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英国玩具反斗城已成回忆 当地零售商放眼未来

在全球多国,玩具业者仍未步出当地玩具反斗城(Toys R Us)倒闭的阴霾,美国公司的反应更尤其悲观。不过,欧洲及英国业者已逐渐发现随之而来的新机遇,一些零售商更因此积极投资,拓展规模。

照片: 玩具反斗城悄然退出英国零售市场。
玩具反斗城悄然退出英国零售市场。
照片: 玩具反斗城悄然退出英国零售市场。
玩具反斗城悄然退出英国零售市场。

英国玩具反斗城去年陷入财政危机后,该国玩具业一直密切关注该公司将如何处理当地业务。及至上月,由于物色买家无果,英国玩具反斗城100家门市店全数结业,为长达6个月的挣扎划上句号。

事实上,虽然破产管理人为寻觅买家扭尽六壬,又尝试把部分业务分拆出售,但最终结业可谓意料中事。在管理令公布之前,该公司根本未能议定任何预先重组交易(pre-pack deal)安排,可见达成收购的机会本来就不高。再者,玩具反斗城的全球业务架构错综复杂,财务往来千丝万缕,而收购协定也无法包括Toys R Us这个商标名称。以现有零售商的角度看,收购玩具反斗城根本不会有甚么额外得益,还不如静观其变。

有些人先前觉得,玩具反斗城规模庞大,所以不会倒闭,这种说法根本没认清事实。无可否认,玩具反斗城在事件中也有一些败笔,例如当初在美国申领破产保护的时机便很值得斟酌。一些看法指,该公司大可待至1月才申领破产保护。这样,他们的圣诞销情或会较为理想,也会有更多资金重整业务。

不过,由于公司董事受法律责任约束,在公司无力偿债时不得进行交易,所以他们可能根本没有选择的余地。始终,他们对玩具反斗城的情况较为清楚,绝有可能知道要是没有保护令的话,公司根本无法熬到新年。

相比之下,花红事件可真是莫名奇妙。玩具反斗城申领破产保护后,还向17名高级行政人员发放1,600万美元花红。这个决定可谓大错特错,也令很多供应商对其信任尽失。

然而,即使这些问题没有出现,玩具反斗城的倒闭也是无可避免。这家玩具业巨擘的衰落并非因为市道欠佳,而是背负创业投资者近55亿美元杠杆债务的必然结果。正如一位社交媒体专家所说:「最快的跑手绑着铁砧来比赛,居然还被批评未能领先。」

目前,Fairfax已收购玩具反斗城在加拿大的业务,而其亚洲业务也即将出售,因此玩具反斗城还未致于在全球零售界销声匿迹,但要在英国起死回生,就只有盼望奇迹降临。照目前来看,没人期望出现戏剧性逆转,也没公司计划在最后一刻力挽狂澜,英国玩具反斗城的传奇料将静静地黯然落幕。

这次玩具反斗城事件势将大大影响全球玩具业的气氛。不过,虽然近期发生的事件影响深远,而未来的挑战也殊不简单,但业界也要抱持乐观态度。没错,不明朗气氛还会维持一段长时间,供应商的情况更会特别恶劣,但可以肯定的是,出生率不会因而下降,孩子们仍会庆祝生日,而圣诞节也将一如以往是人们心目中的重要节日。

值得一提的是,9年前,英国玩具业也曾经历类似境况。2009年,Woolworths宣布结业,整个玩具业顿时被震惊、诧异、消极等种种负面情绪笼罩,部分业者更陷入恐慌。

当时,对一些公司而言,Woolworths倒闭就像世界末日一样。很多供应商预测英国玩具市场将从此变天,Woolworths以往带来的庞大客源会永远消失,很多公司也会陷入经营危机。然而,事实证明,以上种种预测几乎都是危言耸听。英国玩具市场不足一年便重返昔日水平,新零售商乘时冒起,原有业者则看准Woolworths留下的庞大实体店市场缺口,全力吸纳其旧有客源。

照片: The Entertainer积极填补玩具反斗城留下的市场缺口。
The Entertainer积极填补玩具反斗城留下的市场缺口。
照片: The Entertainer积极填补玩具反斗城留下的市场缺口。
The Entertainer积极填补玩具反斗城留下的市场缺口。
照片: Smyths锐意冲出英国,发展欧洲及其他海外市场。
Smyths锐意冲出英国,发展欧洲及其他海外市场。
照片: Smyths锐意冲出英国,发展欧洲及其他海外市场。
Smyths锐意冲出英国,发展欧洲及其他海外市场。

英国玩具业或许已从Woolworths事件中汲取经验,这次对失去玩具反斗城的反应尚算乐观,与美国很多业者的激动反应大相迳庭。英国公司相信,既然他们当年能挺过最大玩具零售商倒闭造成的冲击,如今自然也可承受第五大零售商离场带来的逆境。和上次一样,玩具市场将呈现一番新气象,其他零售商可望从事件中大大得益。

当年,The Entertainer和Smyths在Woolworths倒闭后大幅扩张,这次也同样把握良机。例如,The Entertainer早前斥资700,000英镑(950,000美元)装修位于伦敦的旗舰店,重开至今大获好评。不少意见认为,无论对儿童或家长来说,新装潢都是玩具专卖店的完美典范。

The Entertainer总部位于白金汉郡,现时拥有146家门市店,并计划在今年加开15家。很多意见指,The Entertainer的营运方针乐观积极,极具前瞻性,清楚显示玩具专门店在商业上仍大有可为,也反映英国的商业大街及购物商场仍有一定客源。

Smyths是玩具反斗城最大的直接竞争对手,也可说是后者陷入财困的一大元凶,现在也趁机作出多项举措。这家来自爱尔兰高威的大型玩具连锁店早前收购玩具反斗城位于德国、奥地利及瑞士的业务,交易总值据报约8,000万欧元(9,550万美元)。这项交易意义重大,风险甚高,可见Smyths锐意冲出国际,到英国及爱尔兰以外的市场发展。随着收购协定落实,Smyths已成欧洲最大的玩具零售商,上述地区的玩具反斗城将改用其名称,全体员工及管理层也继续留任。

以上交易再次印证英国玩具零售渠道的实力,尤其是那些由独立营运商拥有的店铺。某大型玩具公司的总经理说:「根据爱顾商城(Argos)、乐购(Tesco)及亚马逊(Amazon)等公司的说法,玩具零售似乎无利可图,但只要看看Smyths及The Entertainer的发展态势,就会发现现实并非如此。」

照片: Baulch:「玩具反斗城事件令业界惊愕」。
Baulch:「玩具反斗城事件令业界惊愕」。
照片: Baulch:「玩具反斗城事件令业界惊愕」。
Baulch:「玩具反斗城事件令业界惊愕」。

玩具零售市场正经历一段重整期,丰厚商机唾手可得,当一切尘埃落定后,很多零售商的实力料将大大增强。从很多方面来看,英国零售商都拥有独特优势,可望从这次玩具反斗城危机中得益。

玩具业不乏满腔热诚的私人东主,他们经营的店铺,表现一直较私募基金及创业投资公司控制的店铺优胜。可幸的是,在英国,由前者经营的玩具店数量众多,而后者的数量近期也有下降之势。

玩具业今年能否录得整体增长,现时还言之尚早,但凡事皆有可能。最重要的是,业界要保持理性,不应因为某些所谓专家的言论便妄自菲薄,不然反而会让那些悲观的预言一一应验。目前,很多公司还未从玩具反斗城的消息中冷静过来。玩具业若要蓬勃发展,这些商家便须走出困局,重拾信心。他们越早做到这一点,对各方而言都越是有利。

英国玩具业主要刊物 《玩具世界》(Toy World)出版人 John Baulch

资料提供 图片:香港贸发局经贸研究
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