是一大问题,促使企业转用机器人技术以保持竞争力。事实上,未有考虑推行自动化计划的企业有可能会落后于人。」

明尼阿波利斯Midwest Machine的营业代表Ryan Murray与Waskey持相同意见。该公司有71年历史,是一家机械和气动工业系统分销商。不过,Murray强调,许多营运商都是为势所迫:「虽然许多公司仍然希望能以低薪聘用员工,从事劳动密集型业务,但他们根本找不到足够人手。」

Air Automation Engineering也是来自明尼阿波利斯,专营精密自动化系统。该公司的应用工程师Will Meis认为,机器人技术日受重用,可与工人互补不足。他概述这个观点:「在我看来,企业对工人的需求依然有增无减。许多公司认为,员工与机器人系统互相配合是保持生产效率的最佳方法。

「企业通常实施半自动化方案,同时使用工人人手操作和自动化系统来精简生产线,从而尽量提升产能。」

人工智能和机器学习

除了弥补劳动力不足外,生产机器越来越精密先进,也可为制造商开辟新潜能。从前一些被视为过于复杂的工作必须由人手执行,不可能用自动化系统代替,但由于越来越先进的控制系统相继在市场面世,现在可以采用自动化系统代替人手。

明尼阿波利斯的i4 Solutions公司专营机器视觉系统,在会上展示一个先进的自动化系统。该公司总裁Brian Durand谈到这类自动化系统与机器学习之间的关系:「目前,所有人都在谈论深度学习,由于这是新事物,讨论的人较实际行动者为多。

「自动化系统与传统机器视觉技术结合,应是最好的选择。但如果业务面对难题,不能用传统机器视觉技术解决,深度学习也许是值得探讨的选择,但这不是一件容易的事情。」

QComp Technologies以威斯康辛州为总部,是一家机器人包装系统开发商。包装部门经理Mike Seager一直与客户合作,利用人工智能解决繁琐复杂的自动化问题。他分享相关经验:「我们正在开发的堆卸栈板系统使用3D视觉技术,并拥有自学功能。该系统可以扫描正在移动的货物,然后从中学习,下次懂得以相同方式处理类似情况。」

照片: Midwest Machine分销的设备能够检出次等零件。
Midwest Machine分销的设备能够检出次等零件。
照片: Midwest Machine分销的设备能够检出次等零件。
Midwest Machine分销的设备能够检出次等零件。
照片:上银科技的线性控制系统。
上银科技的线性控制系统。
照片:上银科技的线性控制系统。
上银科技的线性控制系统。

Midwest Machine的Murray指出,日趋先进的智能设备除了能够处理更加复杂的工作外,也可以在货物付运予客户前,检出次等零件。他解释智能设备的实际运作方式:「德国动力传导公司Schmidt有一款软件,可以通过在附有编码器的压机冲头所安装的传感器,验证线性位置。该公司还供应控制器,可在组装零件时为每件零件绘制反馈曲线,以便监察所施加的力度,核查个别零件的公差。」

展览会另一个主要话题是协作机器人技术,但QComp的Seager认为这种技术言过其实,他解释个中理由:「从我们的角度来看,这种技术的发展进度相当缓慢。由于协作机器人技术未能跟上发展步伐,企业只会在不影响生产力的前提下,才会使用协作机器人。

「目前,协作机械器人大多从事物料装卸搬运、开门及小型装配工作,大多都是毋须使用尖锐物件或高速移动的领域。」

交货时间长

尽管许多参展商都欢迎制造活动从墨西哥甚至亚洲回流美国,但他们普遍认为,制造业回流有一大问题,就是迅速令交货时间大幅延长。Schneeberger是马萨诸塞州的线性技术龙头企业,业务发展统筹John Skaltas谈及制造业回流问题:「我在行内已工作了一段长时间,记得当年本土市场有很多制造活动。及后,所有制造活动纷纷迁移海外。现在,这些活动又回流美国。

「制造业回流加上本土经济不断增长,引发庞大需求,我们已接满订单,但当中也有一些负面影响。基本上,本公司及业内其他公司的交货时间都大为延长,达到历来之最。虽然很高兴看到制造业全面回流,但目前的交货时间太长,无可避免会流失客户,这是很糟糕的。」

虽然企业担心制造业回流带来长远影响,但一些企业却较有信心,认为可以发挥本身优势,从中受益,Midwest Machine是其中之一。该公司是台湾传动控制技术制造商上银科技的分销商,认为作为分销商的身份是一个明显优势。

Murray解释与上银科技合作的好处:「在线性传动控制方面,许多竞争对手的交货时间为9至18个月。所以,如果你的公司刚刚设计出一台机器,希望在3个月内制成和运作,这就难以实现。

「然而,上银科技的市场定位精准,正能解决上述问题。他们会预先制造一些须花很长时间制造的产品,然后存放在货仓内。举例来说,当有客户联络我们,说需要一个可把物料来回传送的单轴机器人,虽已向某些公司查询,但要到第二年才能交货。这时,我们可与上银科技商量,在3至4周内便可交货。」

照片:在自动化技术展上,业内人士互相交流。
在自动化技术展上,业内人士互相交流。
照片:在自动化技术展上,业内人士互相交流。
在自动化技术展上,业内人士互相交流。

自动化技术展2018已于2018年10月31日至11月1日在明尼阿波利斯会议展览中心举行,汇聚500家公司参展,吸引超过5,000人入场参观。

特约记者 James O’Donnell 明尼阿波利斯报道

资料提供 图片:香港贸发局经贸研究
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