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美国机械市场关注机械产能提升

HousTex先进生产力展是北美大型机械工业博览会,日前于休斯敦召开。由于油价下跌对石油开采业带来冲击,其他产业成为今年会上的焦点话题,而出席人士亦对3D打印技术审慎乐观。

照片:OSG Tap and Die Inc展示先进的切削刀具。
OSG Tap and Die Inc展示先进的切削刀具。
照片:OSG Tap and Die Inc展示先进的切削刀具。
OSG Tap and Die Inc展示先进的切削刀具。

近期,全球油气产业陷入低潮,世界石油之都休斯敦也深处漩涡中心。然而,前来参加HousTex先进生产力展的众多制造技术公司却分外乐观。

总体而言,多家汽车和航空业企业在其他领域意外录得增长,原因之一,是能源成本有所下跌,一些能源密集型产业回归本土,纷纷将生产活动从海外迁回美国。

多家企业表示,油气公司正利用停机时间进行设备升级,以提高生产效率,为日后原油价格回升作好准备。出席人士一致认为,各行各业都有必要提高整体生产效率,以增加在全球化市场中的竞争力。3D打印技术日见进步,开始对制造工序的若干方面产生影响,而打印设备已不仅仅是一种桌面打印工具,更有其他用途。

油气价格下跌使得一些成本密集型油田的勘探和开采项目无利可图,特别是海上油田和水力压裂开采项目。因此,不少休斯敦油气公司被迫取消项目,停工裁员,而这一波紧缩措施也无可避免地对油气产业供应商产生连锁效应。

德州机床供应商Iscar Metals的技术专家Troy Dufour表示:「业内企业纷纷削减成本,大型公司更已着手裁员。油价走软,海上钻井利润下跌,钻机停运,故此不再需要我们提供服务,导致营业额下跌。另一方面,汽车和航空业的生意则略有回升,算是一点补偿。」

尽管油价低企让不少美国南部企业深陷困境,但也有企业成功将闲置设备转化为优势。总部位于伊利诺伊州格伦代尔高地(Glendale Heights)的OSG Tap and Die Inc声称是全球最大的圆形机床生产商,产品库存超过28,000个单位。副总裁Drew Strauchen表示:「停机时间延长让我们有更多机会测试新产品。

「我们将发展重点转移到航空航天和一些不易受经济下滑影响的产业上。油价与油气和汽车产业的表现息息相关,航天业和医药业的抗压性则较高。目前,本公司重点开拓这些市场,以防原本的产品组合表现不佳。」

油价低迷,不少企业高层都和Strauchen一样四处寻找突破机遇。伊利诺伊州机床制造商LMT USA营业专员Ken Swan认为:「油气行业不景气确实会带来影响,但炼油厂不会停工,定期维修还是要做,设备也须保养升级。

有不少从事勘探和钻井的企业客户出乎意料地向LMT USA表示 :「我们知道2015年将是艰难的一年,所以在等待升浪再临之际,我们打算进行设备自动化升级;因为当市场回暖,制造工序必须更为精简有效。」这就为该公司创造了商机。

Ken Swan说:「此外,我们亦专注发展受惠于低油价的业务领域,例如农业设备、拖车等。相关需求和订单量亦持续增长,所以生意并没有一蹶不振。」

Webb-Stiles是一家装配线和物料处理公司,总部设在俄亥俄州,其销售工程师Randy Lankford同样留意到其他产业的业务增长,以及生产效率亟待提高的压力。他说:「公司发展方针已重返汽车产业。自2008年起,汽车业一路回暖,东南部业务增量尤其明显,我们在汽车业取得理想成绩。

「我注意到,部分代工生产商希望一级供应商能够搬近装配车间。我们为代工厂商及时配送预装轮胎和车轮,了解到不少客户希望一级供应商的厂房和装配厂房的距离能够缩短到20英里以内,甚至更近。因此,不少一级供应商也相应作出调整,纷纷将厂房迁近组装厂,节省燃料和时间。」

Iscar的Dufour也注意到,提高生产效率日趋重要:「现时的热门话题是削减成本。市场竞争对手来自全球各地,不再局限于本地和本国同行。美国企业与中国和印度企业展开竞争,脱颖而出的唯一方法是提高产能,厂家必须善用设备和技术,制造出价格更低的零件。」

英国高性能镍合金线材和棒材生产商Alloy Wire International的营业总监Angus Hogarth也注意到美国市场高度重视节约成本:「有些市场只考虑价格因素,而美国顾客就对价格十分敏感。

「美国客户并不十分关注交货、技术支援和质素等问题,但最关注产品价格;德国和其他欧洲客户则不同,他们会关心:『我们会收到甚么样的产品?能否准时送达?是否提供全面的技术支援?』产品价格并非他们决定是否购买的唯一要素。

照片:展会上展出的车床。
展会上展出的车床。
照片:展会上展出的车床。
展会上展出的车床。
照片:造价高昂的精密零件。
造价高昂的精密零件。
照片:造价高昂的精密零件。
造价高昂的精密零件。

「过去几年,我们刚刚开始打入中国市场。原以为中国买家只考虑用低价做大批量采购,这与我们的经营理念相违背。但令我们惊讶的是,不少产业对高品质和可靠性也有较高要求。他们要求与劳斯莱斯汽车一样的品质,对我公司也有了解,因此成为我们的客户。」

在会上,多家参展商展示了创新技术,而品质和产能都是其焦点。伊利诺伊州工业工具制造商LMT USA的营业专员Ken Swan对他们的最新产品信心十足。他说:「我们是全球唯一一家生产舍弃式螺丝攻的厂家。这一设计让用户毋须从机器拆出接杆便可更换螺丝攻的顶端部分,如刀片等。

「这一装置能够加快整体工序。例如,机器安装这一款螺丝攻后可高速运转,损耗时只须重置顶端部分的刀片即可,毋须停机和取出螺丝攻重新装配。

「使用该装置需要另外出资购置一支钢柄,而钢柄可以重复使用,因此舍弃式螺丝攻与一般螺丝攻的花费相差无几,但运转速度更快,弥补了工时。以一批50件、每批80美元的标准费率来计算,加工半批工件即可抵回购置舍弃式螺丝攻的成本。」

德国Kasto机械制造公司生产的金属物料处理和切割系统改进了机械性能,在提高安全性和自动化程度的同时,也降低了功耗和对熟练技工的依赖。Kasto营业经理Greg Winairz表示:「除了固定物料、拉伸带锯条之外,我们不再使用液压系统。锯头安装于滚珠螺杆上。不少其他生产商仍在使用液压系统。

「滚珠螺杆易于操作。举例来说,如果需要每分钟加工一英寸,只须输入数据,系统便会告知滚珠螺杆需要转动多少次才能达到这一进给率。如果使用液压系统,表盘的数字从1到10,你并不清楚2、3究竟代表什么。

「此外,使用液压系统,温度也可能造成变化。液压油的温度和黏度的变化可能导致早上7点与下午3点的设定有所不同。

「另一项创新科技是触屏控制,按下按钮便可以启动切割工序。操作员靠双手按键可以实现任何操作指令,毋须接触运行中的机件。操作员首先选中切割型材,再输入宽度,然后从材料数据表中选择待切割的材料,系统就会给出切割速度和进给率。操作员根本毋须费时思量。」 

对于一些公司而言,节省成本不需以牺牲产品质素为代价。科罗拉多州的雷射打标机制造商RMI Laser LLC客户经理Bruce Wallingford认为,雷射打标拥有如下优势:「首先,雷射打标没有消耗品,因此毋须进行维护。产品有3年品质保证期,可以使用标准的壁装电源插座。此外,不会像雷射蚀刻或油墨印刷般容易造成环境危害。假设需要修改商标,或为每组机件标注序列号,使用雷射打标技术毋须更改印章,因此不用耗费额外成本和时间。」 

展会上最受注目的创新科技当属3D打印技术,以及3D打印对制造业带来的潜在影响。OSG Tap and Die Inc公司的Strauchen说:「事实上,3D打印将对制造业产生巨大影响。当这一先进打印技术开始对制造业产生影响,企业应当如何应对将是一项重要课题。

「部分大型美国制造商已经开始使用这项技术。以机床制造业为例,3D打印技术已能制造具备双重作业性能的机床,机床打印成型后即可投入生产。

「3D打印技术尚处于起步阶段,虽然在应用方面还有许多局限,但科技日新月异,相信未来会有一番作为。」

总部位于德州的计算机辅助设计软件经销商MLC CAD Systems业务发展总监Joel Hill也认为3D打印技术正逐步打入市场。他说:「增材制造技术【即3D打印】大多使用在小批量生产和原型开发上。厂商对产品原型进行改良后,依然会使用减材制造技术进行大批量生产。我见过不少厂家选用增材制造技术进行产品开发以及小批量一次性产品生产,但大批量生产仍以数控减材制造技术为主。」

照片:HousTex 2015:静候3D打印革命带来的影响。
HousTex 2015:静候3D打印革命带来的影响。
照片:HousTex 2015:静候3D打印革命带来的影响。
HousTex 2015:静候3D打印革命带来的影响。

HousTex先进生产力展于2月24至26日在德州休斯敦乔治布朗会议中心举行,吸引超过350家参展商向来自北美和其他地区的买家展示各类机械加工及制造设备。

特约记者 James O’Donnell 美国休斯顿报道

资料提供 图片:香港贸发局经贸研究
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