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非洲4.0数字转型 区内国家迈向新纪元

金砖五国峰会最近在南非召开,5国官员集中探讨发展中国家应如何运用颠覆性科技以缔造最大裨益,同时把五大领域列为发展重点。

照片:非洲近年积极发展数字技术,期望成为21世纪的科创枢纽。 (Shutterstock.com)
非洲近年积极发展数字技术,期望成为21世纪的科创枢纽。
照片:非洲近年积极发展数字技术,期望成为21世纪的科创枢纽。(Shutterstock.com)
非洲近年积极发展数字技术,期望成为21世纪的科创枢纽。

一年一度的金砖五国峰会上月在南非约翰内斯堡召开,巴西、俄罗斯、印度、中国及南非等5个重要新兴经济体的领导人聚首一堂,集中讨论新一代科技发展,包括如何通过崭新科技让发展中国家受惠、推动创业及创造就业机会。

第四次工业革命快将席卷全球,为各地制造业带来翻天覆地的变化,日后自动化技术及数据交换将极为普遍,达至前所未见的水平。有见及此,工业4.0也成为今年峰会的重要议程。事实上,这个主题与东道主南非的关系尤其密切。该国跟非洲很多国家一样,对工业4.0这股科技浪潮寄予厚望,期望它能成为经济发展的主要动力。

现时,非洲各地都议论纷纷,探讨应如何利用这些具颠覆性的崭新科技。同时,海外投资者也开始对非洲的潜力另眼相看,甚至首度视其为一个具发展潜力的创新科技枢纽。

就这一点而言,东非的情况最为贴切。该区至今已吸引大量科技投资,其中最受注目的,是脸书(Facebook)资助一项位于尼日利亚的计划,为50,000名当地居民提供数字技术培训,而谷歌(Google)则于加纳首都阿克拉开设旗下首间位于非洲的智能实验所。

卢旺达在科创方面也不遑多让。例如在2016年,该国的科技初创企业Zipline开始以无人机提供血液及疫苗配送服务,大大改善当地公共卫生情况。现时,无人机服务还可为当地居民供应他们没有其他方法取得的医疗物资。

不过,比较出乎意料的是,刚果民主共和国虽然多年来战乱频仍,但不少技术服务供应商都视其为另一增长潜力可观的国家,当中包括PayPal。现时,该国正转型为全球增长最快的移动支付市场之一,社会需求越来越大。

鉴于科技发展已在非洲多国植根,不少人都提出非洲4.0的想法,希望通过数字技术令非洲大陆走向繁荣。其中,很多看法认为,非洲可从五大科技领域入手,带动本土及地区经济发展。

1.数据

近年,全球趋势讲求迅速收集及分析数据,借此开拓商机,非洲也不例外。一年一度的汤森路透非洲峰会(Thomson Reuters Africa Summit)专门探讨区内机遇。今年,国际信贷评级机构环联(TransUnion)非洲区行政总裁Lee Naik在峰会上说:「一家公司能否利用数据,将是衡量其真正价值及影响力的关键因素。今时今日,数据可说是一种新货币。无论什么公司也好,现在最重要的是想想如何让数据成为日常运作的核心元素。

照片: M-Pesa是肯尼亚最受欢迎的移动支付应用程式。
M-Pesa是肯尼亚最受欢迎的移动支付应用程式。
照片: M-Pesa是肯尼亚最受欢迎的移动支付应用程式。
M-Pesa是肯尼亚最受欢迎的移动支付应用程式。
照片: 南非为居民身份证加入生物识别技术。
南非为居民身份证加入生物识别技术。
照片: 南非为居民身份证加入生物识别技术。
南非为居民身份证加入生物识别技术。

「这个概念的重点并非在于如何收集数据,而是在于公司怎样运用数据来制订各种解决方案,在社会、环境、经济等范畴发挥作用,这才是数据的价值所在。例如,数据可用来预测撒哈拉以南非洲何时可能出现干旱,也可用来改善公营机构服务。如果我们把价值视为新货币,那么非洲机构要是能借助数据解决社会问题,在医疗卫生、教育或工作环境等方面发挥价值,在同业竞争中便可胜人一筹。」

2.移动支付

过去10年,通过移动装置提供的数字现金转账技术为非洲各地缔造大量商机,为当地一些没有银行账户或于非正式经济领域工作的人士带来极大帮助。例如,2007年面世的M-Pesa通过手机平台提供现金转账、贷款及小型贷款服务,现时单在肯尼亚便有600万用户。

从表面看,移动支付无非是让智能手机用户收发款项,可是它的实际功能却远不止此。以肯尼亚为例,移动支付目前覆盖该国银行服务以至信贷评分等大量经济活动,每年通过各移动支付平台进行的交易总额约为400亿美元。

3.人工智能

近年,非洲大力研究以人工智能作出投资决定,发展进度可谓已领先世界其他地方。例如,南非斯泰伦博斯(Stellenbosch)的NMRQL公司最近便推出一款单位信托基金,使用人工智能技术作投资决策,据称是当地首款以机器学习技术管理的基金产品。

简单而言,NMRQL运用机器学习演算程式分析大量数据,再根据结果来预测证券投资的回报。这种投资程序通过电脑运算,让基金经理得以从无尽数据中找出一些难以发现的现象。

Future Agenda是伦敦一家专门研究环球趋势及未来发展的顾问机构,联合创办人Tim Jones指出,非洲各地正不断涌现各种崭新数字技术,机器演算只是一例:「非洲很多地方都开始出现一些通过颠覆性技术运作的全新营商模式,当中以人工智能及机器学习的发展较为突出。事实上,现时全球趋势讲求分辨惯性,找出可改善的地方,非洲也是朝这个方向发展。」

4.智能政府

数字技术早已成为推动公营机构及市政服务改革的重要助力。从基本层面而言,智能政府系统的重点是利用现有数字通信技术,提升服务、征费、水电煤用量计量及基础设施保养方面的效率,从而促进社会及经济发展。

在非洲,毛里求斯地方机关在发展智能管理系统方面较为出色。当地的「毛里求斯智能策略」系统据称成功带动社会及经济发展,同时也改善就业机会,并让当地居民更易接受培训和教育。

5.数字身份

目前,全球有超过15亿人口没有任何形式的正式身份,往往令他们无法参与本国的政治、经济和社会事务,日常生活也受诸多掣肘,例如不可申请贷款、登记医疗服务或签署租约等。

不过,在数字领域,这些问题正日渐得到解决。例如,印度设立生物识别资料库纪录所有当地居民的身份,让他们可轻松快捷地申请居所贷款及享用其他个人服务。

非洲也有意在这个范畴大展拳脚。很多区内国家都有意使用生物识别技术,作为国民身份系统的基础。随着这些计划相继推出,当地金融服务业料将掀起巨大变化。

去年,南非推出内置指模数据的智能身份证,为建立全国性数字身份系统踏出重要一步。据估计,系统的适用范围日后会扩展至其他注重个人身份的范畴,例如驾驶执照、选民登记及使用政府服务等。

照片: 卢旺达通过无人机配送医疗物资。
卢旺达通过无人机配送医疗物资。
照片: 卢旺达通过无人机配送医疗物资。
卢旺达通过无人机配送医疗物资。

2018年金砖五国峰会已于7月25至27日在南非约翰内斯堡桑顿会议中心举行。

特约记者 Mark Ronan 约翰内斯堡报道

资料提供 图片:香港贸发局经贸研究
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