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美國連網及自動駕駛設備展:自主設備與機械人成焦點

無人機和無人駕駛汽車產品日新月異,一直備受社會注目。不過,一些自主設備雖然較少人關注,卻已在高科技製造業和數碼診斷等領域大行其道,也可代替人類處理各種枯燥乏味的工作。

照片: 在現今資訊世代中,無人駕駛汽車並非唯一發展迅速的自主設備。(Shutterstock.com)
在現今資訊世代中,無人駕駛汽車並非唯一發展迅速的自主設備。
照片: 在現今資訊世代中,無人駕駛汽車並非唯一發展迅速的自主設備。(Shutterstock.com)
在現今資訊世代中,無人駕駛汽車並非唯一發展迅速的自主設備。

無人駕駛汽車和送貨無人機近年吸引媒體廣泛關注。另一方面,一些自主設備雖然未有引起社會注意,卻已默默為工商業不同領域帶來變革。早前,美國連網及自動駕駛設備展(Connected and Autonomous Vehicles)一連4日在加州聖克拉拉會議中心(Santa Clara Convention Center)舉行,這些產品正是場內焦點。

過去10年,固定式機械人已經成為製造業生產線常見一員。現在,新一代移動式機械人雖然已在更多不同崗位發揮作用,但主要用來處理刻板重複的工作。加州企業Slightech是Mynt系列商用機械人的生產商,他們的人工智能工程師Ryan Lim對機械人技術的演變可謂熟悉不過。

Ryan Lim談到工業用機械人需求上升的趨勢:「機械人現時大受市場歡迎,原因是新款產品在反覆進行相同工作方面非常出色。

「今年,我們展出一款個人助理機械人,可辨認容貌和回答問題,並配備自動導航系統或即時定位與地圖構建(SLAM)技術。我們正在多個商業接待處試用這些機械人。很多時,接待處都要解答一些千篇一律的簡單問題。

「我們發現,整體而言,很多消費者都十分滿意這款機械人的對答表現,也很欣賞它的視線會隨詢問者移動。現時,我們有1,000部機械人正在使用,它們在中國內地特別受歡迎。」

除了索然無味的工作外,機械人也可代替人類處理極度繁複或危險的工作,同時節省大量時間和金錢。三藩市的Pix4D是家專業攝影測量公司,利用從多個角度拍攝的2D相片建構3D數碼模型。近年,該公司越來越多使用無人機進行多角度拍攝,部分鏡頭更要從一些危險位置捕捉。

Thomas Odenwald是Pix4D的北美業務董事總經理,他提出一個危險工作的例子:「以露天採礦業的儲礦堆管理為例,以往業者要暫停營運一兩天,讓測量團隊帶同捲尺,四處攀爬計算,期間難免有員工會不慎跌下受傷。這種操作方式需要的人手極多,花時極長,也有一定風險。

「不過現在,他們已不用再這樣大費周章。我們可以使用無人機在場地四周拍照,過程只需約10分鐘,然後便可製作3D影像,從而估算儲量,準確度相當不俗。」

不過,在遼闊的戶外環境,這些無人機才算真正大派用場。Odenwald說:「目前,我們很多生意都跟輸電線路有關,因為有些猜測指加州山火是植物生長至輸電線路所致。現在,供電公司測量地形時都十分謹慎。

照片: Slightech的機械人適合在接待處使用。
Slightech的機械人適合在接待處使用。
照片: Slightech的機械人適合在接待處使用。
Slightech的機械人適合在接待處使用。
照片: Pix4D的無人機可助供電公司瞭解輸電線路沿途情況。
Pix4D的無人機可助供電公司瞭解輸電線路沿途情況。
照片: Pix4D的無人機可助供電公司瞭解輸電線路沿途情況。
Pix4D的無人機可助供電公司瞭解輸電線路沿途情況。

「一直以來,業界都是使用配備脈衝雷射光測量系統(光學雷達)的特製直升機,沿輸電線路飛行,以測量地形。現在,我們可以用無人機沿輸電線路飛行250英里,回程時再用另一部,這樣便能以極便宜的方式測量500英里長的輸電線路,得到跟直升機測量一樣的結果。」

無可否認,獨立式自主機械人已在多個領域大大發揮提升效益的作用。不過,亞利桑那州Swarm Technology創辦人Alfonso Iniguez認為,這種技術今後應以協作元素為發展重點。

Iniguez以大自然為例闡述看法:「當一隻蟻后希望完成某件事情時,牠會派很多工蟻去做,不過不會在意那件工作究竟要多少工蟻。

「我們研發機械人產品的原則也是一樣。首先,我們建立一個系統擔任控制台,再由它指派附屬系統進行各項工作,例如到隧道內自行繪圖。控制台注重的是機械人能合力完成工作,至於派出1部、100部還是1,000部,對它而言並不重要。

「我們的客戶很多都從事國防或國土安全領域,講求在最短時間內找出有關目標,其中搜救工作應該最適合我們產品。不過,要是我們把這種技術用於吸塵機、割草機等日用產品,便能讓所有已連接的裝置同時行動,快捷高效地完成工作。」

自主機械人越來越受社會歡迎,用途也越來越廣泛,因此節省研發及安裝的時間和成本也就日益重要。Husarion是一家來自波蘭克拉科夫的參展商,他們相信旗下的研發平台有助精簡流程。

Husarion行政總裁Dominik Nowak談到旗下產品如何有助節省成本:「客戶使用我們的系統後,每次組裝機械人便不用從頭開始,而是可用現成的軟硬件,把機械人組裝出來,大大加快產品的推出時間。這樣既可節省時間和金錢,和其他公司競爭時也能早著先機。」

Husarion為商家提供更符合成本效益的產品研發方法。另一邊廂,慕尼黑的Toposens也提供一種低成本技術,協助自動駕駛設備和自主機械人掌握四周環境。

Toposens聯合創辦人Tobias Bahnermann說:「我們推出嶄新技術,讓這些自主設備首次可透過超聲波感應周遭環境,原理與蝙蝠如何感應身邊環境類似。

「簡單而言,我們的系統會以超聲波頻率發出聲音,這些聲音會由四周的物件反射回來。接著,系統的麥克風會像蝙蝠耳朵一樣,分辨聲音反彈回來的不同間距,然後再利用這些音波訊號,為四周環境繪製實時3D地圖。

「這款系統十分精密可靠,不易受環境影響,四周光暗如何也不重要。另外,它的價錢也非常實惠,每部售價200至300美元,要是購買10,000部或以上,每部更不用100美元。」

照片: Toposens採用超聲波掃描技術,協助自主設備掌握四周環境。
Toposens採用超聲波掃描技術,協助自主設備掌握四周環境。
照片: Toposens採用超聲波掃描技術,協助自主設備掌握四周環境。
Toposens採用超聲波掃描技術,協助自主設備掌握四周環境。

美國連網及自動駕駛設備展2018已於5月14至17日在加州聖克拉拉會議中心舉行。該展覽與美國世界物聯網展(Internet of Things World)合辦,共吸引逾12,000人入場參觀。

特約記者  James O’Donnell 聖克拉拉報道

資料提供 圖片:香港貿發局經貿研究
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