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粵港澳大灣區:教育科技的重要門戶

相片: 林國章表示,大灣區為教育服務提供一個新的發展途徑,遠遠超過傳統的教科書出版。
林國章表示,大灣區為教育服務提供一個新的發展途徑,遠遠超過傳統的教科書出版。
相片: 林國章表示,大灣區為教育服務提供一個新的發展途徑,遠遠超過傳統的教科書出版。
林國章表示,大灣區為教育服務提供一個新的發展途徑,遠遠超過傳統的教科書出版。

教育機構培生(Pearson)於1958年在香港成立,現正致力將大灣區服務與新科技結合,而發展中的粵港澳大灣區正好為該公司提供全新的機遇。

培生原本是一家教科書出版商,但近年已轉型提供全方位的教育服務。該公司持續在這方面發展,而大灣區不僅是一個回報豐厚的市場,還成為人才和合作夥伴的來源,使該公司能夠與一些創新公司合作開發教育方案。

培生作為教材出版商和提供資格認證的機構,在全球許多市場早已是一個知名品牌,擁有優良的信譽。現在,培生的足跡已經遍及中國各地。培生大中華區董事總經理林國章表示,在開拓中國教育服務市場方面,大灣區現在為他們提供了新的途徑。大灣區的內地城市靠近香港,而且已經放寬外國人的簽證規定,這些因素有助培生與騰訊和網龍等內地公司建立極有效益的合作關係。

要在中國內地擴大業務不免會遇到一些挑戰。內地的人才成本正在上升,要辦理的官方手續程序也較繁複。另外,中國各地的教育政策並不統一,因此培生必須靈活調整他們提供的服務。然而,在培生轉型為全面教育服務供應商的過程中,中國內地特別是大灣區擔當了關鍵的角色。

新的結構

在過去幾年,培生對集團的結構和運作方式做了一些重大改變。2017年,為了配合在發展虛擬教室方面的投資,培生出售了在幾所語言學校所持有的股份,包括華爾街英語(Wall Street English),這是一家在28個國家設有分校的英語教育機構。培生也重新調整了他們在不同市場的活動。

林國章說:「從3年前開始,我們開始思考集團的整個結構,不僅須在渠道方面協調,還要在整體策略方面配合。」

培生製作許多不同形式的教科書,這類教育出版業務大部分仍在香港進行。然而,培生的就業能力(Employability)部門則把焦點放在中國內地市場,有關業務包括提供專門用途英語的教材、特定職業類別的資格認可,以及支持終身學習目標的課程等。

培生一直為多家公司提供員工培訓,客戶包括智能手機製造商華為、汽車製造商寶馬(BMW)、內地一家高速列車製造商,以及勞斯萊斯(Rolls-Royce)的航空航天部門。

培生跟隨中國教育部的政策,選擇把重點放在科學、科技、工程和數學(STEM)教育上。林國章說:「集團的STEM部門只為中國市場而設,因為中國政府制訂了推廣STEM教育的政策。」

從渠道的角度來看,香港、澳門和台灣市場在培生的組織架構中仍然很重要。不過,林國章強調:「這個結構的重點是如何加快進程,令整個業務聚焦於中國內地。」

香港在開發教材方面已有多年經驗,建立了先行優勢。林國章表示,拓展中國內地市場的策略重點就是要利用香港這個優勢,以及將包括香港在內的大灣區塑造成一個主要的市場領域。

香港與其他大灣區城市有顯著的共同點,例如區內城市對學前教育教材的需求都很大,還有這些城市的文化也接近。內地和香港都沒有嚴格的課程大綱要求,因此要製作適合兩邊市場的教材也較容易。

然而,瞭解中國內地和香港在需求方面的差異也非常重要。林國章表示,過去兩年,內地的英語水平已大幅提高。香港學生大多為一般目的而學習英語,但內地學生則傾向於為特定職業需要而學習英語。

開拓中國市場

培生迄今已開發了涉及1,000多種不同技能的教材。鑒於中國內地對針對職業需要的英語學習產品和服務需求很大,該公司與英國駐北京大使館緊密合作,尋找可以開拓的範疇。

培生在職業教育方面有很強的優勢。該公司於2012年在倫敦成立了培生學院(Pearson College),這是一所提供職業教育和頒授學位的學院。林國章估計,索尼(Sony)公司大約有80%的動畫師獲得培生的資格認可。培生還與航空公司合作培訓飛行員和技術人員,也向華為提供培訓課程,確保他們的工程師符合國際標準。

在中國內地提供這些服務,會遇上甚麼挑戰?林國章說,內地學員一般希望學習速度要快,以及更快見到成效。此外,不同省和城市的教育政策會有差異。要獲得適當的許可證,也可能意味著要成立合資合作企業。

林國章認為,大灣區是尋找人才來處理這些問題的好地方,儘管現時在其他大灣區城市物色人才比在香港的成本更高。他補充說,在廣東僱用員工的真正好處,是內地有一種盡心盡力的工作文化,營造了一個鼓勵互動的工作環境。

他表示,培生在上海其中一間辦公室充滿「校園氛圍」,員工經常保持熱誠幹勁。「我們希望員工擁有新的工作環境、新的工作方式,並與不同的人交流。工作環境應該鼓勵人們有更多的創新和創意。」

林國章說,中國不同地區有不同的優勢。香港的角色主要是製作內容,後勤和項目管理部門則設於廣州,因為廣州的員工可以用廣東話和普通話工作,並且瞭解香港和內地的文化。物流和供應鏈事宜則由佛山的南海地區和深圳的前海地區負責處理。

大灣區只是廣東省的一部分。整個廣東省佔培生的中國業務40%,另外40%來自上海,其餘來自北京及其周邊地區。該公司現正向西面進軍二線城市。

明日的教室

培生的產品和服務範圍已遠遠超越了出版傳統教科書。現時的業務包括課程設計、師資培訓、資源和品質保證。

林國章認為,中國內地市場在產品設計和教學思維的新領域存在缺口。為此,該公司正與一些創新科技公司合作,例如全球最大的互聯網企業集團之一,總部位於深圳的騰訊,以及總部位於福州的遊戲和移動互聯網應用公司網龍。

培生其中一種人工智能教育產品,是一個以Longman English為基礎,利用微軟(Microsoft)、網龍以及騰訊微信平台的技術開發的互動式學習課程。

目前在中國內地大約有20,000名學生使用該系統。這個系統能讓18名學生一起上課,學生可以在系統上複習課前作業,然後由機械人為他們進行網上測驗,形式可以是傳統的問答題,也可以是遊戲和活動。虛擬老師會回應學生的個別需要,允許成績理想者進入下一課,對成績較弱者提供強化練習。

系統會以虛擬紅包的形式,向成功晉級的學生給予分數獎勵。林國章說:「在中國,寓學習於遊戲是很重要的。」

情境創造是課堂的刺激元素,令練習更加真實,使學生更為投入。林國章說,情境創造可以非常具體,例如使用學生熟悉的本地街道名稱,而不是抽象名稱。

教師機械人可以監視學生的回應時間、注意力和面部表情,根據每名學生的需要去製作每節課堂的內容。雖然這些學生各自身處自己家裡,但是這種上課方式仍然帶有教室氣氛,因為每次都必須是兩組各9名學生在同一時間上課。

大城市交通繁忙,容易堵車,有了上述系統,家長們不用開車載送子女前往補習中心,但孩子仍然可以有在教室上課的感覺。

同時,家長可以使用微信支付或支付寶之類的電子支付系統支付課程費用,這種便利使該產品更具吸引力。

林國章認為,隨著粵港澳大灣區市場在未來幾年漸趨成熟,這類新技術驅動型解決方案將成為培生主要的擴展領域。不過他也有信心,他們仍然可以通過香港開發世界各地的市場。

資料提供 圖片:陳永健
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