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物聯網數據需求急增為電訊商帶來機遇

在佛羅里達州舉行的無線基建展覽會(Wireless Infrastructure Show)上,有專家認為,雖然智能手機市場接近飽和,但物聯網相關數據的需求日增,應可減輕電訊商收入減少的問題。

照片: 數碼化可提升緊急服務效率。
數碼化可提升緊急服務效率。
照片: 數碼化可提升緊急服務效率。
數碼化可提升緊急服務效率。

由於競爭激烈,加上消費者要求電訊服務月費計劃包括更多流動數據用量,令流動電話網絡的利潤受壓。雖然美國及其他發達市場的智能手機用戶數目已接近飽和點,但有一批新客戶對數據需求極為殷切,主要原因是物聯網興起。

由家庭電器以至工業用預測性保養系統,所有產品都爭相傳送及交換數據,因此電訊商收入減少的壓力,應可被物聯網聯通所需的龐大數據用量所抵銷。至少在美國,這個市場主要由兩大領域所推動,分別是執法及健康護理。專為先遣人員而設的政府網絡FirstNet便把兩者合而為一,帶來重大影響。

很多電訊商為了應付收入減少的問題,紛紛重新審視業務模式。Advanced RF Technologies以加州為總部,專營無線解決方案。區域營業經理Trey Browder稱:「電訊商在資本開支數額方面有重大改變,而焦點主要落在商業用戶身上。基本上,電訊商嘗試把基礎設施升級的成本轉嫁予企業客戶。因此,大家經常聽到『無線通訊是第四種公用設施』的說法。」

以佛羅里達州為總部的Access Wireless Data Solutions是一家無線設備和系統經銷商,總裁David Schwarz也明白大型手機網絡供應商面對的問題。他直截了當說出問題所在:「根據最新的人口調查,美國人口約有3.25億,差不多每人都擁有一部智能電話。每次聽到Verizon新增250,000名用戶時,便意味Sprint、T Mobile或者AT &T失去了250,000名用戶,因為市場內不會有新增用戶。」

雖然手機市場可能已經飽和,但物聯網設備數量急增,足以抵銷電訊商收入可能出現的跌幅。物聯網設備對電訊商而言是一個龐大的全新市場。Schwarz認為當中的商機日增,並稱:「每日都有新系統連接互聯網,如自動販賣機、鑰匙讀取器等等。」

Schwarz指出,健康護理業及執法機關在流動數據革命已佔一席位。他稱:「當警察要求司機停車接受檢查,可以利用手提電腦查閱車牌及駕駛執照的資料,這些工作都相當重要。與此同時,調度員可以在地圖上查看各警車的所在位置,可以緊急調配適當的警車。

「健康護理將是下一個高速增長的物聯網市場。當救護車轉送病人到醫院時,車內設備可以把病人的生命徵象等各種重要的實時數據傳送到急症室。

照片: 展覽會現場一瞥。
展覽會現場一瞥。
照片: 展覽會現場一瞥。
展覽會現場一瞥。
照片: 智能自動販賣機推動數據需求。
智能自動販賣機推動數據需求。
照片: 智能自動販賣機推動數據需求。
智能自動販賣機推動數據需求。

「公眾安全領域向來使用私營網絡,但維修及授權費用十分昂貴。現時,他們可以逐月繳費,直接使用電訊商提供的獨立網絡。」

專營射頻測量及管理設備的Bird Technologies以喬治亞州為總部,無線網絡工程服務總監Douglas Clary表示,來自公眾安全領域的需求增長最為顯著。他認為,公眾安全領域對物聯網市場的重要性與日俱增。他稱:「目前,我們為醫院、電廠及其他偏遠地區的建築物進行不少項目,亦進行很多室外網絡鋪設工作,如拉斯維加斯大道。現時,我們有數以千計的網絡設施在戶外運作。

Advanced RF Technologies的Browder認為,政府立法是推動公眾安全領域使用無線網絡設施的主要原因,並稱:「現時,我們為全美各地的公眾安全機關進行更多網絡項目。這些都是全國性網絡,而FirstNet的出現更為業界帶來實質轉變。」

不少參展商認為,FirstNet確實對業界很重大影響。由於公眾安全持續廣受關注,尤以恐怖活動為然,因此美國便推出FirstNet。基本上,FirstNet是一個可以互通操作的寬頻網絡,專為提供緊急服務的先遣人員而設。

FirstNet最初於2012年獲批准使用時,被指延誤及超支,而在網絡服務較差的偏遠地區,亦難以找到所需的寬頻網絡。

美國在無線基建及製造領域是否依然領先,抑或其他市場(特別是歐洲)已處於最有利的位置,相關問題在今屆展覽會亦備受熱議。Clary對美國市場信心十足:「我認為美國市場依然領先,主要原因是美國的投資金額最多。

「其他市場採用新科技的速度較慢,原因之一是資金不足。不過,在美國,我們會試用新技術,如果這些新技術大受歡迎,亦會在世界其他地方受到注目。」

Cobham是一家以德州為總部的科技公司,區域營業經理Anne McGee稱:「在許多方面,歐洲擁有更大潛力,原因之一是公共基礎設施存在不少差異,須要使用短距離的小型基站設備。

「海外市場有較多隧道及鐵路網絡,與美國有別。雖然芝加哥及紐約都有多條隧道,但德州則沒有。

「在不同市場,推動業界發展的因素各異。在美國,我們沒有歐洲市場的推動因素,其中以公共交通最為明顯。」

在今年的展覽會上,Cobham推介旗下新推出的ID DAS系統。該系統可以改變無線網絡的容量,配合網絡需求的增減,得以減少不必要及長期閑置的網絡設備。McGee講解系統的操作方式:「基本上,該系統的操作與LAN十分相似。ID DAS系統接收訊號之後,會把訊號數碼化,然後訊號會編配到所需設備。

「模擬型系統與ID DAS系統的不同之處在於,當你發出訊號後,訊號會送到所有遠端設備。此外,ID DAS系統可以隨時改變網絡容量,毋須安裝更多設備以增加容量。」

照片: FirstNet是專為先遣人員而設的寬頻網絡。
FirstNet是專為先遣人員而設的寬頻網絡。
照片: FirstNet是專為先遣人員而設的寬頻網絡。
FirstNet是專為先遣人員而設的寬頻網絡。

無線網絡基建展覽會2017已於5月22至26日,在佛羅里達州奧蘭多市的Rosen Shingle Creek Resort度假酒店舉行。

特約記者 James O’Donnell 奧蘭多報道

資料提供 圖片:香港貿發局經貿研究
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