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環保技術臻於成熟及創新產品無以為繼令業界表現失色

照片:持續不休的爭論:環保業是否已洩氣?
持續不休的爭論:環保業是否已洩氣?

今年的可持續生活展覽會(Sustainability Live)雖然在創新方面明顯比以往遜色,但是商界顧客的興趣和預算卻有所增加。不少公司對經濟前景的信心逐漸增強,而環保技術亦日臻成熟,加上政府法例、能源價格和企業「漂綠」(誇大產品環保特色以建立環保形象的手法)這三重衝擊,因此他們有意大舉投資於節能活動。

盡管如此,一些公司依然認為,各國政府在推動環保行業發展方面仍未適當地扮演積極主動的角色。ENER-G Combined Power 是一家以英國為基地的熱電聯產機組製造公司,其市務經理 Clare Burns表示:「政府法例以及燃氣和電力價格對我們的市場有莫大影響。若要節省可觀的金額,燃氣價格必須比電價便宜3倍。目前,整個歐洲的情況普遍如此。」

「國家也必須支持相關技術。例如豁免徵稅,又或者,如果有足夠撥款,可以提供其他優惠以推動這些技術發展。」

「雖然企業並非缺乏資金,但是一提到投資,便十分小心謹慎。然而,如果有政府支持,例如政府表明:『這是卓越的技術,我們對它深信不疑。』那麼,大家在這方面花錢便會樂意得多了。」

「不過,我們其實頗為脆弱。很簡單,政府只須增加燃氣稅和削減電費,一夜之間,燃氣就會變得昂貴而電費就會顯得便宜。我們就完全沒有市場了。」

在可持續領域方面,政府措施無疑是最強大的推動力,並且已培養了好幾個獨特的行業。其中一個最貼切的例子是量度能源使用量的「智能」電錶。德國公司Tadiran Batteries便專門生產最適合燃氣錶和水錶使用的高效長壽電池。

該公司的營業經理Gary Allan不諱言政府法例對行業發展幫助極大。他說:「是政府在推動行業發展,不是公用事業公司本身。他們只是被迫遵從歐盟指令才採用智能電錶。」

「理論上,智能電錶應該會提高消費者對使用量的關注。對公用事業公司來說,也有明顯的好處。舉例來說,如果用戶不清繳賬單,他們可以遙距關掉供應。」

除了政府指令外,不少人也注意到,在股東之間出現了一種類似民間運動的浪潮,促使很多企業形成新的環保觸覺。Ecolighting是一家以英國為基地的環保照明公司,其董事 Steve Gardner 指出:「我們發覺,規模較大的上市公司較願意在環保方面花額外的金錢,尤其是投資在新科技上,因為股東會要求公司達到某些關鍵績效指標。中小企一般會選擇最便宜的方法,上市公司現在則會多作考慮。他們遠比中小企著重物色表現較佳的技術。」

刺激業界發展的第三個元素則源於顧客本身。來自英國南部的Airius Europe 是一家提供熱能再分配系統的公司,其營業總監 Mark Waterhouse發現,顧客對環保的態度出現了明顯的改變。他說:「幾年前,我們開始不再參加貿易展覽,因為每天最多只有大約5個潛在銷售機會,那還算幸運的了,有時情況可能更慘淡。那時,大家對可持續發展並不是真的有興趣,只是說說罷了。」

「不過,現在,心態已經徹底改變。人們的環保意識大大增强,想為環保做一點事,甚至覺得必須為環保出一分力。法例固然能促使大家做有利環保的事,但客戶也有助推動這個趨勢。客戶的態度十分清晰肯定,如果產品不包含可持續元素,就不會購買。」

消費力在種種原因推動下正在趨升,可是真正的創新活動卻似乎有減少之勢。對不少參展商來說,隨著行業日臻成熟,在產品性能方面,即使只是追求少許改善,也需要比以往付出大得多的努力。

Power Efficiency是一家來自英國的專業能源使用顧問公司,其能源服務經理 Stuart Denton-Brown 表示:「不少相關技術已漸趨成熟,例如太陽能光伏、LED燈等等。曾幾何時,這個展覽會展出眾多創新的東西,如今這些技術已獲廣泛應用。」

英國公司iVolt的營業總監Neil Underwood也指出,展覽相對而言似乎欠缺了新奇的產品。他說:「對能源管理者來說,這個活動沒有甚麼新的東西可看。電壓優化節能系統現在已經被廣泛應用。」

「iVolt是一種智能電壓優化節能系統。它是一種通過降低電壓令商業大厦減少耗電度數的方法。我們將電壓穩定下來,令設備能更有效地運作。由於毋須散熱,所以能夠真正節能,不論是耗電量和碳排放量都得以減少。」

「它能夠大幅節省電力和金錢。我相信,我們為一些客戶每年節省了數以百萬英鎊的電費,而最重要的是這些節省下來的金錢全部可以核實證明。很多客戶曾經買入並非基於工程原理的產品,在電壓優化節能系統方面,這種情況更加常見。事實上,許多這類產品靠的純粹是推銷技倆,完全不能發揮任何實質作用。」

盡管這個領域明顯正處於整固階段,部分人相信仍有好些新科技正蓄勢待發;只是其中有些新的發展尚有若干技術性問題有待解決。Ecolighting的Gardner深信現實情況的確如此,他說:「雖然LED燈最終會雄霸照明市場,不過,在過去幾年,等離子燈也開始冒出頭來。然而,這種產品仍然比較冷門和昂貴,而且還有一些技術性問題需要處理。」

「即使人們不一定會花錢買LED燈,但是LED燈肯定是大眾焦點所在。不過,歸根結底,不同的光源各有不同的性能,在不同的溫度範圍內會有不同的功能和效果。LED燈並非任何環境都適用。」

撇開等離子燈不談,雖然能徹底改變遊戲規則的新技術少如鳳毛麟角,但是現有技術仍有逐步改良的空間。舉例來說,Airlus 的「消除熱分層現象」風扇系列便在展覽會上贏得了一個創新環保產品獎項。

Waterhouse 闡釋何以評判團對Airlus的風扇獨垂青眼:「當我們向一個空間供暖時,大家通常會將熱力送到人們所在之處,即地板。然而,熱空氣會上升並且停留在天花板;因此,我們要不斷輸送熱力直到地板達到適當的溫度。至於在天花板盤旋的熱力卻全部浪費掉。地板與天花板會出現溫差,這就是我們所稱的『熱分層現象』。」

照片:Airius的「消除熱分層現象」風扇榮獲創新環保獎。
Airius的「消除熱分層現象」風扇榮獲創新環保獎。
照片:Panoramic Power 的無線監察器。
Panoramic Power 的無線監察器。

「將這種溫差消除的過程稱為『消除熱分層現象』,目標是將地板與天花板之間的溫差降至零。這就是令客戶節省20% 至50% 供暖電費的方法。」

「傳統的風扇自行產生摩擦力和漩流,阻止空氣向地板流動。我們的風扇與傳統產品最大的分別是產生一條空氣柱。當空氣柱到達地板時便會向四周散開,到達室內每一個角落。這種方法能徹底消除地板與天花板之間的溫差。」

今年的展覽會特別多能源監察公司參與,這也許可被視為一種徵兆,反映越來越多人認為有必要評估業內成熟技術的表現。在眾多能源監察公司之中,以色列公司Panoramic Power 可說是最有創意的業者之一。

該公司的專業服務總監Itai Eboim介紹旗下的USP設備:「我們製造的自備電源無線監察器可以加裝在斷路器上,用法十分簡單方便,只須將它打開,啪的一聲扣在電線上,就會開始收集該電路的用電數據。接著所有資料會無線傳送到附近的訊息中心,然後再上載到一個雲端系統中。」

照片:可持續生活展覽會2014:展示多種智能設備。
可持續生活展覽會2014:展示多種智能設備。

「如此這般,所有顧客便可以看到每一種設備的實際耗電量,清楚知道各種不足之處,例如確定有哪些設備在應該關掉的時候仍在繼續運作。」

「這個系統會主動傳送短訊或電郵。它針對的是個別設備。以一部電動馬達或一個冷氣系統為例,根據其通常耗電量便可以知道它是否運作正常。」

可持續生活展覽會於2014年4月1至3日在英國伯明翰國家展覽 中心 (NEC) 舉行。

特約記者 James O'Donnell 伯明翰報道

資料提供 圖片:香港貿發局經貿研究
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