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美国风能业无惧华府态度转冷

美国特朗普政府对再生能源业的支持大减,又放宽化石燃料限制。尽管如此,很多业内人士相信,当地风能业势头强劲,发展将可继续迈步向前。

照片: 美国风能业发展步向成熟,发电设施也日益先进。(Shutterstock.com)
美国风能业发展步向成熟,发电设施也日益先进。
照片: 美国风能业发展步向成熟,发电设施也日益先进。(Shutterstock.com)
美国风能业发展步向成熟,发电设施也日益先进。

再生能源业发展日趋成熟,业者的经营方针也有所变化,不再侧重兴建新发电设施,反而更加重视提升现有设施的效能,特别是设法减省营运开支。今届芝加哥美国风能协会(AWEA)国际风能展,多家参展商提供各种节流方法,场内整体气氛良好,对美国政府就环保工作大唱反调未见太大忧虑。

与化石燃料相比,再生能源是一种较新的技术,不过行业发展已渐趋成熟。根据展览主办机构美国风能协会的资料,截至2017年第三季,美国现有再生能源设施的总发电量接近85,000兆瓦,占该国整体发电量约8%。

美国风能业发展速度惊人,自2011年以来总发电量已增加超过1倍,现有风力发动机数目也相当庞大。多年来,业界花费大量资金兴建风能设施,不过如今他们的焦点已慢慢转到营运开支上。

今届展览,很多参展商都注意到业界的焦点已经改变。Keel是哥本哈根一家资产数据管理公司,高级项目经理Per Christian Larsen说:「风能业以往只关心如何控制资本开支,现在视线则落在营运开支上。他们希望提升一切设施的耐用性和可持续性,我们正好可在这方面发挥所长。」

大数据

Larsen表示,Keel会分析现有数据,为业者找出节省营运开支的可行方法:「最重要是利用过往数据。我们会整理数据,妥善组合,再根据客户的需要分类,例如按错误码、地区码等分类。这样,我们便能组建一个核心数据库,以大数据形式进行五花八门的工作。」

事实上,今届展览,很多参展商提供的服务都涉及风力发动机数据分析,在这方面提供节省成本、提升效率之法。密歇根州的SkySpecs专门提供无人机检查服务,技术总监Tom Brady谈到他们与同业的分别:「很多公司现在都发展无人机技术,但我们产品的特色是采用全自动运作。用家只要把无人机放在风力发动机前,然后按『启动』,它便会自动执行工序。

「在拍摄一切需要的影像后,我们会把数据上载到分析软件。接着,我们便协助设施拥有者决定今年维修哪些部分,哪些可留待明年。」

由于SkySpecs的无人机检查系统是全自动化,所以毋须由受训技术员操作,另外还有多个较其他检查方式优胜的地方。Brady说:「我们主要有三大优势,首先最重要的便是安全。有些服务虽然能收集相同水平的数据,不过却要专人高空作业,过程非常危险。第二是速度优势,也就是在极短时间内完成工作。第三是贯彻持久,我们可以年复一年地到相同位置拍照,协助客户掌握损坏情况的长期变化。」

侦测问题

加州的NerWind今年展出雷射探测装置ROMEG,是场内另一款较受欢迎的风力发动机检查设备。执行副总裁Ron Grey谈到产品的优点:「ROMEG协助用家轻易找出及修正任何不平衡的扇叶。它会侦测每块扇叶的角度,计算有问题扇叶偏离了多少,期间风力发动机可如常运作。」

事实上,ROMEG大受市场欢迎,正是因为它不会阻碍风力发动机运行,供电时间也因此不受影响。该装置采用雷射技术量度扇叶角度,毋须在扇叶安装感应设备,故可达致上述优势。

Grey介绍产品的实际运作:「ROMEG共有两个雷射镜头,一个射向叶根,另一个则射向叶尖。大约10至15分钟后,我们便能计算哪块扇叶需要调整,调整多少,同时也可分析有没有任何严重失衡的问题。」

照片: SkySpecs的无人机检查技术。
SkySpecs的无人机检查技术。
照片: SkySpecs的无人机检查技术。
SkySpecs的无人机检查技术。
照片: 天祥协助能源公司遵从监管规定。
天祥协助能源公司遵从监管规定。
照片: 天祥协助能源公司遵从监管规定。
天祥协助能源公司遵从监管规定。

康涅狄格州的IM Corp今届推出电缆遥距检查系统,卖点同样是避免影响设施运作,以及节省维修成本。该公司市场推广专员Bill Corrente谈到该系统在这两方面的优势:「我们的创办人研发了一款专有软件,可通过以极低电压发出信号来评估地下电缆系统,从而找出问题所在的确实位置。由于这些电缆都藏于地底,很多时供电公司无法马上找出问题。即使把电缆取出来检查,也往往要把电缆送到检修中心,剪开绝缘层检视,才可知道问题所在。

「不过,我们的技术却可直接进入电缆进行评估。这样,用家便不用把整段电缆取上来检查,节省高昂开支。我们可以指出哪一部分有问题,把那一小段交到检修中心替换,这比起取出整段电缆便宜多了。」

今年,很多参展商的服务都是为已兴建风力发动机的业者而设,协助他们节省运作设备的开支。另一边厢,芝加哥的Double-K Towers今届在场内宣传旗下的铝制气象塔。风能公司可利用气象塔在风力场量度风速,从而物色最适合兴建风力发动机的位置,节省初期成本。

Double-K Towers项目经理Marcin Maj表示,很多竞争对手都会用钢材来搭建气象塔。他谈到铝制塔的优势:「铝制塔与一般钢制塔的最大分别在于重量。我们的产品轻得多,所以不需要混凝土地基,只以垫板和地锚支撑便可。因此,我们大约3天便能搭建100米高的塔,无论成本、清拆开支和时间都大为减少。」

监管框架

自起步阶段以来,再生能源业一直依赖优厚的税务待遇和鼓励措施支持,与发展成熟的化石燃料供电业竞争。然而,特朗普领导的美国政府不但对再生能源欠缺支持,更慢慢放宽对化石燃料的限制。尽管如此,今届展览的气氛大致良好,大部分业者深信,无论政府支持与否,风能业的地位都不会动摇。

新泽西州的Mersen USA专为供电业提供新物料。西岸地区经理Kevin Tieman对行业前景非常乐观,并认为即使新建项目数量下跌,他们的电动齿轮零部件仍会有一定需求:「我们售卖的是消耗品,在风力发动机整个运作寿命期间都要用到。

「虽然以上情况可能会造成较长远的负面影响,但目前我们仍未看到任何迹象。不过,要是原件制造业务真的放缓,我们会把发展重心转到零部件替换及维修保养服务上。」

Benjamin Hatt是丹佛供电业研究公司Energy Acuity的业务发展经理,公司的研究成果令他格外看好业界前景:「无论监管规例及政局出现什么变化,风能业发展只会日益畅旺。业界的利润相当可观,为市场带来动力,而且整体而言,现时发展太阳能和风能项目的成本也是历来最低。」

除了联邦政府不再热心支持外,美国落实酝酿多时且更加严谨的标准制度,对当地再生能源业同样影响深远。总部设于伦敦的天祥(Intertek)专门提供检查、产品测试和认证服务,预料将成美国业者的重要后盾,确保他们符合相关新规定。

天祥全球风能团队技术经理Joseph Spossey谈到美国逐步收紧规例:「过去10多年,美国一直进行新标准的制定工作,现在终于开始广泛实施。另外,美国也有数个专门制定标准的机构,已按照北美市场的情况制定特定标准。」

天祥的欧亚业务主要是协助公司客户达到当地的强制设备认证规定。不过,美国目前尚未实施强制认证规定,而天祥的业务也较专注在性能测试上。Spossey谈到这个分别:「在北美市场,强制设备认证规定的发展略为落后,所以我们较着重提供测试服务,确保发电设施的表现达到保证水平。」

照片: 今届美国风能协会国际风能展气氛轻松,未受美国政府施政方针改变困扰。
今届美国风能协会国际风能展气氛轻松,未受美国政府施政方针改变困扰。
照片: 今届美国风能协会国际风能展气氛轻松,未受美国政府施政方针改变困扰。
今届美国风能协会国际风能展气氛轻松,未受美国政府施政方针改变困扰。

美国风能协会国际风能展2018已于5月7至10日在芝加哥麦考密克会议展览中心(McCormick Place)举行。

特约记者 James O’Donnell 芝加哥报道

资料提供 图片:香港贸发局经贸研究
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