關於我們 | 新聞中心 | 聯絡我們 | 採購清單 採購清單 () | 我的HKTDC |
English 简体
Save As PDF 電郵本頁 列印本頁

紐約機械人展聚焦科技應用

有跡象顯示,機械人產業漸趨成熟。在紐約機械人產業全球高峰論壇暨展覽會(RoboUniverse Expo),參展商比較關注現有技術的商業應用,多於展示最新理論及研究成果。

照片:機械人負責生產,可以避免勞資糾紛?
機械人負責生產,可以避免勞資糾紛?
照片:機械人負責生產,可以避免勞資糾紛?
機械人負責生產,可以避免勞資糾紛?

目前,工業應用、自動導向輪椅、無人駕駛飛機、傳感能力及精密程度是機械人產業的主要範疇,這些發展方向亦成為今屆紐約RoboUniverse展覽會的主調。

機械人和無人飛機的電腦處理能力日強,機械部件成本漸降,性能日益卓越,重量也大大減輕。未來,機械人性能的重大突破,應與借助半自動裝置偵察周邊環境(特別是與人類共處時)並確定移動路徑的方式有關。連通性與傳感功能息息相關,目前智能裝置、網絡甚至不少城市都通過物聯網共享資訊。

與其他行業一樣,機械人產業一直面對降本增效的壓力。今年RoboUniverse展覽會上,有一家參展商首次展出取放式(pick and place)工業用機械人,聲稱其產品售價遠低於任何一個競爭對手。

展出該款機械人的是丹麥機械人技術公司BlueWorkforce。公司創辦人兼總裁Preben Hjørnet對公司的最新發明滿懷信心,表示已成功地大幅降低成本及複雜程度。據稱,包括機械臂和3D感知裝置在內的整套裝置造價為15,000美元,而目前業内平均成本約為 150,000至200,000美元。

Hjørnet認為,取放機械的成本門檻之所以能夠顯著下調,有賴研發方式的轉變。他解釋新的開發理念:「我們的數據庫載錄了160萬種取放循環。我們首先把這些動作匯集起來,再制訂一套優化演算法,即逆向計算法。我們的做法是從需要出發,而非著眼於解決方案。」

過去,部分市場無法負擔自動化取放機械的高昂售價,不得不倚賴廉價勞動力。因此,若取放機械入門價格下調,便能打開相關市場。Hjørnet強調,降低門檻可以帶來很多好處:「我非常關心循環利用。物料回收雖是薄利行業,但由於目前社會浪費問題嚴重,因此我們必須推廣循環利用。目前,我們的取放機械已經可以分揀出PET膠樽、金屬罐及電腦和電子產品中的稀土材料。」

Hjørnet說:「雖然自動取放作業的活動部件成本逐步下降,不過用於檢測和分辨不同回收材料的設備造價依然昂貴。目前可以採用的技術有高光譜成像攝像鏡頭,但成本極高。這是一個瓶頸,如果採用的攝像鏡頭太貴,商業效益便會減弱。」

今年有不少傳感器製造商參展,反映出傳感器對機械人技術發展日益重要,既可用於生產線監控,亦可用於無人飛機或其他自主導航機械人系統。

奧地利公司AMS便是其中一家參展的傳感器製造商。公司產品經理Rudolf Pilcher認為,未來業界對導航傳感技術的需求必定會越來越大。他表示:「客戶都在尋找可以令機械人自主導航的解決方案,特別是空間傳感技術。我們正在研究公司的技術組合,考慮最佳解決方法。此外,消費者與汽車產業的需求量最多,因此亦成為我們最感興趣的市場。」

來自魁北克省的Leddar Tech公司同樣留意到市場對傳感技術的需求日益增長。該公司主力生產的測距激光雷達傳感器,是一種適用於機械人的光脈衝雷達系統。公司應用工程師Pier-Oliver Hamel亦認為汽車產業是首要市場,對自動防撞技術的需求最大。他表示:「我們預計今後數年汽車行業將成為最大的收入來源。」

照片:5D Robotics展出自動導向輪椅。
5D Robotics展出自動導向輪椅。
照片:5D Robotics展出自動導向輪椅。
5D Robotics展出自動導向輪椅。
照片:BlueWorkforce大大降低取放機器的成本。
BlueWorkforce大大降低取放機器的成本。
照片:BlueWorkforce大大降低取放機器的成本。
BlueWorkforce大大降低取放機器的成本。

Hamel續說:「兩年前,我們與全球汽車零件供應商法雷奥(Valeo)簽訂協議,取得雙方共同開發的一款訂製芯片的生產許可。這款產品糅合了兩家公司的技術強項,包括我公司的光檢測器,將由法雷奥負責推廣至整個汽車行業。」

Hamel認為,傳感器目前被廣泛應用在對安全性能要求較高的技術應用和無人航拍機上,令行業重點出現轉變。他表示:「目前的重點研究方向是令設備更廉宜、輕量、小型及減少耗電量,同時亦要令裝置更可靠、符合更嚴格的安全標準。越來越多客戶提出防撞要求。」

Hamel指出:「數年前,傳感器仍無法確保無人飛機百分百防撞。但現在,我們已經逐步接近這一目標,這項技術可以成為現實。」

隨著傳感器的應用日益普及,系統整合對成功實施物聯網協議也越來越重要。過往多年,各類監控系統並無明確發展方向,導致不同設備之間難以實現「交流」。

科羅拉多州的Twinoaks Computing提出一項可行方案,即利用「中介軟體」(middleware)來促進不同電腦系統之間的交流。公司市場營銷統籌員Laura M Clark解釋了這一概念:「中介軟體架設於操作系統之上,充當應用程式的數據分配工具。許多公司使用傳感器,但不知道傳感器之間需要溝通,目前我們正與這一類公司接觸。」

展會上另一款惹人注目的產品,是加州公司5D Robotics最新發明的自主導航輪椅。自主導航輪椅配置了多個導向系統,當中亦用到節點技術。

公司市場營銷總監Phil Mann介紹該項新發明的優勢:「我們加入了各類數據採集方式,包括全球定位系統,精確度可以達到3至6米;亦加入激光雷達技術,適用於近距離探測,惟在雨天無法工作。另外,我們還裝設了5D傳感器,即以超寬頻無線電作為傳感器。因此,我們的定位可以精確到2至5釐米。」

對於希望實現倉庫及堆場設備自動化移動的客戶而言,這款系統極具吸引力。有關該系統至今的訂購量,Mann表示:「我們可以公開的第一個客戶是United Rentals,一間專營工業設備出租業務的公司。」

他解釋:「我們在系統中加入5D傳感器,又在約12,000平方米的設備停放場安設定位節點。實際上,那相當於一個智能城市的縮影。現在,鏟車都按照虛擬軌道路徑移動,從停放處駛上設定路徑,然後再駛上貨車。之後貨車會把這些設備運到客戶那處。完成任務後,鏟車可以自行駛回原處。」

除了簡化導航、傳感及操控程序,部分參展商亦展出簡化版機械人推進器。Transcend Robotics(總部設於華盛頓)發明的Arti履帶式爬梯機是當中的佼佼者。

公司營運及業務發展經理Michael Purk表示:「我們大多數業務都與採礦、遠距臨場系統及電腦數控製造機器有關。舉例來說,企業可能開發了機械臂的相關硬件和軟件,但未必有辦法令機械移動起來。如果把我們的系統與機械結合,90天內就可以把產品推出市面。」

展會上不少人認同,重視實用性才是成功之道,勝過研發突破性科技。Asimov Ventures是紐約一家以投資科技初創企業為目標的風險投資公司。公司聯合創辦人John Meckler強調:「依照目前形勢,技術必須投入應用才算得上真正成功。善用現有技術而非發明新技術,是目前業界追求的目標。」

照片:Transcend Robotics的自動爬梯機器。
Transcend Robotics的自動爬梯機器。
照片:Transcend Robotics的自動爬梯機器。
Transcend Robotics的自動爬梯機器。

2016年機械人產業全球高峰論壇暨展覽會於4月11至12日在紐約Jacob K Javits會議中心舉行,吸引來自北美及其他地區約8,000名業者參與。

特約記者 James O’Donnell 紐約報道

資料提供 圖片:香港貿發局經貿研究
評論 (0)
顯示香港本地時間(格林尼治標準時間+8小時)

香港貿發局歡迎您發表意見。請尊重其他讀者,避免離題。
查看本局的發表評論政策

*發表評論(最多2,500字)