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教育領域將為3D打印帶來豐厚商機

3D打印技術已經發展成熟,並廣獲工業企業應用,而其原型設計製作功能更備受好評。這種科技料將在教育領域普及,會有更多教育院校使用3D打印機。

照片:3D打印為美國教育界注入新元素。
3D打印為美國教育界注入新元素。
照片:3D打印為美國教育界注入新元素。
3D打印為美國教育界注入新元素。

在工業原型設計製作上,採用3D打印技術日趨普及。大學及高等院校將是3D打印業下一個目標市場。3D打印會議暨博覽會(Inside 3D Printing Conference and Expo)最近在紐約舉行,眾多印刷業者雲集一堂,爭相展示3D打印技術在教育方面的用途。

在3D打印機市場,專為業餘愛好者、中小企及教育機構而設的產品競爭十分激烈,然而,不少生產商都在會上展出1,000美元以下甚至500美元以下的3D打印機,爭奪生意。3D打印機的可靠程度不斷提升,主因是機械日趨精密準確,而且使用更加可靠的「細絲」打印原料。不過,參與大會的業者認為,3D打印技術難與現時的批量生產競爭。

打印原料在研發上取得多項成果,為3D打印業開啟新領域,其中對皮膚無害的彈性塑料,可供打印按客戶需要訂製的穿戴式產品。不過,打印金屬或外科植入物原料的技術仍未面世,多項技術問題尚待解決。

不過,在教育界,3D打印機的應用漸趨普及,很多大學及高等院校紛紛在其核心課程加入3D打印理論及實踐,引起業界注目。Toner Plastics以美國馬薩諸塞州為基地,是一家3D打印原料供應商,首席營運主任Jack Warren稱,工業客戶群已經發展成熟,大學正好為3D打印帶來豐厚商機。

Warren表示:「會上不少人告訴我,他們所就讀的大專院校,安裝了10部或15部3D打印機,有一家院校更安裝了40部。把3D打印機引進大專院校,的確可以締造龐大商機。」

3D打印機製造商Aleph Objects Incorporated以科羅拉多州為基地,其廣告撰稿員Claudio Donndelinger亦發現,在教育界及其他公共領域,越來越多人購買3D打印機。他說:「越來越多行業使用3D打印,其中包括財富(Fortune)500強的公司以及美國太空總署。很多學校及圖書館亦引入3D打印技術。

「圖書館安裝3D打印機是最令人意想不到的。現在,在這些圖書館,讀者不僅可以借閱圖書,也可以借用3D打印機。」

學校引進3D打印機並非美國獨有。加州Robo3D是一家3D打印機製造商,其客戶服務經理Jerry Grauman表示聽聞中國政府亦為國內學校購入3D打印機。

「我亦認為,學校是美國下一個商機豐厚的3D打印機市場,主要原因是學校真的已開始接觸及採用3D打印技術。」Jerry Grauman說。

整體而言,在今次3D打印會議暨博覽會上,教育成為眾人的焦點。事實上,眾多教育機構的附屬企業都有到場參展。

紐約州立大學創立的3D打印企業New Paltz便是其中之一。助理總監Kat Wilson指出,該公司是一家服務公司,為擁有預製檔案的客戶提供各種各樣的工業用打印機。事實上,該公司可以為客戶提供整套設計服務。    

照片:Cubibot展示入門級3D打印機。
Cubibot展示入門級3D打印機。
照片:Cubibot展示入門級3D打印機。
Cubibot展示入門級3D打印機。
照片:使用回收原料打印的單車零件。
使用回收原料打印的單車零件。
照片:使用回收原料打印的單車零件。
使用回收原料打印的單車零件。

雖然3D打印日趨普及,但Wilson指出,很多用家初次接觸3D打印時都會有所誤解,認為一夜之間便能夠掌握3D打印技術,但現實卻比想像更加複雜。

初次接觸商用及工業用3D打印機的用戶,也許只清楚本身的要求,卻不知如何達到所需效果,至於日益擴大的業餘愛好者,情況卻剛好相反。率先購入3D打印機的私人用戶,似乎對打印機的功能都瞭如指掌,但問題是不知要打印甚麼。

考慮到上述問題,Robo3D出售打印機之餘,亦提供自助打印套裝。Grauman表示:「在第一批套裝中,有一款可讓用家自行製造無人機,包括組合無人機所需的部件,如電池、馬達、控制器及電路板等,只有機身才須自行打印。

「對於首次有擁3D打印機的用戶來說,這的確是一項入門計劃,讓他們邁出第一步,從中得到啟發,以發掘3D打印技術的各種各樣用途。」

多家參展商在會上展示入門級3D打印系統,以業餘愛好者、學校及小型企業為對象,當中業餘愛好者市場的規模與日俱增。加州Cubibot是一家3D打印機初創製造商,在會上首次展示旗下的入門級小型3D打印機。

Cubibot創辦人Sina Noorazar談及旗下打印機的優點時表示:「我們公司的打印機設有加熱床,可以使用多種打印原料,如丙烯腈-丁二烯-苯乙烯樹脂(ABS)、各類塑料、尼龍以及聚乳酸(PLA)。

「約90%的3D打印機不設加熱床,以為還可使用丙烯腈-丁二烯-苯乙烯樹脂為打印原料。不過,若不設加熱床,只可以使用聚乳酸為打印原料。」

另一方面,馬里蘭州的M3D聲稱是全球主要的3D消費品打印機生產商。聯合創辦人Michael Armani說明該公司的策略時表示:「很多企業嘗試開拓500美元以下打印機市場,最終都失敗而回,原因是設計打印機時未有顧及可靠性,也未有制訂點對點的生產計劃。

「事實上,我們公司把各項零部件運到美國裝配。雖然打印機在美國製造,但消費者仍然能夠負擔得起。」

Armani認為,可靠性是M3D打印機的主要優點。有客戶到該公司攤位參觀,並向他們說,於8個月前購入該公司的3D打印機,並每日24小時無休止打印。事實上,該公司的打印機可以多年持續不斷運作。

打印機精確度仍然是業界面對的一大難題。3D打印機的性能不佳,往往未能達致預期效果,浪費數小時甚至數日的打印時間。用於工業設計及原型設計製作的3D打印機價格昂貴,精確度問題特別受關注。

German RepRap USA以佛羅里達州為基地,是德國製工業用3D打印機的經銷商及翻新商,正著手解決打印機精確度的問題。區域總監Walter Puls稱,德國產品在3D打印機領域享負盛名,旗下打印機的部件大多以鋁製成,在這方面其他生產商望塵莫及。

「其他品牌的打印機仍有很多塑料或以3D打印的零件,精確度未能達致專業工程水平。」      

Puls認為,對從事原型設計製作及產品開發的工程公司而言,3D打印的好處在於減省時間。開發新版本產品時,使用傳統技術往往需時數月,但採用3D打印機卻只需數日。

照片:3D打印技術用途漸廣。
3D打印技術用途漸廣。
照片:3D打印技術用途漸廣。
3D打印技術用途漸廣。

3D打印會議暨博覽會是全球規模最大的3D打印業盛會,於4月10至12日在紐約市Jacob K Javits會議中心舉行,共有約70家公司參展,並有50名講者在場發表演講。

特約記者 James O’Donnell 紐約報道

資料提供 圖片:香港貿發局經貿研究
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