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業界盼釐清疑團迎接「工業4.0」

智能科技興起,為工業界帶來兩方面的挑戰,就是如何定義和實踐智能科技。最近在英國曼徹斯特舉行的工業4.0峰會暨博覽會提供了一些答案,但同時也提出了若干新問題。

照片: 企業都期望能駕馭「工業4.0」。
企業都期望能駕馭「工業4.0」。
照片: 企業都期望能駕馭「工業4.0」。
企業都期望能駕馭「工業4.0」。

雖然許多歐洲企業都渴望參與這場智能科技革命,但是「工業4.0」這個概念究竟意味著甚麼,人們仍有不少疑惑。在曼徹斯特舉行的工業4.0峰會暨博覽會(Industry 4.0 Summit & Expo )造就良機,讓眾多企業代表聚首一堂,探討與智能科技有關的議題。

今屆其中一家參展公司是1969年在德國成立的歐洲大型自動化企業IFM Electronic,這次參展主要是為了推廣他們的IO-Link系統。據稱,這是一個能獨立運作的點對點通訊系統,作用是把傳感器和促動器連接到一個自動化系統。

該公司英國市場營銷經理Jon Morris解釋這個系統如何能夠不經人手,自動發出訂單。他說:「IO-Link讓你從傳感器獲取更多訊息。這些訊息是構成『工業4.0』基礎的大數據。這個系統適用於一般製造業,我們在這裡展示它在食品生產過程中的應用情況。

「舉例來說,如果製造商使用料斗製造食品,斗內的材料水平會逐漸下降,達到某一水平時便要添購材料。若使用IO-Link水平傳感器,便不需要人員查看料斗的情況,決定是否訂購材料,因為傳感器能自動完成這項工作。換言之,在沒有任何人為干預下,這個系統能自動訂購材料。」

Morris表示,IFM實際上在6年前已經把IO-Link傳感器納入為產品的標準配備。他說:「假如你早已在工廠安裝了一個IFM傳感器,這意味著你可能已經擁有一個IO-Link傳感器,只是你沒有使用它而已。」

談到很多人對「工業4.0」仍然不甚明瞭,IFM英國產品銷售經理Tim Dodd表示:「過去兩三年其實已有一些進展,但在這樣的展覽會上,仍然會有人來問我們如何開始他們的『工業4.0』旅程。我可以想像到,那些企業的高級管理人員在圓桌會議上說:『我們要迎接工業4.0了。工程經理,請你出去把工業4.0引進來。』然後,那些經理便來找我們問:『你能告訴我甚麼是工業4.0嗎?』」

另一家參展的大型自動化公司是SMC Pneumatics (UK),這是日本總公司於1959年成立的英國子公司。SMC的獨特產品是無線閥門歧管,最初是為汽車工廠自動化而開發的。營銷經理Bob Hitner解釋其應用方式:「這個產品有一個主無線控制單元,可以用來連接多達127個副缸,兩者之間沒有任何電線連接,非常適合應用於可能導致電線或電纜疲勞的機械人。沒有線纜疲勞便可減少維護問題,停機時間縮短,生產力因而提高。目前沒有其他公司提供類似的產品。」

與IFM Electronic一樣,SMC Pneumatics也認為業內對「工業4.0」的熱議屬於自然發展,而不是一場激進的革命。Hitner說:「我們認為『工業4.0』只是關於智能科技而已。多年前我們已經開始使用智能組件,人們只是選擇不從這些智能組件獲取訊息罷了。當客戶問我:『我該如何開始工業4.0?』,我首先會這樣回答:『你必須看看你已經擁有甚麼設備。』在大多數情況下,他們其實已經擁有可從中提取數據的設備。

照片: IFM Electronic的IO-Link連接系統。
IFM Electronic的IO-Link連接系統。
照片: IFM Electronic的IO-Link連接系統。
IFM Electronic的IO-Link連接系統。
照片:Brainboxes展示控制技術。
Brainboxes展示控制技術。
照片:Brainboxes展示控制技術。
Brainboxes展示控制技術。

「幾年前,人們開始談論智能機器和智能工廠。在美國,他們稱之為『互聯企業』(Connected Enterprise)。在德國,他們稱之為『工業4.0』,德國政府投入大量資金在工業領域進行推廣,『工業4.0』隨之成為廣被接受的用語。我們只視『工業4.0』為一個延續。我們一直都在宣傳我們的產品是智能化的,可以用於智能機器,因此也可以用於智能工廠。『工業4.0』真的只是下一個階段而已。」

鑒於不少人對智能科技和「工業4.0」理解不足,製造業巨擘西門子英國(Siemens UK)的行政總裁Jürgen Maier發起了一項針對英國製造業的調查。結果顯示,英國在智能科技生產力方面落後於多個國家,這促使當局推出Made Smarter UK計劃。這是一項為期兩年,耗資2,000萬英鎊的試點計劃,旨在協助英格蘭西北部的中小企業迎接「工業4.0」。

Made Smarter UK對外關係及推廣主管Jude Holmes表示,在這項計劃下,西門子與眾多中小企密切合作,並為他們提供免費的專業技術建議。她介紹具體做法和評估計劃的成效:「我們協助了許多公司制訂數碼化轉型策略,並提供了50%的配對資金,這些資金可用來購買軟件或硬件,不論他們的業務需求是甚麼。他們還可以參與我們的實習計劃,讓我們能夠支援那些可能缺乏內部專業技術的企業。」

Made Smarter UK計劃自今年1月推出以來,已有約300家公司申請參與。該計劃的顧問團隊已經掌握了一些企業對「工業4.0」的看法。Holmes說:「一些顧問已經進駐企業,據他們匯報,有些人這樣表示:『工業4.0對我來說沒有任何意義,或許太高不可攀了。』當他們在工廠四處巡看時,會發現一些已經符合『工業4.0』標準的設備,只是人們沒有察覺。

「因此,對我們來說,最大的挑戰是如何繞過『工業4.0』的專門術語,說明其實不一定要購置大量昂貴的設備,相反只要採取簡單的改變步驟,逐步改進便可以。我們要從能夠提高增長潛力和競爭力兩方面,向企業展示『工業4.0』的好處。對大多數公司來說,這是一個他們不能不走下去的旅程。」

一家似乎在「工業4.0」領域遙遙領先的參展公司是總部位於利物浦的Brainboxes。自1984年起,該公司已經設計和製造數據設備及輸入輸出(I/O)連接產品,並在美國設有辦事處。今次前來曼徹斯特參展,是為了推廣其新產品BB-400 NeuronEdge Controller。

該公司營銷主管Emily Dixon認為,「工業4.0」完全不是新概念。她說:「過去35年來,我們一直在把物件與物件、機器與機器聯繫起來。然後是機器與電腦的聯繫,再後來是機器與互聯網。到現在已是機器與雲端的聯繫。但是,如果你想開始進入這個階段,那麼我告訴你,這仍然完全是關於人與人之間的聯繫,而不僅是流程與流程。而這是我們一直在做的事情。」

作為一個家族企業,Brainboxes最近稍微改變了策略。Dixon解釋公司業務重點的轉變:「我們一直都在製造自己的硬件,所以我們的業務傾向於從這個角度出發。然而,4年前,Luke Walsh接任成為我們的執行董事,他的背景和專業很大程度上是在軟件方面。因此,我們現在要做的就是把資訊科技軟件的功能和熟悉性引入工業環境,容許用戶在Pi(一種在設計時考慮到易於編程的英國製電腦)上進行開發和編程,然後在現場配置,而不會出現任何常見的麻煩。

「英國製造業向來相當保守,不願接受改變。然而,當談到『工業4.0』時,這裡的人似乎真的感到很興奮,並且非常好奇到底可以做些甚麼。」

照片: 工業4.0峰會暨博覽會:業界人士探討智能科技革命。
工業4.0峰會暨博覽會:業界人士探討智能科技革命。
照片: 工業4.0峰會暨博覽會:業界人士探討智能科技革命。
工業4.0峰會暨博覽會:業界人士探討智能科技革命。

工業4.0峰會暨博覽會已於2019年4月10日至11日在英國曼徹斯特中央會展中心(Manchester Central)舉行。

特約記者 Catherine Jones 曼徹斯特報道

資料提供 圖片:香港貿發局經貿研究
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