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美国连网及自动驾驶设备展:自主设备与机器人成焦点

无人机和无人驾驶汽车产品日新月异,一直备受社会注目。不过,一些自主设备虽然较少人关注,却已在高科技制造业和数字诊断等领域大行其道,也可代替人类处理各种枯燥乏味的工作。

照片: 在现今信息世代中,无人驾驶汽车并非唯一发展迅速的自主设备。(Shutterstock.com)
在现今信息世代中,无人驾驶汽车并非唯一发展迅速的自主设备。
照片: 在现今信息世代中,无人驾驶汽车并非唯一发展迅速的自主设备。(Shutterstock.com)
在现今信息世代中,无人驾驶汽车并非唯一发展迅速的自主设备。

无人驾驶汽车和送货无人机近年吸引媒体广泛关注。另一方面,一些自主设备虽然未有引起社会注意,却已默默为工商业不同领域带来变革。早前,美国连网及自动驾驶设备展(Connected and Autonomous Vehicles)一连4日在加州圣克拉拉会议中心(Santa Clara Convention Center)举行,这些产品正是场内焦点。

过去10年,固定式机器人已经成为制造业生产线常见一员。现在,新一代移动式机器人虽然已在更多不同岗位发挥作用,但主要用来处理刻板重复的工作。加州企业Slightech是Mynt系列商用机器人的生产商,他们的人工智能工程师Ryan Lim对机器人技术的演变可谓熟悉不过。

Ryan Lim谈到工业用机器人需求上升的趋势:「机器人现时大受市场欢迎,原因是新款产品在反覆进行相同工作方面非常出色。

「今年,我们展出一款个人助理机器人,可辨认容貌和回答问题,并配备自动导航系统或即时定位与地图构建(SLAM)技术。我们正在多个商业接待处试用这些机器人。很多时,接待处都要解答一些千篇一律的简单问题。

「我们发现,整体而言,很多消费者都十分满意这款机器人的对答表现,也很欣赏它的视线会随询问者移动。现时,我们有1,000部机器人正在使用,它们在中国内地特别受欢迎。」

除了索然无味的工作外,机器人也可代替人类处理极度繁复或危险的工作,同时节省大量时间和金钱。三藩市的Pix4D是家专业摄影测量公司,利用从多个角度拍摄的2D相片建构3D数字模型。近年,该公司越来越多使用无人机进行多角度拍摄,部分镜头更要从一些危险位置捕捉。

Thomas Odenwald是Pix4D的北美业务董事总经理,他提出一个危险工作的例子:「以露天采矿业的储矿堆管理为例,以往业者要暂停营运一两天,让测量团队带同捲尺,四处攀爬计算,期间难免有员工会不慎跌下受伤。这种操作方式需要的人手极多,花时极长,也有一定风险。

「不过现在,他们已不用再这样大费周章。我们可以使用无人机在场地四周拍照,过程只需约10分钟,然后便可制作3D影像,从而估算储量,准确度相当不俗。」

不过,在辽阔的户外环境,这些无人机才算真正大派用场。Odenwald说:「目前,我们很多生意都跟输电线路有关,因为有些猜测指加州山火是植物生长至输电线路所致。现在,供电公司测量地形时都十分谨慎。

照片: Slightech的机器人适合在接待处使用。
Slightech的机器人适合在接待处使用。
照片: Slightech的机器人适合在接待处使用。
Slightech的机器人适合在接待处使用。
照片: Pix4D的无人机可助供电公司了解输电线路沿途情况。
Pix4D的无人机可助供电公司了解输电线路沿途情况。
照片: Pix4D的无人机可助供电公司了解输电线路沿途情况。
Pix4D的无人机可助供电公司了解输电线路沿途情况。

「一直以来,业界都是使用配备脉冲雷射光测量系统(光学雷达)的特制直升机,沿输电线路飞行,以测量地形。现在,我们可以用无人机沿输电线路飞行250英里,回程时再用另一部,这样便能以极便宜的方式测量500英里长的输电线路,得到跟直升机测量一样的结果。」

无可否认,独立式自主机器人已在多个领域大大发挥提升效益的作用。不过,亚利桑那州Swarm Technology创办人Alfonso Iniguez认为,这种技术今后应以协作元素为发展重点。

Iniguez以大自然为例阐述看法:「当一只蚁后希望完成某件事情时,它会派很多工蚁去做,不过不会在意那件工作究竟要多少工蚁。

「我们研发机器人产品的原则也是一样。首先,我们建立一个系统担任控制台,再由它指派附属系统进行各项工作,例如到隧道内自行绘图。控制台注重的是机器人能合力完成工作,至于派出1部、100部还是1,000部,对它而言并不重要。

「我们的客户很多都从事国防或国土安全领域,讲求在最短时间内找出有关目标,其中搜救工作应该最适合我们产品。不过,要是我们把这种技术用于吸尘机、割草机等日用产品,便能让所有已连接的装置同时行动,快捷高效地完成工作。」

自主机器人越来越受社会欢迎,用途也越来越广泛,因此节省研发及安装的时间和成本也就日益重要。Husarion是一家来自波兰克拉科夫的参展商,他们相信旗下的研发平台有助精简流程。

Husarion行政总裁Dominik Nowak谈到旗下产品如何有助节省成本:「客户使用我们的系统后,每次组装机器人便不用从头开始,而是可用现成的软硬件,把机器人组装出来,大大加快产品的推出时间。这样既可节省时间和金钱,和其他公司竞争时也能早着先机。」

Husarion为商家提供更符合成本效益的产品研发方法。另一边厢,慕尼黑的Toposens也提供一种低成本技术,协助自动驾驶设备和自主机器人掌握四周环境。

Toposens联合创办人Tobias Bahnermann说:「我们推出崭新技术,让这些自主设备首次可通过超声波感应周遭环境,原理与蝙蝠如何感应身边环境类似。

「简单而言,我们的系统会以超声波频率发出声音,这些声音会由四周的物件反射回来。接着,系统的麦克风会像蝙蝠耳朵一样,分辨声音反弹回来的不同间距,然后再利用这些音波信号,为四周环境绘制实时3D地图。

「这款系统十分精密可靠,不易受环境影响,四周光暗如何也不重要。另外,它的价钱也非常实惠,每部售价200至300美元,要是购买10,000部或以上,每部更不用100美元。」

照片: Toposens采用超声波扫描技术,协助自主设备掌握四周环境。
Toposens采用超声波扫描技术,协助自主设备掌握四周环境。
照片: Toposens采用超声波扫描技术,协助自主设备掌握四周环境。
Toposens采用超声波扫描技术,协助自主设备掌握四周环境。

美国连网及自动驾驶设备展2018已于5月14至17日在加州圣克拉拉会议中心举行。该展览与美国世界物联网展(Internet of Things World)合办,共吸引逾12,000人入场参观。

特约记者  James O’Donnell 圣克拉拉报道

资料提供 图片:香港贸发局经贸研究
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