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非洲4.0數碼轉型 區內國家邁向新紀元

金磚五國峰會最近在南非召開,5國官員集中探討發展中國家應如何運用顛覆性科技以締造最大裨益,同時把五大領域列為發展重點。

照片:非洲近年積極發展數碼技術,期望成為21世紀的科創樞紐。 (Shutterstock.com)
非洲近年積極發展數碼技術,期望成為21世紀的科創樞紐。
照片:非洲近年積極發展數碼技術,期望成為21世紀的科創樞紐。(Shutterstock.com)
非洲近年積極發展數碼技術,期望成為21世紀的科創樞紐。

一年一度的金磚五國峰會上月在南非約翰內斯堡召開,巴西、俄羅斯、印度、中國及南非等5個重要新興經濟體的領導人聚首一堂,集中討論新一代科技發展,包括如何透過嶄新科技讓發展中國家受惠、推動創業及創造就業機會。

第四次工業革命快將席捲全球,為各地製造業帶來翻天覆地的變化,日後自動化技術及數據交換將極為普遍,達至前所未見的水平。有見及此,工業4.0也成為今年峰會的重要議程。事實上,這個主題與東道主南非的關係尤其密切。該國跟非洲很多國家一樣,對工業4.0這股科技浪潮寄予厚望,期望它能成為經濟發展的主要動力。

現時,非洲各地都議論紛紛,探討應如何善用這些具顛覆性的嶄新科技。同時,海外投資者也開始對非洲的潛力另眼相看,甚至首度視其為一個具發展潛力的創新科技樞紐。

就這一點而言,東非的情況最為貼切。該區至今已吸引大量科技投資,其中最受注目的,是臉書(Facebook)資助一項位於尼日利亞的計劃,為50,000名當地居民提供數碼技術培訓,而谷歌(Google)則於加納首都阿克拉開設旗下首間位於非洲的智能實驗所。

盧旺達在科創方面也不遑多讓。例如在2016年,該國的科技初創企業Zipline開始以無人機提供血液及疫苗配送服務,大大改善當地公共衛生情況。現時,無人機服務還可為當地居民供應他們沒有其他方法取得的醫療物資。

不過,比較出乎意料的是,剛果民主共和國雖然多年來戰亂頻仍,但不少技術服務供應商都視其為另一增長潛力可觀的國家,當中包括PayPal。現時,該國正轉型為全球增長最快的流動支付市場之一,社會需求越來越大。

鑒於科技發展已在非洲多國植根,不少人都提出非洲4.0的想法,希望透過數碼技術令非洲大陸走向繁榮。其中,很多看法認為,非洲可從五大科技領域入手,帶動本土及地區經濟發展。

1.數據

近年,全球趨勢講求迅速收集及分析數據,藉此開拓商機,非洲也不例外。一年一度的湯森路透非洲峰會(Thomson Reuters Africa Summit)專門探討區內機遇。今年,國際信貸評級機構環聯(TransUnion)非洲區行政總裁Lee Naik在峰會上說:「一家公司能否善用數據,將是衡量其真正價值及影響力的關鍵因素。今時今日,數據可說是一種新貨幣。無論甚麼公司也好,現在最重要的是想想如何讓數據成為日常運作的核心元素。

照片: M-Pesa是肯尼亞最受歡迎的流動支付應用程式。
M-Pesa是肯尼亞最受歡迎的流動支付應用程式。
照片: M-Pesa是肯尼亞最受歡迎的流動支付應用程式。
M-Pesa是肯尼亞最受歡迎的流動支付應用程式。
照片: 南非為居民身份證加入生物識別技術。
南非為居民身份證加入生物識別技術。
照片: 南非為居民身份證加入生物識別技術。
南非為居民身份證加入生物識別技術。

「這個概念的重點並非在於如何收集數據,而是在於公司怎樣運用數據來制訂各種解決方案,在社會、環境、經濟等範疇發揮作用,這才是數據的價值所在。例如,數據可用來預測撒哈拉以南非洲何時可能出現乾旱,也可用來改善公營機構服務。如果我們把價值視為新貨幣,那麼非洲機構要是能借助數據解決社會問題,在醫療衛生、教育或工作環境等方面發揮價值,在同業競爭中便可勝人一籌。」

2.流動支付

過去10年,透過流動裝置提供的數碼現金轉賬技術為非洲各地締造大量商機,為當地一些沒有銀行賬戶或於非正式經濟領域工作的人士帶來極大幫助。例如,2007年面世的M-Pesa透過手機平台提供現金轉賬、貸款及小型貸款服務,現時單在肯尼亞便有600萬用戶。

從表面看,流動支付無非是讓智能手機用戶收發款項,可是它的實際功能卻遠不止此。以肯尼亞為例,流動支付目前覆蓋該國銀行服務以至信貸評分等大量經濟活動,每年透過各流動支付平台進行的交易總額約為400億美元。

3.人工智能

近年,非洲大力研究以人工智能作出投資決定,發展進度可謂已領先世界其他地方。例如,南非斯泰倫博斯(Stellenbosch)的NMRQL公司最近便推出一款單位信託基金,使用人工智能技術作投資決策,據稱是當地首款以機器學習技術管理的基金產品。

簡單而言,NMRQL運用機器學習演算程式分析大量數據,再根據結果來預測證券投資的回報。這種投資程序透過電腦運算,讓基金經理得以從無盡數據中找出一些難以發現的現象。

Future Agenda是倫敦一家專門研究環球趨勢及未來發展的顧問機構,聯合創辦人Tim Jones指出,非洲各地正不斷湧現各種嶄新數碼技術,機器演算只是一例:「非洲很多地方都開始出現一些透過顛覆性技術運作的全新營商模式,當中以人工智能及機器學習的發展較為突出。事實上,現時全球趨勢講求分辨慣性,找出可改善的地方,非洲也是朝這個方向發展。」

4.智能政府

數碼技術早已成為推動公營機構及市政服務改革的重要助力。從基本層面而言,智能政府系統的重點是利用現有數碼通訊技術,提升服務、徵費、水電煤用量計量及基礎設施保養方面的效率,從而促進社會及經濟發展。

在非洲,毛里求斯地方機關在發展智能管理系統方面較為出色。當地的「毛里求斯智能策略」系統據稱成功帶動社會及經濟發展,同時也改善就業機會,並讓當地居民更易接受培訓和教育。

5.數碼身份

目前,全球有超過15億人口沒有任何形式的正式身份,往往令他們無法參與本國的政治、經濟和社會事務,日常生活也受諸多掣肘,例如不可申請貸款、登記醫療服務或簽署租約等。

不過,在數碼領域,這些問題正日漸得到解決。例如,印度設立生物識別資料庫紀錄所有當地居民的身份,讓他們可輕鬆快捷地申請居所貸款及享用其他個人服務。

非洲也有意在這個範疇大展拳腳。很多區內國家都有意使用生物識別技術,作為國民身份系統的基礎。隨著這些計劃相繼推出,當地金融服務業料將掀起巨大變化。

去年,南非推出內置指模數據的智能身份證,為建立全國性數碼身份系統踏出重要一步。據估計,系統的適用範圍日後會擴展至其他注重個人身份的範疇,例如駕駛執照、選民登記及使用政府服務等。

照片: 盧旺達透過無人機配送醫療物資。
盧旺達透過無人機配送醫療物資。
照片: 盧旺達透過無人機配送醫療物資。
盧旺達透過無人機配送醫療物資。

2018年金磚五國峰會已於7月25至27日在南非約翰內斯堡桑頓會議中心舉行。

特約記者 Mark Ronan 約翰內斯堡報道

資料提供 圖片:香港貿發局經貿研究
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