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英国企业家对脱欧感到困惑但仍保持乐观

英国将于2020年1月底脱欧。在英格兰北部一个以创新为主题的展览会,参与者坦言不知道脱欧后状况如何,会对英国企业带来什么影响,但是对未来仍有信心。

照片: 石墨烯应用范围广泛,在西北创业投资会上备受注目。(Shutterstock.com)
石墨烯应用范围广泛,在西北创业投资会上备受注目。
照片: 石墨烯应用范围广泛,在西北创业投资会上备受注目。(Shutterstock.com)
石墨烯应用范围广泛,在西北创业投资会上备受注目。

西北创业投资会2019(Venturefest North West)在曼彻斯特举行,众多本土企业家聚首一堂,人数创新纪录。当时距离英国脱欧最后期限只有两个多月。这个展览会及会议每年一度,为期一天,今年是第六届。尽管许多参展商都心念英国脱欧一事,但是脱欧绝非唯一的话题。

主办机构GC Business Growth Hub业务发展总监Richard Jeffery在致欢迎辞时强调了研发的重要性。他指出,目前英国每年在研发方面的投资仅为350亿英镑,约占经济产出的1.7%。他呼吁政府和企业界将这比例提高到靠近2.4%,与美国和德国的看齐。

他对与会者说:「协作可以为小型企业带来转变。在今天的会议里,我们有一大群创新者,他们有一些出色的想法。这里也有企业家,他们懂得如何利用这些想法去开展业务。我们也有一些提供资金的人,也就是投资者。事实上,今天的独特之处在于我们将这几类人集合在一起。这真是一个不可思议的机会。」

当然,任何在英国刚刚创业、充满雄心壮志的新公司,现时都被笼罩在英国脱欧的阴影下。若问参展商英国即将脱离欧盟会带来什么影响,他们的回应通常是:「谁知道?」、「这个问题不应该问我」、「我不知道我们是否可以谈论政治话题」,甚至有人只是默默地耸耸肩,摇摇头。虽然气氛决不是悲观,却甚为不明朗。

总部位于邻近城市沃灵顿的商业创新顾问公司Inventya是今年其中一家参展商。该公司的创新顾问Ryan Makin解释他们的定位:「基本上,我们在中小企业进行商业化的过程中提供帮助,包括获取融资、委托市场研究,或指导他们如何利用研发开支去扣税等。我们也有一些与欧洲企业网络(Enterprise Europe Network)合作的团队。欧洲企业网络是一项针对出口型中小企业的支援服务,得到欧盟的支持,目的是帮助小型企业拓展欧洲市场。」

当被问到英国脱欧可能带来什么影响时,Makin也是含糊地回答:「你要问大老板。虽然我们最初很担心,但现在我们认为会没事的,尽管这一切仍然取决于到底会出现什么情况。显然,我们与欧洲企业网络的合作可能会受到影响,但我们现时在欧洲已设有办事处,所以我说我们应该没事的。我们会看看届时的情况,因为仍有那么多的不明朗因素。」

另一个与欧洲企业网络有紧密联系的参展商是Innovate UK,它是英国研究与创新署(United Kingdom Research and Innovation)的一个部门,旨在「通过刺激和支持由企业主导的创新来加速英国经济增长」。这个公共机构由欧洲企业网络直接资助,也与总部设在曼彻斯特、负责监督Venturefest计划的机构The Growth Company有联系。

照片西北创业投资会上的参展摊位。
西北创业投资会上的参展摊位。
照片:西北创业投资会上的参展摊位。
西北创业投资会上的参展摊位。
照片: 专家们在台上讨论交流。
专家们在台上讨论交流。
照片: 专家们在台上讨论交流。
专家们在台上讨论交流。

Innovate UK研究和伙伴关系发展主任Andreas Standley-Johansen解释他们为何优先考虑参加今次活动。他说:「我们来这里是要宣传我们的服务。欧洲企业网络是全球最大的业务支持网络,尤其针对中小企业的需求。这里是一个很好的场合,让我们可以接触到有意走向国际的创新公司。」

谈到英国脱欧问题时,他说:「中小企总是需要寻求支持,不管脱欧的结果如何,这方面的需求不会减少。脱欧后英国只会更加面向国际。就我们而言,我们将会一如既往,但对于其他企业来说,很大程度上取决于他们是什么行业及如何营运。如果他们非常依赖进口,那显然须考虑改变经营模式。

「不过,有很多机遇将会出现,我们须保持乐观,要准备好利用新出现的可能性。由于我们已经着眼于国际,我们会继续帮助一些公司在任何有潜力的地方寻找商机。」

Mesmerise Global是今年参展的著名创新公司之一,专门从事扩增现实(AR)、虚拟现实(VR)和混合现实(MR)媒体业务,雇用了大量电影制作人、数字设计师、音频设计师和故事创作者。该公司目前正在迁往曼彻斯特市中心。

3D设计师Conor Mclean简介了该公司的背景:「我们基本上是一家扩增现实和虚拟现实解决方案公司,不过现在更倾向于提供产品。我们现在与一些非常大的客户合作,包括脸书(Facebook)和Morningstar,同时也在许多国际市场工作。我们在阿联酋有一些客户。我们曾在世界各地诸如孟买、芝加哥和澳洲的会议上使用了虚拟现实游戏。尽管如此,我不会说我们已准备好英国脱欧。老实说,我们没有太多的头绪。但谁会有呢?」

近几年英国一个伟大的创新成果是石墨烯。石墨烯是曼彻斯特大学于2004年首次分离出来的单层碳同素异形体,是一种非常有用的物质。由曼彻斯特大学营运的石墨烯工程创新中心(Graphene Engineering Innovation Centre)在会上设置了展摊,广受注目。

石墨烯工程创新中心行政助理Dayle Whittaker充满热忱地介绍:「石墨烯是最薄、最坚固、最轻、最导电的二维材料。在石墨烯工程创新中心,我们正在尝试通过一个名为Bridging the Gap的项目,将一些有关石墨烯的研究商业化,这让我们有机会与一些本地中小企业合作。我们的构思是,虽然石墨烯可能被视为一门大生意,涉及的成本很高,但如果较小的企业希望使用石墨烯,把它整合到他们的产品中,我们可以帮助他们获得所需的资金。

「石墨烯主要应用在复合材料、电子产品和能源产品方面,例如太阳能电池和锂基电池。三星(Samsung)已将石墨烯掺入他们的电池中,由于石墨烯更为导电,因此实际上延长了电池的使用寿命。同时,Swifty Scooters(一家位于曼彻斯特的可折叠电动滑板车制造商)正在研究将石墨烯加入到其碳纤维滑板车车架的结构中,使其更轻和更坚固。石墨烯几乎可以应用到每个领域。」

石墨烯的商业潜力确实巨大,但英国脱欧究竟会有助还是妨碍其未来发展,仍有待观察。Whittaker认同这一点:「我认为,英国脱欧肯定会对公司和大学产生影响。至于结果如何,我们真的和其他人一样一无所知。我们与世界各地的公司和伙伴合作,而且拥有一个相当全球性的市场,因此,英国脱欧显然可能会给我们带来一些问题。不过,目前还没有人确切知道到时将会是什么境况。」

照片: Mesmerise Global的虚拟现实游戏Kitty Rescue,可以让玩家评估畏高程度。
Mesmerise Global的虚拟现实游戏Kitty Rescue,可以让玩家评估畏高程度。
照片: Mesmerise Global的虚拟现实游戏Kitty Rescue,可以让玩家评估畏高程度。
Mesmerise Global的虚拟现实游戏Kitty Rescue,可以让玩家评估畏高程度。

西北创业投资会2019已于11月20日在曼彻斯特会展中心举行。

特约记者 Catherine Jones 曼彻斯特报道

资料提供 图片:香港贸发局经贸研究
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