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物聯網發展成熟 新應用方案湧現

物聯網在高科技領域冒起已經數年,但似乎要到最近才融入主流。消費者和企業現已醒覺物聯網帶來的好處,以及無限的發展潛力。

照片﹕物聯網:智能設備互連互通終於融入日常生活? (Shutterstock.com)
物聯網:智能設備互連互通終於融入日常生活?
照片﹕物聯網:智能設備互連互通終於融入日常生活? (Shutterstock.com)
物聯網:智能設備互連互通終於融入日常生活?

今年的物聯網技術全球博覽會(IoT Tech Expo Global)為大眾提供良機,一窺「物聯網」日新月異的發展。物聯網即「Internet of Things」,簡稱IoT,指智能設備之間的互連互通。最廣為人知的應用例子,也許是智能冰箱在偵測到牛奶存量不足或變質時,會自行上網訂購新鮮牛奶。現在,其他應用方式也不斷湧現。

其實,業内人士已多次預測物聯網時代即將來臨。消費者的取態不是困惑不解,就是冷眼旁觀。

在發達國家,智能設備早已悄然滲透許多家庭和企業,不過要到周邊環境和用家都追上科技發展的步伐時,這些設備的潛在實力才得以充分發揮。今年,這場期待已久的變革似乎終於來臨。

物聯網技術全球博覽會最近在倫敦舉行,總部位於英國的Canonical是最矚目的參展商之一。Canonical是Ubuntu Linux操作系統的開發商,其設備營銷主管Thibaut Rouffineau強調,Ubuntu的採用率正在上升,他表示:「Ubuntu是最受歡迎的桌面操作系統之一,現時排名第三,同時也被廣泛應用於雲端儲存應用程式中,亞馬遜(Amazon)有70%的網上服務須依靠該系統。

「很多人不知道的是,我們在零售領域亦佔很大份額。目前,約40%的戶外數碼招牌也是使用Ubuntu系統。」

Canonical為了保持業界領先地位,近期投入巨資進行研發。Rouffineau說:「我們現在要傳達的訊息是,物聯網能在使用點提供更多智能服務。如果你正在使用數碼招牌並已安裝攝像機,便會知道有多少人見過這個招牌。

「我們曾經出席一項在紐約舉行的零售業活動,當時這個概念是熱門話題。有零售商稱:『我們需要數碼招牌和物聯網協同作業,從而提供全新水平的服務,更好地瞭解我們的客戶』。」

在今屆博覽會,Canonical致力推廣Ubuntu Core,即Ubuntu標準操作系統的新版本。新版本由通用套件Linux軟件包Snaps驅動,Snaps可以讓用戶自行調整設定以滿足個人需求。

Rouffineau解釋產品升級的因由:「過去兩年,我們一直在詢問客戶在運行實質物聯網時遇上甚麼困難。總的來說,大部分受訪者提到兩個問題,就是保安和軟件管理。

「不久以前,人們會索性為物聯網設置防火牆,拒絕更新軟件。現在,用戶希望在軟件運用上更加靈活。這正是Ubuntu Core面世的原因。

「以前,系統管理員要花上約莫1小時來安裝這類軟件。假如使用Snaps應用程式商店系統,大約兩分鐘即可安裝整套軟件。」

另一家重要參展商是總部位於哥本哈根的科技龍頭Delta。Delta在電子芯片製造方面擁有25年的豐富經驗,現已把業務範圍擴大至物聯網傳感器節點生產。傳感器節點是允許設備儲存和傳輸數據的系統。Delta銷售與市場推廣副總裁Gert Jørgensen解釋了轉移業務重心的原因:「如果我們可以向非電子企業推介傳感器,相信我們的業務會暴增。例如,汽車業可以使用傳感器測試輪胎壓力。

「同樣地,傳感器在醫療應用領域也大有作為。穿戴式設備可以用來監測病人的生命體徵,醫生可由此預測心臟病發作的可能性並相應採取行動。又或者,醫生可以把傳感器插入石膏,以便在手術期間測量患者的體溫和心率。基本上,這正是物聯網的功能所在,就是加入電子裝置,使任何產品變得智能化。」

照片﹕物聯網技術全球博覽會2017:出席人數增加66%。
物聯網技術全球博覽會2017:出席人數增加66%。
照片﹕物聯網技術全球博覽會2017:出席人數增加66%。
物聯網技術全球博覽會2017:出席人數增加66%。
照片﹕Chirp開發音頻互聯系統。
Chirp開發音頻互聯系統。
照片﹕Chirp開發音頻互聯系統。
Chirp開發音頻互聯系統。

談到物聯網的廣泛用途,Jørgensen詳細介紹了物聯網如何改變一盞普通LED燈的功能。他說:「在LED燈加上傳感器後,可以檢測到物體的移動情況,同時監控任何房間的環境溫度和亮度。你還可以實現遠程控制,因應自然光的全日變化,逐盞燈調節亮度。

「如果LED燈是安裝在超市貨架上,你便可以借助傳感器去監察有多少顧客前往某個貨品區購物。這盞燈已經遠不只是LED燈,實際上已經成為數據採集樞紐。這當中存在巨大機遇,市場潛力龐大。」

Delta除了致力開發傳感器外,還是物聯網支付應用的專家。Delta已成為自動收費橋樑技術的市場領導者之一,在會上展示相關產品,介紹一系列以運動訊息為基礎的光學傳感器節點。

談到這個領域的優先工作項目時,Jørgensen表示:「我們的任務之一是用光學傳感器代替所有機械傳感器。機械傳感器十分昂貴,安裝困難,光學傳感器則成本較低,也較易安裝。

「我們對符合NFC標準的無線射頻識別(RFID)接口技術十分有信心。目前,市場上有藍牙、Wi-Fi等諸多無線網橋,但它們都有耗電量驚人的問題。借助無線射頻識別接口技術,你可以使用不需要電池的傳感器節點,它基本上是一個不耗電的無線網橋。」

不少數據分析領域的專門企業也出席了今年的展會。總部位於賓夕法尼亞州的Qlik是市場上其中一家領先企業,聲稱通過25個國際網點為全球超過40,000名客戶提供服務。

解決方案開發代表Carl Rushworth解釋公司的方針:「實際上,我們是協助企業把不同的數據源連接起來。這樣,他們便可以取用整套數據,加以分析後製作所需報告。如果客戶想更深入地瞭解數據的涵義,我們也可以助一臂之力。」

至於惹人爭議的數據儲存問題,即雲端儲存抑或在地儲存,Qlik傾向於採用混合方式。Rushworth說:「某些情況下,客戶顯然希望雲端儲存數據;同時,亦有一些客戶希望自行管理部分數據,特別是性質敏感或關乎財務的資料。不過,我認為雲端儲存數據是未來發展趨勢。」

有些規模較小的公司介紹創新的物聯網解決方案,Chirp是其中一家。Chirp是英國倫敦大學學院附屬企業,由聲音和通訊領域的專家團隊運營,致力提供前瞻性方案以解決數據傳輸問題。

Chirp科學總監Daniel Jones介紹了公司的專有系統,他說:「這本質上是一種可以讓用戶通過音頻傳輸數據,在音調中嵌入訊息的技術。因此,它可以切實取代藍牙和Wi-Fi。

「到目前為止,我們是物聯網領域內唯一利用音頻作為聯網工具的企業。我們認為這是一項強大的配套技術,在填補空缺方面十分有效,在藍牙和Wi-Fi 等射頻技術成本可能太高,或者與傳統設備難以兼容的環境中,它特別能夠發揮功用。

「在醫療設施、發電廠和部分工廠等環境中,射頻可能受限或禁用。然而,聲學基本上不受這類規定約束,可以在現有媒體上播放。

「例如,如果要重新設置一家全面使用機械人作業的工廠,或者變更機房配置,用戶可以通過擴音系統播放音頻。你也可以通過無線電播放,甚至以黑膠唱片的形式播放亦可。

「目前,我們正在和數家有合作潛力的中國內地和香港公司洽談。當地企業顯然深感興趣,主要是因為物聯網業務在亞洲增長得很快。」

照片﹕物聯網業界尖子在倫敦聚首一堂。
物聯網業界尖子在倫敦聚首一堂。
照片﹕物聯網業界尖子在倫敦聚首一堂。
物聯網業界尖子在倫敦聚首一堂。

物聯網技術全球博覽會於2017年1月23日至24日在倫敦奧林匹亞展覽中心舉行,吸引來自66個國家共5,000多人參觀,人數較2016年的3,000名顯著上升。

特約記者 Catherine Jones 倫敦報道

資料提供 圖片:香港貿發局經貿研究
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