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製造業回流美國 惠及自動化設備業與南部州份

美國某些製造業出現勞工短缺的現象,廠商須把生產活動轉移到就業率較低的南部州份,或是遷進嶄新的智能廠房,以智能系統取代一些難以招聘的熟練工人。

照片: 美國歡迎製造業回歸之際,汽車裝配也趨向自動化。
美國歡迎製造業回歸之際,汽車裝配也趨向自動化。
照片: 美國歡迎製造業回歸之際,汽車裝配也趨向自動化。
美國歡迎製造業回歸之際,汽車裝配也趨向自動化。

據出席美國芝加哥裝配展(Assembly Show)的業內人士指出,美國某些製造業的勞動力短缺問題甚為嚴重。由於工廠老闆很難找到足夠的熟練工人來維持正常生產運作,所以他們要轉向自動化和倚靠先進技術來填補人手不足的缺口。有些製造商則把生產線從美國東岸和中西部的傳統工業基地遷往南部州份,希望在那裡能聘請到工人。

事實上,在這個為期3天的展會,許多參展商都表示招聘工人十分困難,其中一家是總部設於新澤西、專門製造航空航天和軍事用途零件的Fancort Industries。該公司的全國營業經理Bruce Clark舉例說:「在阿拉巴馬州的亨茨維爾,幾乎沒有失業這回事。那裡有一家主要的合約製造商,經常請不到工人。就算給予40美元時薪的待遇,也找不到工人。」

招聘困難

總部位於威斯康辛的工程系統公司MWES的銷售工程師Steve Phelps,也抱怨美國目前勞工短缺。他談到問題的嚴重性:「現時失業率很低,你駕車時經常看到路旁的招聘告示。每個地方都請不到足夠的工人。

「我認為製造商會因而把廠房遷往勞動力成本稍低一點的地區。你可以看到南部的製造業正在增長。似乎許多位於中西部偏北的傳統重工業和汽車製造商,已開始把生產線擴展到東岸和南部。北卡羅萊納、阿拉巴馬和密西西比等地區的製造業開始增長,許多人都到這些地方開設工廠。」

自動設備

然而,並不是所有製造商都以遷廠來應對人手短缺問題。許多參展商強調,自動化設備可以排難解困。Phelps詳細介紹了哪些工作特別適合自動化:「許多人投資購置自動化設備,主要是針對一些骯髒和塵土飛揚的工作環境,例如進行研磨和焊接的地方。

「我們也看到電子業有真正的增長。富士康(Foxconn)等許多企業正轉移到美國進行生產。我們致力幫助這些公司實現自動化,因為他們有許多工序目前都依靠人手裝配。」

展會上有許多人表示「離岸後回岸」的跡象有所增加,意思是曾經轉移到成本較低的海外地方進行生產的製造商,現時又回到了美國。這固然為美國的工廠機器供應商創造了機會,但並非普遍現象。總部設於密歇根州的工程公司Motion Index Drives的營業工程師Robert Litner指出,向那些有意把生產帶回北美洲的公司銷售機器,可能是一個緩慢的過程。

他解釋公司面對的問題:「許多回流美國的第一層和第二層供應商,他們的設備是來自海外。我們需要一點時間才能接觸到那些工廠設施。這也取決於政府如何處理有關協議。許多協議要求廠商使用北美洲的設備,但這不一定可行。

照片: Flexlink的智能輸送系統。
Flexlink的智能輸送系統。
照片: Flexlink的智能輸送系統。
Flexlink的智能輸送系統。
照片: Motion Index Drives:協助回流美國的製造商。
Motion Index Drives:協助回流美國的製造商。
照片: Motion Index Drives:協助回流美國的製造商。
Motion Index Drives:協助回流美國的製造商。

「如果他們的規模像位於查塔努加市的大眾汽車(Volkswagen)般,在工廠附近又有一個供應商園區,那麼北美洲公司就很大機會獲得工廠的整合和組件生意。」

訂單排滿

即使不少公司把設備從海外工廠遷回美國,但廠家對新設備的需求顯然還有增長。會上許多供應商表示訂單已經排滿,交貨時間也較長。

其中一個例子是總部位於印第安納的自動機械公司YRG Robotics,該公司是Yamaha機械人在北美洲的總代理。YRG的現場銷售自動化工程師Matt Roberts表示,該公司目前正努力跟上需求。他說:「我們最近遇到的最大障礙是Yamaha在採購製造機械人所需物料方面遇上困難。這個問題現已解決,我們又重回正軌,現時從日本直接運出的產品可在4個星期內交貨。」

YRG在會上展示了一款為高速拾取與放置操作而設計的機械人,其售價遠低於同類系統。Roberts概述其產品優點:「有些高速拾取與放置機械人非常昂貴,一台大約要6萬至7萬美元。雖然我們的機械人處理量只及那些系統的一半,但售價只是25,000美元,換言之,使用兩台機械人一起工作,成本效益勝過那些昂貴系統。」

智能工廠

展會上許多參展商提供有助改善工廠表現的新機器,這些設備能提升速度或準確性。不過,有些公司則把重點放在「智能」系統,這些系統經改造後可以與現有設施結合,提高生產水平。其中一個例子是總部設於瑞典哥德堡的工業輸送系統專門製造商Flexlink。

該公司營業經理Todd Buchanan強調,他們的產品能無縫地融入智能工廠中。他說:「我們開發了一個在線監控軟件系統,這個系統能夠連接所有設備,提供實時更新的生產情況。這樣,它可以為每個生產站提供實時的生產量數據,讓你識別瓶頸位置以及簡化生產線。」

機器學習

總的來說,會上最有趣的展示環節也許是Process Champ的機器學習系統。該公司的總部位於密歇根,到芝加哥參展是為了推介在製造過程中使用機器學習的好處。Process Champ營業代表Chris Lutz介紹他們獨特的業務性質:「我們就製造方式提供一個全新概念,基本上是把顛覆性技術引入裝配過程中。

「任何製造過程都有一個特定的質量標準,例如典型的汽車質量標準是3個標準差(three-sigma)水平。基本上這是一個不穩定的過程,在這過程中,你總是在追逐數據,試圖獲得一個正常的質量。

「然而,我們實際上是使用視覺輸入數據,在過程中作全面的評估。我們把這些數據放到我們的算法中,並根據我們得到的參數,簡單地分析和確定什麼是最佳配合。然後,我們把輸出量發送到伺服電動機,以優化該部分的定位。由此產生的變化是非常明顯的。」

照片: MWES的高科技機械人系統。
MWES的高科技機械人系統。
照片: MWES的高科技機械人系統。
MWES的高科技機械人系統。

美國芝加哥裝配展於2018年10月23至25日在芝加哥唐納德史提芬斯會議中心(Donald Stephens Convention Center)舉行。大會匯聚318家參展商,吸引了超過9,000名參觀者。

特約記者 James O’Donnell 芝加哥報道

資料提供 圖片:香港貿發局經貿研究
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