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英國企業家對脫歐感到困惑但仍保持樂觀

英國將於2020年1月底脫歐。在英格蘭北部一個以創新為主題的展覽會,參與者坦言不知道脫歐後狀況如何,會對英國企業帶來甚麼影響,但是對未來仍有信心。

照片: 石墨烯應用範圍廣泛,在西北創業投資會上備受注目。(Shutterstock.com)
石墨烯應用範圍廣泛,在西北創業投資會上備受注目。
照片: 石墨烯應用範圍廣泛,在西北創業投資會上備受注目。(Shutterstock.com)
石墨烯應用範圍廣泛,在西北創業投資會上備受注目。

西北創業投資會2019(Venturefest North West)在曼徹斯特舉行,眾多本土企業家聚首一堂,人數創新紀錄。當時距離英國脫歐最後期限只有兩個多月。這個展覽會及會議每年一度,為期一天,今年是第六屆。儘管許多參展商都心念英國脫歐一事,但是脫歐絕非唯一的話題。

主辦機構GC Business Growth Hub業務發展總監Richard Jeffery在致歡迎辭時強調了研發的重要性。他指出,目前英國每年在研發方面的投資僅為350億英鎊,約佔經濟產出的1.7%。他呼籲政府和企業界將這比例提高到靠近2.4%,與美國和德國的看齊。

他對與會者說:「協作可以為小型企業帶來轉變。在今天的會議裡,我們有一大群創新者,他們有一些出色的想法。這裡也有企業家,他們懂得如何利用這些想法去開展業務。我們也有一些提供資金的人,也就是投資者。事實上,今天的獨特之處在於我們將這幾類人集合在一起。這真是一個不可思議的機會。」

當然,任何在英國剛剛創業、充滿雄心壯志的新公司,現時都被籠罩在英國脫歐的陰影下。若問參展商英國即將脫離歐盟會帶來甚麼影響,他們的回應通常是:「誰知道?」、「這個問題不應該問我」、「我不知道我們是否可以談論政治話題」,甚至有人只是默默地聳聳肩,搖搖頭。雖然氣氛決不是悲觀,卻甚為不明朗。

總部位於鄰近城市沃靈頓的商業創新顧問公司Inventya是今年其中一家參展商。該公司的創新顧問Ryan Makin解釋他們的定位:「基本上,我們在中小企業進行商業化的過程中提供幫助,包括獲取融資、委託市場研究,或指導他們如何利用研發開支去扣稅等。我們也有一些與歐洲企業網絡(Enterprise Europe Network)合作的團隊。歐洲企業網絡是一項針對出口型中小企業的支援服務,得到歐盟的支持,目的是幫助小型企業拓展歐洲市場。」

當被問到英國脫歐可能帶來甚麼影響時,Makin也是含糊地回答:「你要問大老闆。雖然我們最初很擔心,但現在我們認為會沒事的,儘管這一切仍然取決於到底會出現甚麼情況。顯然,我們與歐洲企業網絡的合作可能會受到影響,但我們現時在歐洲已設有辦事處,所以我說我們應該沒事的。我們會看看屆時的情況,因為仍有那麼多的不明朗因素。」

另一個與歐洲企業網絡有緊密聯繫的參展商是Innovate UK,它是英國研究與創新署(United Kingdom Research and Innovation)的一個部門,旨在「通過刺激和支持由企業主導的創新來加速英國經濟增長」。這個公共機構由歐洲企業網絡直接資助,也與總部設在曼徹斯特、負責監督Venturefest計劃的機構The Growth Company有聯繫。

照片:西北創業投資會上的參展攤位。
西北創業投資會上的參展攤位。
照片:西北創業投資會上的參展攤位。
西北創業投資會上的參展攤位。
照片: 專家們在台上討論交流。
專家們在台上討論交流。
照片: 專家們在台上討論交流。
專家們在台上討論交流。

Innovate UK研究和夥伴關係發展主任Andreas Standley-Johansen解釋他們為何優先考慮參加今次活動。他說:「我們來這裡是要宣傳我們的服務。歐洲企業網絡是全球最大的業務支持網絡,尤其針對中小企業的需求。這裡是一個很好的場合,讓我們可以接觸到有意走向國際的創新公司。」

談到英國脫歐問題時,他說:「中小企總是需要尋求支持,不管脫歐的結果如何,這方面的需求不會減少。脫歐後英國只會更加面向國際。就我們而言,我們將會一如既往,但對於其他企業來說,很大程度上取決於他們是甚麼行業及如何營運。如果他們非常依賴進口,那顯然須考慮改變經營模式。

「不過,有很多機遇將會出現,我們須保持樂觀,要準備好利用新出現的可能性。由於我們已經著眼於國際,我們會繼續幫助一些公司在任何有潛力的地方尋找商機。」

Mesmerise Global是今年參展的著名創新公司之一,專門從事擴增實境(AR)、虛擬實境(VR)和混合實境(MR)媒體業務,僱用了大量電影製作人、數碼設計師、音頻設計師和故事創作者。該公司目前正在遷往曼徹斯特市中心。

3D設計師Conor Mclean簡介了該公司的背景:「我們基本上是一家擴增實境和虛擬實境解決方案公司,不過現在更傾向於提供產品。我們現在與一些非常大的客戶合作,包括臉書(Facebook)和Morningstar,同時也在許多國際市場工作。我們在阿聯酋有一些客戶。我們曾在世界各地諸如孟買、芝加哥和澳洲的會議上使用了虛擬實境遊戲。儘管如此,我不會說我們已準備好英國脫歐。老實說,我們沒有太多的頭緒。但誰會有呢?」

近幾年英國一個偉大的創新成果是石墨烯。石墨烯是曼徹斯特大學於2004年首次分離出來的單層碳同素異形體,是一種非常有用的物質。由曼徹斯特大學營運的石墨烯工程創新中心(Graphene Engineering Innovation Centre)在會上設置了展攤,廣受注目。

石墨烯工程創新中心行政助理Dayle Whittaker充滿熱忱地介紹:「石墨烯是最薄、最堅固、最輕、最導電的二維材料。在石墨烯工程創新中心,我們正在嘗試通過一個名為Bridging the Gap的項目,將一些有關石墨烯的研究商業化,這讓我們有機會與一些本地中小企業合作。我們的構思是,雖然石墨烯可能被視為一門大生意,涉及的成本很高,但如果較小的企業希望使用石墨烯,把它整合到他們的產品中,我們可以幫助他們獲得所需的資金。

「石墨烯主要應用在複合材料、電子產品和能源產品方面,例如太陽能電池和鋰基電池。三星(Samsung)已將石墨烯摻入他們的電池中,由於石墨烯更為導電,因此實際上延長了電池的使用壽命。同時,Swifty Scooters(一家位於曼徹斯特的可折疊電動滑板車製造商)正在研究將石墨烯加入到其碳纖維滑板車車架的結構中,使其更輕和更堅固。石墨烯幾乎可以應用到每個領域。」

石墨烯的商業潛力確實巨大,但英國脫歐究竟會有助還是妨礙其未來發展,仍有待觀察。Whittaker認同這一點:「我認為,英國脫歐肯定會對公司和大學產生影響。至於結果如何,我們真的和其他人一樣一無所知。我們與世界各地的公司和夥伴合作,而且擁有一個相當全球性的市場,因此,英國脫歐顯然可能會給我們帶來一些問題。不過,目前還沒有人確切知道到時將會是甚麼境況。」

照片: Mesmerise Global的虛擬實境遊戲Kitty Rescue,可以讓玩家評估畏高程度。
Mesmerise Global的虛擬實境遊戲Kitty Rescue,可以讓玩家評估畏高程度。
照片: Mesmerise Global的虛擬實境遊戲Kitty Rescue,可以讓玩家評估畏高程度。
Mesmerise Global的虛擬實境遊戲Kitty Rescue,可以讓玩家評估畏高程度。

西北創業投資會2019已於11月20日在曼徹斯特會展中心舉行。

特約記者 Catherine Jones 曼徹斯特報道

資料提供 圖片:香港貿發局經貿研究
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