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非洲通訊展:互聯網普及刺激非洲經濟倍升

非洲通訊展(AfricaCom)是非洲最大型的數碼通訊業高峰會議及展覽活動。與會者呼籲非洲各國政府及企業攜手合作,協助當地缺乏資源的數碼經濟起動。本報道共有兩部分,本文是第一部分。

照片:AfricaCom: 迎接數碼挑戰,改變非洲大陸?
AfricaCom:迎接數碼挑戰,改變非洲大陸?
照片:AfricaCom: 迎接數碼挑戰,改變非洲大陸?
AfricaCom:迎接數碼挑戰,改變非洲大陸?

在中國西南部的重慶市,當地政府興建了一條專為流動電話使用者而設的步行道,讓他們可以一邊走路一邊收發短訊、通話及使用微信,而不會令自己或其他行人受傷,或是妨礙交通。不過,在非洲城市如拉各斯、開羅或約翰內斯堡,短期內未必可以實行同類措施。

非洲市場對數碼通訊需求日益殷切,特別是流動金融服務、電子商貿、流動數據及社交媒體網站。和發達國家相比,目前非洲的互聯網普及率非常低,當地消費者肯定需要覆蓋範圍更廣的寬頻網絡,還有收費更相宜的數據服務。

非洲通訊展(AfricaCom)已於2014年11月在開普敦舉行,有與會代表指出,在非洲,互聯網也許尚在早期發展階段,但是當地電訊市場的經濟前景卻非常秀麗。據Facebook的「Internet.org」部門副總裁Chris Daniels稱,非洲蘊含龐大商機。

問題是,非洲的數碼業人士能否應付艱巨的挑戰,克服障礙,把非洲與互聯網世界連接起來? 他們是否願意通力合作以達到這個目標?

非洲通訊展是非洲最大型的通訊業展覽會及會議,今年踏入第17屆,探究影響非洲數碼市場企業的重要議題。總的來說,大會已經達到舉辦目的,就是為業者提供一個平台,討論影響當地數碼經濟發展的限制,並尋求解決方案。

非洲互聯網普及狀況

縱使非洲的互聯網普及率保持雙位增速,但仍落後於全球大部分地區,其固網寬頻普及率只有5.2%。舉例來說,根據分析機構Ovum公布的寬頻發展指數,在採用快速寬頻方面,南非在191個國家和地區中排第103位。

非洲大陸約有八成地區尚未連接互聯網,因此應制訂甚麼策略以跨越這個數碼鴻溝,成為非洲通訊展的重要議題。來自當地數碼電訊業的翹楚指出,覆蓋範圍更廣的寬頻網絡和收費更相宜的數據服務,兩者都是必需的。現在非洲大部分地區都未能上網,令這個理應商機豐厚的經濟領域未能長足發展。

華為寬頻顧問Bill Lan說,非洲必須有更多連接寬頻的途徑,但要改善連接性,還須克服不少挑戰,包括找出正確的投資模式、計算網絡建設成本,以及推動價值鏈上各方業者攜手合作。他認為要發展收費相宜的寬頻服務,尤其是在較偏遠的地區,公私營合作是最有效的方式。

他說,要發展基建讓更多非洲民眾使用寬頻網絡,經濟上最可行的模式是採取多技術方針,即混合使用現有的海底纜線、光纖網絡及無線技術。不過,他表示發展過程仍然漫長。

Lan補充, 要提高互聯網普及率,就必須在政策上列為優先發展的「核心經濟能力」,好比19世紀時,蒸汽火車是推動工業發展的重要工具一樣。

Facebook的代表Daniels在會議上發言,表示盼望有一天世界上每個人都可以上網。聯合國在2011年把上網列為基本人權,有助達成宏願。他認為,非洲互聯網普及帶來的有形裨益,將會是創新及經濟增長。

Daniels引述德勤(Deloitte)發表的報告,指出非洲的互聯網普及率若與發達地區看齊,非洲的 GDP可能飆升92%,並可創造4,400萬個新職位,甚至大大降低兒童死亡率。

可是,Daniels期盼的數碼烏托邦不易實現。現時,非洲每5個人只有1個可以上網,而全球水平是略高於整體人口的三分之一。Daniels認為,互聯網未能在非洲普及,主要的障礙是識字率低、成本高及缺乏真正的數碼基建。

單以基建障礙而言,全球約85%地區有某種形式的數據網絡覆蓋。在非洲,覆蓋率跌至70%。非洲大陸根本沒有足夠的網絡覆蓋。要消除這道鴻溝,需要數碼業者大舉投資。

即使有足夠資金,也不能單靠標準基建如固網纜線把網絡覆蓋整個非洲大陸。為克服這個難題,Daniels說可以參考Facebook的研究項目,就是使用高緯度飛行的太陽能大型無人機,把互聯網訊號發射至缺乏固網或衛星設備的地區。

現在,非洲沿岸鋪設了新的海底纜線,部分地區的頻寬收費得以降低,一些獨立的光纖公司也競相向家庭和企業提供光纖網絡,但是局限仍然很多。

Andile Ngcaba是南非電訊署前秘書長,也是資訊通訊科技投資公司Convergence Partners主席。談到各種挑戰,他說在非洲提供價格相宜的寬頻服務並不容易,主要障礙是幅員遼闊和人口密度低。

非洲的面積大約是歐洲的3倍,人口密度卻只及後者的一半。Ngcaba說,需要投入的資金非常龐大。他認為提供寬頻服務的最佳策略是混合使用光纖與頻譜技術,例如Wi-Fi無線上網、衛星及LTE(第四代流動網絡)。他並指出,除非國家當局開放較低頻譜以提供數碼連接,否則非洲還要很長時間才能實現互聯網普及化。

照片:照片:Daniels:非洲蘊含龐大商機。
Daniels:非洲蘊含龐大商機。
照片:照片:Daniels:非洲蘊含龐大商機。
Daniels:非洲蘊含龐大商機。
照片:Ciss: 提供價格相宜的智能電話。
Ciss:提供價格相宜的智能電話。
照片:Ciss: 提供價格相宜的智能電話。
Ciss:提供價格相宜的智能電話。

Orange集團市務總監Leon-Charles Ciss持不同觀點。他認為,在非洲市場,通訊設備與網絡同樣重要。為此該公司已推出一項計劃,在非洲各地提供價格相宜的智能電話。

衛星已經進入非洲的寬頻市場,但不少人認為這種科技已逐漸失去動力。商業衛星公司Intelsat區域副總裁Jean Philippe Gillet表示,衛星對連接非洲人口較少的地區仍然發揮重要作用。

參展商和業界代表提出的議題中,最迫切的可說是電訊業監管及政策環境的改革。需要改革的範疇包括基建共用、開放准入、頻譜准入以及監管機構收取的服務牌照費等。

瑞典電訊及媒體公司Millicom行政副總裁Arthur Bastings評論這些挑戰,表示很多政府都誤解了投資在資訊及通訊科技的經濟效益。假如政府著眼於短期效益,對安裝數碼基建徵收重稅,只會限制經濟增長,弄巧反拙。有些政策制訂者把網絡連接視為目的,而非達致遠大經濟目標的方法。他認為各國政府必須減稅以吸引更多投資者。

他又表示,政府是「數碼生態系統」中非常重要的持份者。監管機構決定不開放寬頻頻譜,估計令非洲每年失去約300億美元經濟投資。

中國面對的限制和非洲近似,卻成功克服了許多挑戰。中國電信集團公司科學技術委員會主任韋樂平深明,在一個幅員遼闊的國家提供寬頻網絡,要面對不少經濟及政策上的挑戰。中國政府帶頭為互聯網市場制訂經濟策略,同時藉著公私營合作項目鼓勵私人投資。韋認為,現在非洲需要採取類似的策略。

南非互聯網服務供應商Liquid Telecom行政總裁Nic Rudnick指出,非洲民眾不能像西方國家消費者一樣盡享互聯網的好處。約98%非洲人依賴流動設備上網,因此受數據量和下載速度限制。

Rudnick預期,關於寬頻供應的下一個投資浪潮將來自私人企業。他說,政府在這方面的政策,整體來說沒有發揮應有的作用,讓業者提供收費相宜的網絡連接服務。

Rudnick主張,應從現時由國有電訊營運商主導的環境,轉向較為企業主導的模式,這樣更有利於互聯網普及化,特別是在農村地區。他又抨擊政府對電訊業大幅加稅,對行業造成重大損害。

南非流動電話網絡供應商Cell C行政總裁Jose Dos Santos認為,惟有開放市場讓新血加入,電訊服務才會更有效率和更便宜。

業者放下敵意謀求合作?

電訊業者普遍認同,數碼業正進入加強協作的年代,尤其是資訊內容供應商和寄存其服務的電訊營運商,兩者的合作趨於緊密。以往,兩者一直針鋒相對,電訊營運商認為OTT服務提供者(通過互聯網向用戶提供應用服務)是個威脅,Facebook便是一例。不過,不少與會者認為,這些業者終須進入合作階段,建立夥伴關係才是未來出路。

Daniels表示,只有當互聯網的吸引力能為電訊商帶來更多付費訂戶時,才算真正為營運商帶來經濟效益,而這就是OTT 服務提供者如Facebook和Twitter的角色。他說,無論提出任何價值主張,都要符合電訊商的經濟利益。如果服務提供者的產品不夠吸引,電訊營運商便不能藉由吸納新客賺取利潤,也不能投資在必要的基礎建設上。

Daniels說,因此,電訊商和新一代OTT服務提供者必須令他們的關係發揮作用。業者最終醒悟選擇權在消費者手上,非業界所能控制。如果互聯網提供的內容能切合用戶需要,例如基本資訊、新聞、社交平台、醫療保健及金融服務等,消費者會樂意付錢。

Daniels認為 OTT服務提供者和電訊營運商之間可以建立共棲關係,但是電訊商未必同意。長期以來,電訊商視OTT服務提供者為威脅多於機會。

Bastings也相信,電訊營運商和OTT服務提供者之間最終可能和平共處。他認為,和主要的社交媒體OTT提供者合作,有助吸引更多訂戶。

南非流動網絡MTN行政總裁Ahmad Farrouk指出,加強合作顯然是未來的發展方向,這可以是電訊商(例如MTN)與Facebook和Twitter或其他業者之間的雙贏局面。不過,提供網絡涉及龐大成本,包括重稅和高昂的牌照費。

照片:AfricaCom:非洲最大數碼通訊業展覽會。
AfricaCom:非洲最大數碼通訊業展覽會。
照片:AfricaCom:非洲最大數碼通訊業展覽會。
AfricaCom:非洲最大數碼通訊業展覽會。

雖然Farrouk沒有明言,但他似乎暗示這項投資重擔應由在互聯網市場營運的各方分擔。業界領袖的言論,反映今天OTT服務提供者和電訊商傾向共享經濟空間,而非爭奪市場份額。然而,這個協作的環境中卻沒有政府的踪影。如何讓廣大的非洲民眾都有機會上網,業界和監管機構也沒有一致的看法。

每年一度的非洲通訊展於2014年踏入第 17屆,已於11月11日至13日在開普敦國際會議中心舉行,參展商有380家,來自120個國家和地區,吸引約9,000名預先登記的人士進場參觀。

本報道第二部分見《Opportunities Emerge in Africa’s Growing Mobile Data Sector》(中文版稍後刊登)。

特約記者 Mark Ronan 開普敦報道

資料提供 圖片:香港貿發局經貿研究
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