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第四次工業革命催生未來工廠

英國是18世紀第一次工業革命的發源地,而曼徹斯特更是工業活動的集中地。這場工業革命驅使製造業開始走向自動化和大量生產。未來工廠博覽會(Factories of the Future Expo)早前在曼城舉行,令這個城市與21世紀的第四次工業革命沾上關係。

照片: 智能科技日漸普及,由機械人管理工廠指日可待。(Shutterstock.com)
智能科技日漸普及,由機械人管理工廠指日可待。
照片: 智能科技日漸普及,由機械人管理工廠指日可待。(Shutterstock.com)
智能科技日漸普及,由機械人管理工廠指日可待。

在年初舉行的未來工廠博覽會,智能工廠、物聯網、認知運算及虛實整合系統(cyber-physical systems)全都備受關注。這個博覽會是英國「工業4.0峰會」(Industry 4.0 Summit)的一部分。「工業4.0」可說是第四次工業革命,現在漸次迫近,對一些人來說仍是一個模糊的概念,但博覽會上有許多參展商指出,智能科技正逐漸融入整體製造流程,這股趨勢不容忽視。

Festo是一家高科技公司,總部設於德國斯圖加特,專門提供氣動裝置、電氣零件和機械人。談到即將來臨的工業革命,該公司培訓及諮詢經理Gary Fuller表示,他們可憑藉先天優勢去迎接挑戰。他說:「我們不單製造配合『工業4.0』的工業自動化產品,也能從製造商的角度理解這個變化。雖然很多人認為我們只是一家供應商,但事實上我們在世界各地經營多個生產基地,包括一所位於德國專為『工業4.0』而設的工廠。

「這所工廠不僅是為了落實我們的想法,也有助我們瞭解這些構思可能產生的影響。總的來說,『工業4.0』不僅關乎技術,也涉及人和管理。」

另一家希望在「工業4.0」革命中早著先鞭的企業是總部設於明尼蘇達州的Proto Labs。這家高瞻遠矚的訂製零件製造商擅長使用電腦數控機械加工、3D打印和注射模塑法。Proto Labs北歐客戶經理Mark Johnson講述該公司的獨特賣點:「我們處於數碼製造的前沿。我們一般的做法是請客戶把設計上載到我們的網站,我們的專有軟件會就該產品提供實際生產方案。我們基本上可以在24小時內給客戶報價,15個工作天內交付用注射模塑法製成的零件。某些利用電腦數控機械加工的零件甚至可以1日內交貨。」

雖然有許多參展商是相對較新的高科技公司,但是一些製造業的老手也有參展,其中生產自動化和重工業設備的巨擘ABB特別值得注意。ABB由瑞士和瑞典公司合併而成,已有135年歷史,標榜的卻是處理尖端技術的能力。該公司去年重組業務,以一個ABB Ability品牌重新包裝所有高端數碼解決方案。

ABB英國分公司項目經理Steve Gornett概述他們的理念:「ABB Ability反映了我們如何面對『工業4.0』。我們推行這項計劃,把公司所有部門和活動範疇結合起來。例如,我們有部門負責收集大量實時數據。我們借助這些數據開發了一個用雲端技術控制的系統和一個應用程式,廣泛應用於預測性維修領域。

「同樣地,我們的驅動器和馬達部門開發了傳感器應用程式,這個工具可以插入馬達的側面,傳送實時數據,這樣我們便能執行有效的預測性維修方案。」

照片: ABB Ability機械人。
ABB Ability機械人。
照片: ABB Ability機械人。
ABB Ability機械人。
照片:ProGlove手套能提高掃描條碼的效率。
ProGlove手套能提高掃描條碼的效率。
照片:ProGlove手套能提高掃描條碼的效率。
ProGlove手套能提高掃描條碼的效率。

雖然會上有不少歷史悠久的公司參展,但典型的參展商還是一些成立不久和規模較小的歐洲公司,他們專門提供「工業4.0」的產品及服務。ProGlove就是其中一家,總部設於慕尼黑,專門提供穿戴式產品。

該公司的英國業務發展經理Aaron Windmueller談到穿戴式技術的優點:「根據我們的經驗,科技可以和工人連結起來,大大提升工作效率。

「ProGlove是我們一項重要產品,是一款附有集成條碼掃描器的智能手套。在生產線或物流線工作的工人,往往每天都要掃描數以百計的物品。如果要不斷拿起掃描器,然後又要放回原位,每次掃描都要花4秒時間。所有員工合計起來,每個月便花掉數十萬秒。使用ProGlove手套可幫助你節省這些時間。」

另一家有意發展穿戴式技術,在「工業4.0」戰場取勝的公司是AMA。AMA總部設於法國布列塔尼,是一家XpertEye智能眼鏡製造商,原本只專攻娛樂領域,現在已擴展到多個工業和醫療應用範疇,為客戶提供智能眼鏡軟件解決方案。

該公司執行董事Etienne Guillemot講述這款產品的演變:「XpertEye已經不再像一副眼鏡,現在更像一個頭戴攝影機,裝有一個可即時接達的顯示屏,穿戴者可以把他們看到的景象傳送出去,與第三方進行遠程合作。

「我們最初的靈感來自醫學界。我們觀察到,通常是護士去看病人,而醫生從遠處作出診斷。我們想到可以把相同的方案應用於維修機械。我們設計了一個系統,讓現場操作人員佩戴我們的眼鏡,然後請不在現場的專家為發現到的問題提出意見。」

該公司在2004年創立,一直專注於智能娛樂應用方面,直至2013年才出現轉變。有見智能眼鏡潛力優厚,助推器應用程式大有開發空間,該公司決定改變業務方向,而契機來自他們和一位整形外科醫生的會面。

Guillemot講述他們怎樣受到啟發而大大改變了經營方向:「當時,那位外科醫生正在指導一些剛剛取得資格的日本醫生如何進行某種肩部手術。當我們把現有的技術與他的診斷和治療方法相結合後,我們便清楚明白到應該把過往娛樂領域的業務放在次要位置,更多關注如何在現實世界應用這些技術。」

照片: 未來工廠:提高效率,節省開銷。
未來工廠:提高效率,節省開銷。
照片: 未來工廠:提高效率,節省開銷。
未來工廠:提高效率,節省開銷。

未來工廠博覽會已於2018年2月28日至3月1日在英國曼徹斯特中央會展中心舉行。

特約記者 Catherine Jones 曼徹斯特報道

資料提供 圖片:香港貿發局經貿研究
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