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美國機械市場關注機械產能提升

HousTex先進生產力展是北美大型機械工業博覽會,日前於休斯敦召開。由於油價下跌對石油開採業帶來衝擊,其他產業成為今年會上的焦點話題,而出席人士亦對3D打印技術審慎樂觀。

照片:OSG Tap and Die Inc展示先進的切削刀具。
OSG Tap and Die Inc展示先進的切削刀具。
照片:OSG Tap and Die Inc展示先進的切削刀具。
OSG Tap and Die Inc展示先進的切削刀具。

近期,全球油氣產業陷入低潮,世界石油之都休斯敦也深處漩渦中心。然而,前來參加HousTex先進生產力展的眾多製造技術公司卻分外樂觀。

總體而言,多家汽車和航空業企業在其他領域意外錄得增長,原因之一,是能源成本有所下跌,一些能源密集型產業回歸本土,紛紛將生產活動從海外遷回美國。

多家企業表示,油氣公司正利用停機時間進行設備升級,以提高生產效率,為日後原油價格回升作好準備。出席人士一致認為,各行各業都有必要提高整體生產效率,以增加在全球化市場中的競爭力。3D打印技術日見進步,開始對製造工序的若干方面產生影響,而打印設備已不僅僅是一種桌面打印工具,更有其他用途。

油氣價格下跌使得一些成本密集型油田的勘探和開採項目無利可圖,特別是海上油田和水力壓裂開採項目。因此,不少休斯敦油氣公司被迫取消項目,停工裁員,而這一波緊縮措施也無可避免地對油氣產業供應商產生連鎖效應。

德州機床供應商Iscar Metals的技術專家Troy Dufour表示:「業內企業紛紛削減成本,大型公司更已著手裁員。油價走軟,海上鑽井利潤下跌,鑽機停運,故此不再需要我們提供服務,導致營業額下跌。另一方面,汽車和航空業的生意則略有回升,算是一點補償。」

盡管油價低企讓不少美國南部企業深陷困境,但也有企業成功將閑置設備轉化為優勢。總部位於伊利諾伊州格倫代爾高地(Glendale Heights)的OSG Tap and Die Inc聲稱是全球最大的圓形機床生產商,產品庫存超過28,000個單位。副總裁Drew Strauchen表示:「停機時間延長讓我們有更多機會測試新產品。

「我們將發展重點轉移到航空航天和一些不易受經濟下滑影響的產業上。油價與油氣和汽車產業的表現息息相關,航天業和醫藥業的抗壓性則較高。目前,本公司重點開拓這些市場,以防原本的產品組合表現不佳。」

油價低迷,不少企業高層都和Strauchen一樣四處尋找突破機遇。伊利諾伊州機床製造商LMT USA營業專員Ken Swan認為:「油氣行業不景氣確實會帶來影響,但煉油廠不會停工,定期維修還是要做,設備也須保養升級。

有不少從事勘探和鑽井的企業客戶出乎意料地向LMT USA表示 :「我們知道2015年將是艱難的一年,所以在等待升浪再臨之際,我們打算進行設備自動化升級;因為當市場回暖,製造工序必須更為精簡有效。」這就為該公司創造了商機。

Ken Swan說:「此外,我們亦專注發展受惠於低油價的業務領域,例如農業設備、拖車等。相關需求和訂單量亦持續增長,所以生意並沒有一蹶不振。」

Webb-Stiles是一家裝配線和物料處理公司,總部設在俄亥俄州,其銷售工程師Randy Lankford同樣留意到其他產業的業務增長,以及生產效率亟待提高的壓力。他說:「公司發展方針已重返汽車產業。自2008年起,汽車業一路回暖,東南部業務增量尤其明顯,我們在汽車業取得理想成績。

「我注意到,部分代工生產商希望一級供應商能夠搬近裝配車間。我們為代工廠商及時配送預裝輪胎和車輪,瞭解到不少客戶希望一級供應商的廠房和裝配廠房的距離能夠縮短到20英里以內,甚至更近。因此,不少一級供應商也相應作出調整,紛紛將廠房遷近組裝廠,節省燃料和時間。」

Iscar的Dufour也注意到,提高生產效率日趨重要:「現時的熱門話題是削減成本。市場競爭對手來自全球各地,不再局限於本地和本國同行。美國企業與中國和印度企業展開競爭,脫穎而出的唯一方法是提高產能,廠家必須善用設備和技術,製造出價格更低的零件。」

英國高性能鎳合金線材和棒材生產商Alloy Wire International的營業總監Angus Hogarth也注意到美國市場高度重視節約成本:「有些市場只考慮價格因素,而美國顧客就對價格十分敏感。

「美國客戶並不十分關注交貨、技術支援和質素等問題,但最關注產品價格;德國和其他歐洲客戶則不同,他們會關心:『我們會收到甚麼樣的產品?能否準時送達?是否提供全面的技術支援?』產品價格並非他們決定是否購買的唯一要素。

照片:展會上展出的車床。
展會上展出的車床。
照片:展會上展出的車床。
展會上展出的車床。
照片:造價高昂的精密零件。
造價高昂的精密零件。
照片:造價高昂的精密零件。
造價高昂的精密零件。

「過去幾年,我們剛剛開始打入中國市場。原以為中國買家只考慮用低價做大批量採購,這與我們的經營理念相違背。但令我們驚訝的是,不少產業對高品質和可靠性也有較高要求。他們要求與勞斯萊斯汽車一樣的品質,對我公司也有瞭解,因此成為我們的客戶。」

在會上,多家參展商展示了創新技術,而品質和產能都是其焦點。伊利諾伊州工業工具製造商LMT USA的營業專員Ken Swan對他們的最新產品信心十足。他說:「我們是全球唯一一家生產捨棄式螺絲攻的廠家。這一設計讓用戶毋須從機器拆出接桿便可更換螺絲攻的頂端部分,如刀片等。

「這一裝置能夠加快整體工序。例如,機器安裝這一款螺絲攻後可高速運轉,損耗時只須重置頂端部分的刀片即可,毋須停機和取出螺絲攻重新裝配。

「使用該裝置需要另外出資購置一支鋼柄,而鋼柄可以重複使用,因此捨棄式螺絲攻與一般螺絲攻的花費相差無幾,但運轉速度更快,彌補了工時。以一批50件、每批80美元的標準費率來計算,加工半批工件即可抵回購置捨棄式螺絲攻的成本。」

德國Kasto機械製造公司生產的金屬物料處理和切割系統改進了機械性能,在提高安全性和自動化程度的同時,也降低了功耗和對熟練技工的依賴。Kasto營業經理Greg Winairz表示:「除了固定物料、拉伸帶鋸條之外,我們不再使用液壓系統。鋸頭安裝於滾珠螺桿上。不少其他生產商仍在使用液壓系統。

「滾珠螺桿易於操作。舉例來說,如果需要每分鐘加工一英寸,只須輸入數據,系統便會告知滾珠螺桿需要轉動多少次才能達到這一進給率。如果使用液壓系統,錶盤的數字從1到10,你並不清楚2、3究竟代表什麼。

「此外,使用液壓系統,溫度也可能造成變化。液壓油的溫度和黏度的變化可能導致早上7點與下午3點的設定有所不同。

「另一項創新科技是觸屏控制,按下按鈕便可以啟動切割工序。操作員靠雙手按鍵可以實現任何操作指令,毋須接觸運行中的機件。操作員首先選中切割型材,再輸入寬度,然後從材料數據表中選擇待切割的材料,系統就會給出切割速度和進給率。操作員根本毋須費時思量。」 

對於一些公司而言,節省成本不需以犧牲產品質素為代價。科羅拉多州的雷射打標機製造商RMI Laser LLC客戶經理Bruce Wallingford認為,雷射打標擁有如下優勢:「首先,雷射打標沒有消耗品,因此毋須進行維護。產品有3年品質保證期,可以使用標準的壁裝電源插座。此外,不會像雷射蝕刻或油墨印刷般容易造成環境危害。假設需要修改商標,或為每組機件標註序列號,使用雷射打標技術毋須更改印章,因此不用耗費額外成本和時間。」 

展會上最受注目的創新科技當屬3D打印技術,以及3D打印對製造業帶來的潛在影響。OSG Tap and Die Inc公司的Strauchen說:「事實上,3D打印將對製造業產生巨大影響。當這一先進打印技術開始對製造業產生影響,企業應當如何應對將是一項重要課題。

「部分大型美國製造商已經開始使用這項技術。以機床製造業為例,3D打印技術已能製造具備雙重作業性能的機床,機床打印成型後即可投入生產。

「3D打印技術尚處於起步階段,雖然在應用方面還有許多局限,但科技日新月異,相信未來會有一番作為。」

總部位於德州的計算機輔助設計軟件經銷商MLC CAD Systems業務發展總監Joel Hill也認為3D打印技術正逐步打入市場。他說:「增材製造技術【即3D打印】大多使用在小批量生產和原型開發上。廠商對產品原型進行改良後,依然會使用減材製造技術進行大批量生產。我見過不少廠家選用增材製造技術進行產品開發以及小批量一次性產品生產,但大批量生產仍以數控減材製造技術為主。」

照片:HousTex 2015:靜候3D打印革命帶來的影響。
HousTex 2015:靜候3D打印革命帶來的影響。
照片:HousTex 2015:靜候3D打印革命帶來的影響。
HousTex 2015:靜候3D打印革命帶來的影響。

HousTex先進生產力展於2月24至26日在德州休斯敦喬治布朗會議中心舉行,吸引超過350家參展商向來自北美和其他地區的買家展示各類機械加工及製造設備。

特約記者 James O’Donnell 美國休斯頓報道

資料提供 圖片:香港貿發局經貿研究
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