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非洲憑本土創新科技擴大互聯網覆蓋範圍

非洲的互聯網滲透率依然落後全球,但當地互聯網企業正著手把互聯網伸延至最偏遠地區。

照片:非洲致力發展互聯網服務,趕上全球大趨勢。(圖片提供:Shutterstock.com)
非洲致力發展互聯網服務,趕上全球大趨勢。
照片:非洲致力發展互聯網服務,趕上全球大趨勢。(圖片提供:Shutterstock.com)
非洲致力發展互聯網服務,趕上全球大趨勢。

雖然非洲的互聯網滲透率正在穩步增長,但城市與鄉村之間大有差距,越來越受關注。最近舉行的非洲通訊展(AfricaCom),是區內規模最大的商業對商業(B2B)高科技展覽活動,而上述城市與鄉村之間的差距成為會上討論焦點。

流動電話雖令全球半數民眾可以互連互通,但未必能解決非洲面對的問題。微軟(Microsoft)的4Afrika計劃總經理Frank McCosker表示:「非洲的經濟情況與別不同,當地人口密度低,流動網絡的營運成本較高。」

非洲僅有20%人口使用上網服務,互聯網滲透率落後全球。McCosker認為,若干成本問題必須獲得解決,非洲的互聯網滲透率才可上升。他稱:「要為沒有上網服務的地區提供互聯網服務,必要提出一套在經濟上更可行的策略。為此,4Afrika制訂了一套嶄新的營運模式,透過融資夥伴關係和智能採購,向非洲民眾提供相宜的智能設備,並為中小企提供免費互聯網服務。」

其他出席AfricaCom的業內人士則認為,可以利用衛星技術提升非洲的互聯網滲透率。高通(Qualcomm)以加州為總部,專營無線通訊業務,公司董事Elizabeth Migwalla表示:「雖然非洲的互聯網滲透率全球最低,但卻有覆蓋範圍廣泛的衛星通訊頻譜,可以為許多民眾提供上網服務,尤其是還未充分利用衛星頻譜的鄉郊地區,因此,衛星頻譜是收窄城鄉之間互聯網滲透率差距的理想辦法。」

雖然非洲納入全球數碼經濟的潛在好處人所共知,但當中仍有不少障礙必須克服。南非國家計劃委員會(South African National Planning Commission)主任Miriam Altman認為,政府在推動互聯網普及化方面略有不足。她稱:「非洲的主要問題是缺乏完善的資訊及通訊基礎設施,相關政策亦未能針對問題核心。

「非洲各國政府對如何推動數碼經濟毫無頭緒。有別於建造供水設施、鋪設道路及興建房屋,數碼科技發展完全沒有計劃。事實上,非洲各國政府須制訂計劃,以發展數碼基建,就像他們為其他必要服務制訂相關發展計劃一樣。」

雖然數碼經濟發展挑戰重重,但非洲在多個不同領域都取得一些進展。例如,非洲多國的科技初創企業和創新中心數目大幅增加,包括尼日利亞、肯尼亞及南非。當中不少初創企業自行研發解決方案,以滿足非洲消費者及企業的日常需要。

瑞典電訊巨企愛立信(Ericsson)的撒哈拉以南非洲地區總裁Jean-Claude Geha則對非洲的科技發展潛力持樂觀態度:「非洲的數碼轉型發展持續向好,並出現不少令人鼓舞的趨勢,包括流動電話普及率的增速加快。2016年,尼日利亞的流動電話普及率增幅最大,其次是埃塞俄比亞及南非。

「整體而言,三大因素推動流動電話普及率向上。首先,智能手機的需求日增,有更多價格相宜的手機供消費者選擇。第二,非洲用戶以城市年輕人為主,有助推動流動寬頻服務增長。第三,物聯網在解決非洲社會經濟問題上可扮演關鍵角色。」

照片:非洲通訊展匯集非洲科技界、商界及政界領袖。
非洲通訊展匯集非洲科技界、商界及政界領袖。
照片:非洲通訊展匯集非洲科技界、商界及政界領袖。
非洲通訊展匯集非洲科技界、商界及政界領袖。

物聯網

普遍認為,物聯網對非洲的新興數碼經濟十分重要。MTN是一家以約翰內斯堡為總部的流動通訊公司,技術創新總裁Babak Fouladi甚至表示:「我們相信,非洲數碼經濟下一輪爆炸性增長,將會反映物聯網的影響。」

根據愛立信近日發表的《2016年撒哈拉以南非洲地區流動通訊報告》(Mobility Report, Sub-Saharan Africa 2016),在非洲,南非及尼日利亞有最多連網設備,而物聯網亦開始在東非產生實質影響。報告預期,由2016至2022年,連接物聯網的設備數目每年增加約38%。

非洲已建立了多個科技型智能城市,當中物聯網已惠及數以百萬計的民眾。事實上,非洲不少增長迅速的城市均日益懂得掌握自動化及資訊科技的好處,藉此提升效益及推動可持續發展。

南非、肯尼亞和加納的多個主要城市以及非洲多個國家均已採取科技發展方針,透過供水設施的洩漏監測技術,減少食水浪費。同樣地,這些城市亦引入能夠提升公共運輸及公共服務效率的系統,並有意安裝智能電錶,以節省能源。

成功引進物聯網服務的其他領域包括太陽能發電、智能住宅大樓、護理保健、預測性農業以及用於採礦業的各種安全裝置。此外,亦有公司成功在撒哈拉以南非洲地區通過蜂窩式流動網絡進行物聯網連接。畢竟,非洲的固網基建存在重大缺陷,流動網絡的服務相對完善,因此,當地主要採用SIM卡系統以連接各類物聯網設備。

數碼娛樂

過去數年,非洲消費者對數碼娛樂大感興趣,爭相使用,究其原因,主要是流動內容更容易獲得,特別是自選視像服務比以往更加方便,令消者費樂於收看,而尼日利亞和南非更是非洲最成熟的自選視像服務市場。

一如世界其他地方,通過互聯網傳送的視像內容在非洲廣受歡迎,與廣播電視爭奪客源及生意。網飛(Netflix)銳意拓展全球市場,並於2016年在南非啟播,促進了非洲的自選視像服務發展。南非媒體企業Naspers是網飛的競爭對手,持有中國互聯網巨企騰訊34%股權,已於2015年推出旗下的自選視像服務Showmax。

不過,網飛拓展全球市場時,不忘顧及各地市場的不同需要。在AfricaCom上,出席業者普遍認為,自選視像服務供應商在覆蓋範圍及發展計劃方面日趨國際化,但所提供的視像內容依然別具地方特色,尤以非洲市場為然。

數碼娛樂日漸受非洲消費者歡迎,主要原因是網絡覆蓋範圍有所擴大,而且有更多價格相宜的智能手機可供選擇。根據非洲南部羅兵咸永道(PwC Southern Africa)的資料,非洲35歲以下的人口數目特別龐大,與數碼娛樂服務日益普及不無關係。同樣地,非洲的數碼音樂市場增長強勁,並以當地藝人的音樂作品為主。

整體而言,非洲消費者觀賞數碼娛樂時,都想自製節目及音樂播放清單。事實上,設計和管理自製媒體播放清單是業界趨勢之一。為此,業界再次注重數據分析工具,務求更準確追蹤消費者的興趣及行為。

非洲南部羅兵咸永道的娛樂兼媒體業主管Vicki Myburgh稱:「雖然娛樂及媒體業大受困擾,而且競爭激烈,但對有意在新媒體方面大展拳腳的公司而言,依然不乏發展機會。」

照片: 非洲的創新公司及區域數碼樞紐參展。
非洲的創新公司及區域數碼樞紐參展。
照片: 非洲的創新公司及區域數碼樞紐參展。
非洲的創新公司及區域數碼樞紐參展。

AfricaCom已在南非開普敦國際會議中心舉行。

特約記者 Mark Ronan 開普敦報道

資料提供 圖片:香港貿發局經貿研究
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