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美国工业界回流成风 自动化技术提高产能

随着美国总统特朗普调低企业税,很多美国公司纷纷把外判到中国或墨西哥的生产活动迁回本土,并期望自动化技术可助应付因而增加的工作量。

照片: 自动化技术为美国制造业提供助力,不过也对劳动市场带来冲击。(相片提供: Shutterstock.com)
自动化技术为美国制造业提供助力,不过也对劳动市场带来冲击。
照片: 自动化技术为美国制造业提供助力,不过也对劳动市场带来冲击。(相片提供: Shutterstock.com)
自动化技术为美国制造业提供助力,不过也对劳动市场带来冲击。

美国自动化技术展览会(Automation Technology Expo)早前在克里夫兰举行。今年,参展商不约而同看好机器人技术的前景,认为这种技术将在美国制造业大派用场。事实上,随着美国公司纷纷把生产活动迁回当地,加上劳动市场出现熟练工人不足的情况,很多参展商都表示目前生意已十分畅旺。

TSS Technologies来自俄亥俄州,专门提供自动化及系统整合服务。技术业务发展经理Shon Stewart对美国制造业面对的问题提出乐观看法:「美国的生产活动逐渐增加,但劳动人口却在收缩,这是我们必须正视的问题。

「我认为,即使我们不愿面对,但机械取代人手已是大势所趋。很多工人离开原来的岗位后,可以担当技术水平更高、收入更佳的工作。举例说,自动化设备也要依赖他们维修保养。

「我和西岸很多商家谈过,他们都计划把墨西哥或中国的生产活动迁回美国,在本地制造产品。我们可为这些公司提供自动化设备,让他们不用像海外厂房般聘用大量人手。」

Ken Johnson是密歇根州感应系统制造商Promess的应用工程师。他同意最近的市场需求有所增加,认为主要原因是特朗普政府早前推出的企业税改革。他谈到业界面对的突然转变:「我跟很多机器制造商谈过,他们都说有原件制造商(OEM)联络他们,希望为新设备及新项目索取报价,并要求厂商2周内交货。

「这些原件制造商很多早已计划在海外制造新产品,相关工作也准备得如火如荼,例如落实设计或为海外厂房采购设备等。不过,当税制改革通过后,这些工作全都搁置了。

「霎时间,在美国生产变得合情合理。很多公司都把墨西哥的生产活动迁返美国,从中国调回的更多。」

克里夫兰位于美国中西部,因此,大部分参展商自然较关注自动化系统在美国本土节节上升的需求,不过一些商家看得更远更广。Erik Olson是台湾传动控制及系统科技公司上银科技的营业总监,他认为美国对自动化系统的需求仍远远不及其他市场。

Erik Olson谈到各地的需求变化:「我们发现,很多商机实际上源自亚洲,当地电子产品及半导体公司对线性传动产品的需求与日俱增。无可否认,美国的生产活动增加,但需求的上升速度仍不及亚洲。」

美国制造业复苏,也带动其他产业发展,陆路货运便是最佳例子。Promess应用工程师Ken Johnson说:「美国的商用货车业已经摩拳擦掌,准备应付需求大增的情况。拖车、拖头、转向系统等商用货车设备的制造商都有意增产。

「随着大量生产活动重返美国,很多供应商及原件制造商已准备承接大量订单,相关的制成品也需要运送。」

过去数十年,工业自动化一直是汽车业的重要发展基石。很多参展商指出,汽车业对他们的业务至关重要,但若干领域的需求也有上升之势。今届展览,航天及医疗用品业均展现优厚潜力。

TSS技术业务发展经理Shon Stewart谈到这些新机遇:「一直以来,汽车生产都是自动化系统的一大需求来源,但现在医疗仪器市场也发展畅旺。这类生命科学市场和汽车业有很大分别,也有很多限制,不过却蕴含丰富商机。

照片: 3D打印技术可根据配戴者的脸型制作合适的氧气罩。
3D打印技术可根据配戴者的脸型制作合适的氧气罩。
照片: 3D打印技术可根据配戴者的脸型制作合适的氧气罩。
3D打印技术可根据配戴者的脸型制作合适的氧气罩。
照片: PTC推出引入AR技术的监察系统。
PTC推出引入AR技术的监察系统。
照片: PTC推出引入AR技术的监察系统。
PTC推出引入AR技术的监察系统。

「现时,汽车业的竞争非常激烈,毕竟大家都已在这个市场发展了一段长时间。相比之下,生命科学以及处理晶圆等电子产品的生产活动至今仍是较新的领域。」

Ken Johnson同样放眼汽车业以外的机遇:「我们正积极增加航天范畴的业务,并开始涉足医疗用品市场。」

除了新市场外,对很多自动化技术公司而言,崭新技术的角色越来越重要,其中3D打印技术(又名增材制造)的发展更是如日中天。事实上,现时航天及医疗用品业对自动化技术均有特定要求,而3D打印在满足这些要求上也担当重要角色。

Frank Tomas是俄亥俄州3D打印技术供应商Adaptive Corporation的计量方案专家,他谈到不同市场在公司心目中的地位:「我们最重视航天市场,其次是汽车,第三是工业产品和设备,医疗用品则排行第四。」

和很多增材制造业参展商一样,Frank Tomas认为,3D打印技术经过不断演变后,用途已远不止于制作模型和原型,还可作为成本合宜的制造工序。他说:「现在,很多3D打印机公司仍把焦点放在制作原型上。不过,我们希望物色一些有意使用3D打印生产功能组件的公司,和他们合作。为此,我们研发了一款3D碳纤维适用的产品,能制造非常坚硬的功能组件。

「这些组件最重要是能发挥功用,所以尺寸要准确,并能畅顺运作。目前,很多公司仍倾向使用电脑数控机器制造金属零部件,但3D打印技术可大大节省成本和时间。」

SMC是一家位于俄亥俄州的承包制造商,专为医疗用品及药物公司制造零部件及器材成品。产品设计及开发代表Jason Belton同样认为,3D打印的重点已由制作原型变成生产,并分享公司的经验:「现在,我们不再限于制作原型,而是打印实际产品。这个领域目前正经历相当大的改变。

「整体而言,这种改变能大大节省机器设备的开支,同时也可在产品定制方面提供更大弹性。以氧气罩为例,每个人的脸部轮廓都不同,所以要生产适合所有脸型的氧气罩根本没有可能。不过,若我们能根据每位配戴者的脸型,替他们定制氧气罩,而不是按一个样本大量生产,那么舒适度和效用都会大为提升。

「不过,3D打印也不是毫无局限,例如制成品的表面修饰及公差容限便有待改进。」

随着3D打印技术日渐普及,除了个别仍有待解决的缺陷外,制造商也要在各方面作出调整,让其更能融入整体生产程序。Shawn Narey是宾夕法尼亚州著名科技公司惠普(HP)的3D打印企业营业专员,他说:「商家改用增材制造的同时,也要重新设计零部件。例如,当使用注塑技术生产零部件时,商家要留意浇口、塑料移动等细节。

「不过,当使用3D打印技术时,商家便没有这些顾虑,并可根据打印机的特性,对零部件作出相应调整,这是增材制造带来的最大改变。其他问题方面,虽然我们已收窄速度及成本方面的差距,但仍要为部分领域研发新材料。」

除了3D打印外,增强现实(AR)是另一项将为自动化行业带来莫大影响的技术,主要用于协助控制及监察制造流程。今届展览,麻省软件公司PTC展出控制系统ThingWorx。这款产品引入AR技术,并透过平板电脑控制。PTC期望ThingWorx可助他们在业界突围而出。

PTC销售工程师Debi Reese谈到ThingWorx的优点:「用户可透过平板电脑的AR介面来控制电动机。ThingWorx可用影像方式清晰呈现电流情况,让用户容易知道是否需要提高或降低电力。

「另外,系统也会透过电动机内的感应器不断收集数据,实时评估效能,启动预测性维护程序。」

照片:自动化技术展览会2018为重返美国的制造商提供各种各样的支援技术。
自动化技术展览会2018为重返美国的制造商提供各种各样的支援技术。
照片:自动化技术展览会2018为重返美国的制造商提供各种各样的支援技术。
自动化技术展览会2018为重返美国的制造商提供各种各样的支援技术。

美国自动化技术展览会2018已于3月7至8日在克里夫兰亨廷顿会议中心(Huntington Convention Center)举行。

特约记者 James O’Donnell 克里夫兰报道

资料提供 图片:香港贸发局经贸研究
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