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英国脱欧:作好最后准备

2019年12月12日,英国首相约翰逊(Boris Johnson)带领保守党在国会选举取得压倒性胜利。大选终结了国会在脱欧问题上的僵局,约翰逊在保守党拥有下议院大多数席位的情况下重回唐宁街,获得强力支持,履行他在2020年1月31日前带领英国离开欧盟的承诺。2020年1月9日,约翰逊清除了在下议院的最后障碍,议员以330票对231票,即超出99票,通过政府提出的《欧盟(退出协议)法案》(以下简称《脱欧法案》)。该法案为英国首相与欧盟达成的协议订立法律框架。在上议院通过后,该协议仍须获得欧洲议会批准,预料可在1月29至30日的全体会议上顺利通过。

假若情况如此,英国将于2020年1月31日或之前在有协议下正式退出欧盟,然后进入预定于2020年12月31日结束的过渡期。在此期间,英国实际上仍然留在欧盟的关税同盟和单一市场,但将被拒诸欧盟政治机制之外。

英国政府在《脱欧法案》中,排除以任何方式延长过渡期。英国打算尽快与欧盟进行谈判,在过渡期结束前就英国与欧盟之间的未来关系达成协议,其中一个选项是加拿大模式,即是《全面经济贸易协定》(CETA),这可以说是欧盟迄今为止缔结的最雄心勃勃的贸易协议。不过,由于时间紧迫,人们普遍认为英国与欧盟很难对未来关系的各个方面都一一商讨。

一方面,欧盟可能需要数星期时间才能作出正式的谈判授权,即所有余下的27个成员国和欧洲议会必须正式同意。另一方面,英国仍须就有关未来关系的谈判订明目标。换言之,正式谈判最快只能在2020年3月展开。新任欧洲委员会主席冯德莱恩(Ursula von der Leyen)建议在年中或夏天之前检讨谈判进度。

如果过渡期没有延长,而且到2020年底前未能达成贸易协议并获得批准,那么英国将要面对硬脱欧的前景。约翰逊认为,由于英国与欧盟的规则完全一致,因此谈判应很简单。可是,评论者指出,英国希望有偏离欧盟规则的自由,以便与其他国家达成贸易协议。这很可能成为英国与欧盟贸易谈判过程中一个主要的胶着点。

由于硬脱欧的可能性仍然存在,英国与欧盟进行贸易谈判时,应会继续为可能没有协议的情况作准备。无协议脱欧很可能引致新的贸易壁垒,货物的过境时间也会更长。届时,港商若同时在英国及欧盟市场经营业务,供应链或会受到严重干扰。港商宜预先制定合适程序及应对方案,做好周全准备,尽可能减少脱欧可能造成的影响。

英国脱欧的方式有二。第一是双方进行谈判并达成贸易协议,确保2020年之后英国与欧盟保持密切关系;第二是无序脱欧,即英国在无协议下离开欧盟。本文以问答形式探讨相关问题,协助港商为上述两种情况做好预防措施。

1. 我是一名贸易商,现时会把产品销往英国,再从那里分销到欧盟其他地方。如果英国有序脱欧,我可以采取什么措施来保障欧盟市场的业务?如果英国最终无协议脱欧,我的处境又会是怎样?

英国脱欧后,贸易商若要将成本上升和延误问题降到最低限度,便应特别注意:a)货物清关,而且可能要缴纳进口关税(即海关安排和付款);b)产品标准规定及产品安全问题(即监管合规)。

如上所述,英国极有可能在2020年1月31日前按照已获批准的《脱欧法案》离开欧盟,为英国与欧盟可能达成永久协议(自由贸易协定)铺路。根据《脱欧法案》,过渡期直到2020年底。在过渡期内,可继续按照现行方式把进口货物从英国分销到欧盟余下27个成员国市场。换句话说,对香港卖家而言,到今年年底,欧盟与英国之间的现行贸易和监管安排将保持不变。

现在几乎可以肯定,无协议脱欧,即英国在没有任何安排或过渡期下离开欧盟,今年内不会发生,但是如果到2020年底之前英国与欧盟未能达成自由贸易协定,而且过渡期没有延长,这种情况就有可能出现。因此,在过渡期结束时仍有可能发生硬脱欧。

在硬脱欧下,2020年后英国将无序离开欧盟。届时,在欧盟27国任何一个市场分销的货物都被视为从英国「进口」到欧盟。从英国进入欧盟关税区的货物将受到海关监管,并会根据《欧盟海关法》受到海关管制。即是要办理海关手续,必须提交报关单,海关可要求为可能产生或现有的海关债务提供担保。从英国进入欧盟关税区的货物也会适用欧盟共同关税,即是原则上将适用相关关税。另外,英国海关批出的认可经济营运商及其他便利通关的资格,在欧盟关税区内将不会再具效力。

由于货物和行政文件都要接受检查,因此在英国边境货物运输可能出现延误,持续数周或数月,甚至更长时间。

硬脱欧后欧盟从英国进口的货物必须遵守欧盟法规。随着英国脱欧,早前(包括过渡期内)在欧盟27国设立并被视为欧盟分销商的经济营运商,根据欧盟产品法例将变成进口商。就欧盟从英国进口的货物而言,进口产品必须符合欧盟的产品标准、产品安全及环保规定。

另外,欧盟法例规定,某些产品必须在合规评估程序中引入合资格第三方,即「认可机构」。英国脱欧后,其认可机构将失去欧盟认可机构资格,也会被剔出欧洲委员会的认可机构资料库(NANDO)。因此,英国的认可机构将不得执行与欧盟产品法例有关的合规评估工作。

2. 我是一名贸易商,现时主要从鹿特丹、汉堡等欧洲北部港口把产品销往包括英国在内的欧盟。如果英国有序脱欧,我可以采取什么措施来保障英国市场的业务?如果英国最终无协议脱欧,我的处境又会是怎样?

英国离开欧盟后,从荷兰鹿特丹港或德国汉堡港分销到英国的产品将被视为进口货物。根据脱欧协议,在过渡期完结前合法投放欧盟市场的产品可继续在欧盟和英国之间自由流通,直至到达最终用户手上为止,毋须实施新的通关安排。同时,在过渡期内,基于英国会继续实施欧盟的产品标准及产品安全规例,因此产品也毋须进行修改或重新标签。

在无序脱欧下,即没有达成在过渡期后实施的自由贸易协定,那么从鹿特丹或汉堡等港口运到英国的货物将要支付英国新实施的关税。若根据临时关税安排,货物分类可能维持不变,以便目前采用欧盟制度的公司可继续沿用,尽量减少对贸易商的干扰,而且大部分产品的进口关税可能设定为零。

2019年10月8日,英国财政部及国际贸易部公布最新的临时关税安排。该安排是英国为无协议脱欧所作的准备之一,若英国于该月底在无协议下离开欧盟,便会正式实施。根据最新安排,按价值计算,88%的英国进口货物将免征关税。不过,这项最新安排日后可能会有所修改。一旦无协议脱欧,该安排就会实施,并且于12个月内由当局在征询利益相关者意见后建立的永久关税制度取代。

关于监管合规方面,在硬脱欧后,从鹿特丹或汉堡等港口进入英国的货物必须遵守英国法规。由于英国法规可能与欧盟法规有所不同,因此贸易商应就此查阅《英国指南》(UK Guidance)(包括日后的更新版)。

3.未来的英欧关系如何,目前难以预计,要是我接到英国客户的订单,应该怎样做?在订立任何销售合同前,我应留意什么要点?

现时预料脱欧协议可得到批准,英国将于2020年1月31日正式退出欧盟。为期11个月的过渡期作为协议的一部分,预期也会实施。因此,商家接到客户的订单时,若相关货物及服务预计会于2020年1月31日前输入英国市场,则只须根据现行营运程序处理便可。若脱欧协议获通过并实施过渡期,这种情况很可能会持续到2020年底。

不过,双方不一定能在过渡期结束之前达成自由贸易协定。香港供应商也应审视当时的营运程序能否妥善处理以下问题,为英国可能于2021年1月1日硬脱欧做好准备:

  • 海关手续:商家要向英国出口货物,就必须领有英国发出的经济营运商登记及识别(EORI)号码。因此,港商若要(a)把产品销往英国;(b)在英国提交报关表格;或(c)在英国申请通关便利或展开通关程序,便须拥有该国的EORI号码(以GB起首)。如果商家本身已有英国EORI号码,便不用申请。英国税务海关总署将以该号码识别商家的身份,向商家的货物征收关税,详情请浏览英国EORI号码指南
  • 合同条款:港商应检视现有合同,看看有关应对脱欧影响的条款是否足够,能否充分保障自身利益。若发现合同的现行条款在处理脱欧后的潜在顾虑或责任方面有任何不足或含糊之处,不妨考虑修订或重新议定合同。
  • 用字具体:港商应检查销售合同有否明确提述脱欧影响。合同条款的内容应明文覆盖英国脱欧可能引起的具体影响,而非仅用「不可抗力」、「财政困难」等概括性词汇。
  • 厘清涉及欧盟法例的提述:港商应改变一直以来把欧盟成员国简单统称为「欧盟」的做法,进一步订明英国不在有关描述之列,及/或独立列明相关国家。
  • 付款:商家应检视合同内的付款条文。为纾缓硬脱欧带来的冲击,港商可考虑加入弹性合同条文,以便当成本因出现汇价波动、额外关税等不可预见的因素而增加时,可以修订价格或付款机制。
  • 争端解决:商家应检视合同内关于争端解决及适用法例的条文。例如,在硬脱欧下,英国的法庭裁决在执行时便毋须再遵从欧盟规例。港商如有需要,应就执行裁决及相关影响征询当地律师的意见。
  • 终止合同:商家应考虑有没有需要订明有权在英国脱欧后终止合同,例如是加入条文,表明一旦出现硬脱欧、订约方丧失任何覆盖全欧盟的权利,或是英国法例突然适用时,即可行使终止合同权。商家草拟合同时,应注意是否已清晰表述以下各点:(a)终止合同权属单方面还是双方面;(b)合同会在行使终止权后多久才失去约束力;(c)终止方须否支付赔偿或罚金;及(d)订约方须否于正式终止合同前真诚磋商解决方法。
  • 保险:商家应检查现有保险的保单是否适用于输往非欧盟成员国的商品及服务。如果不适用,则应联络经纪,以扩大承保范围。
  • 产品规定:英国脱欧后,当地在产品包装及标签方面有可能实施仿照欧盟规例订立的规定。虽然如此,商家须注意产品是否符合英国标准协会(BSI)订立的全国性标准,并遵守当地的监管法例。英国标准协会已在网站发布不少相关信息,并为无协议脱欧推出应对指南

4. 我是一个品牌拥有人,现时主要跟英国伙伴合作,把旗下产品推出欧盟市场发售,以及发出授权。我应如何确保品牌不会因英国脱欧而蒙受损失?

现时在英国,商家可通过两个并行系统取得注册商标,其中英国注册商标由英国知识产权局(UKIPO)发出及管理,而欧洲商标(EUTM)则由欧盟知识产权局(EUIPO)发出及管理。英国注册商标为当地的全国性商标,不会受脱欧影响。

欧洲商标属于欧盟法律制度,若然有过渡期,原则上在此期间后,在英国便不会再获保护,欧洲商标持有人可能要另行申请英国商标。在过渡期结束前注册或申请的欧洲商标,日后能否继续于英国获得保护,将完全取决于英国法律条文内容。例如,英国当局要决定欧洲商标持有人把相同标志注册为英国商标时,能否保留欧洲商标的优先权日期。鉴于商标是以先到先得的原则获授保护,要决定哪一方最先提交商标申请,除了要看潜在竞争对手的提交日期外,也要视乎有没有优先权日期。另一方面,欧洲商标所授保护的地域范围将只限于欧盟余下27国。

英国脱欧后,欧洲商标在该国将失去效力,注册新的英国商标便成为在当地重新取得注册商标保护的唯一方法。至于欧盟其他地区,商家可依旧申请欧洲商标,从而获得保护。在英国脱欧后,当地企业仍可注册及持有欧洲商标。事实上,现时很多欧洲商标都是由位于欧盟以外的企业持有,包括一些在香港营运的公司。因此,届时企业及人士仍可透过提交单一欧洲商标申请,以极具成本效益的方式在欧盟余下成员国取得商标保护,并据此向第三方行使权利。

根据欧盟商标法例,任何商标若一直未获使用,可能被取消注册。现时,商家只要在单一成员国真正使用欧洲商标,便可维持其注册。因此,在英国脱欧前,商家若于该国使用欧洲商标,原则上便已构成于欧盟内使用,因而可保留商标赋予的权利。不过,在英国脱欧后,于该国使用欧洲商标便不再视为于欧盟内使用。所以,若届时商标持有人未有于欧盟27国使用其欧洲商标,便可能会被取消注册。

另外,港商宜检视旗下的现有授权协议,厘清其效力覆盖的范围,确保在英国脱欧后,协议的条款在英国会继续有效。大部分与商标有关的协议只会提述欧盟,也有一些协议会包括承诺书、争端解决共存协议,以及分销协议等。就日后订立的协议而言,条文除提及欧盟外,也应明确载述英国。

5. 我是一个贸易商/品牌拥有人,现时主要跟英国伙伴合作,把旗下产品推出欧盟市场发售,以及发出授权。我要遵守欧盟的《通用数据保障条例》吗?

欧盟的《通用数据保障条例》于2018年5月25日生效,在全体成员国实施统一的数据保障规定。英国已参照该条例改革其数据保障法例,所以实际上已套用了条例内的严谨规定。因此,若日后英国与欧盟之间的贸易协定最终未有包括《通用数据保障条例》,商家仍须遵守英国数据保障法例。

虽然如此,就《通用数据保障条例》而言,英国脱欧却可能引起合规问题。在过渡期后,要是英国硬脱欧,相关问题会否透过订立数据保障协定解决,这一点仍是未知之数。

现时的情况是,英国在离开单一市场后(即过渡期后)就国际数据传送而言将被视作「第三国」。原则上,根据《通用数据保障条例》规定,任何人士若要把个人资料由欧洲经济区传送到其他地方,目的地必须为在保护个人资料方面已获认可达到足够水平的许可清单国家,例如加拿大、日本、瑞士及美国。英国目前不在该清单之列,且有关方面也要一段时间才能确定该国已为个人资料提供充足保护,继而列入许可清单。目前来说,数据控制者或处理者若管有受《通用数据保障条例》监管的数据,便应为资料当事人提供适当的保障措施,弥补英国成为第三国后出现的数据保障缺口。这些保障措施可以是订立具约束力的企业规则或标准合同,包括欧洲委员会采用的数据保障标准条款。例如,商家若要把涉及欧盟居民的个人资料传送到英国,便应采用上述的数据保障标准条款。

另一个应留意的要点,是一些企业虽然仅以英国为其于欧盟的唯一据点,但在英国离开欧盟单一市场后可能仍要遵守《通用数据保障条例》。事实上,即使数据控制者或处理者是在第三国经营,且在欧盟没有任何据点,也不一定毋须受该条例管辖。假如该些控制者或处理者处理的个人资料之相关当事人位于欧盟区内,且处理资料的目的涉及:(a)向该名位于欧盟区内的资料当事人提供产品或服务,不论该名当事人是否要为此付款;或(b)监察资料当事人于欧盟区内的行为,则《通用数据保障条例》也适用。

最后,英国脱欧也可能会影响《通用数据保障条例》一站式机制的实施。根据该机制,企业若在多于一个欧盟国家设有据点,则只须受「主要据点」所在地的数据保障机关管辖,而主要据点通常是该企业的欧盟总部。可是,如果一个公司集团以英国为主要据点,在英国脱欧后,该集团便可能无法再受惠于一站式机制。换言之,若集团于欧盟其他成员国设有据点,便可能要逐一回答各相关成员国当地的数据保障机关提出的查询,以及完成各项程序。

6. 我是一家中小企业的东主,现时以伦敦为地区总部,管理公司在欧盟各地的业务(行政及财务/支付服务)。请问英国脱欧会为本公司的日常营运带来什么影响?我是不是一定要马上把公司搬到其他国家,或最低限度于另一个欧盟成员国设立分公司?要是我的核心业务位于英国以外,答案会有什么不同?

现时,英国作为欧盟成员国的优势,就是令当地注册的中小企业可在极少的行政障碍下把产品销往欧盟各地。若果英国有序脱欧,即通过脱欧协议并实施过渡期,上述情况预料大致上会维持不变,至少直到过渡期结束为止。不过,如果是硬脱欧的话,情况便会改变,因为英国届时将不再是欧盟关税同盟或单一市场一员,不会再享有相关待遇。

在无协议脱欧下,英国就欧盟的商贸及海关事务而言会随即被视作「第三国」。如此一来,假如港商出口货物到欧盟,或是先把货物由香港运往英国,然后再输入欧盟,便要遵守新的规例。事实上,公司或个人从英国出口到欧盟的货物将根据世界贸易组织的贸易条款处理,而这些条款只能提供十分基本的保障及认可。

在无协议脱欧下,设在英国的中小企业想把产品从该国销到欧盟市场,面对的烦琐事情会比现在多。不过,这不是说一家中小企业要是开在伦敦,就一定要搬离英国,以欧盟其他地方为据点,才能把产品销到欧盟各地。始终,欧盟及香港虽然尚未订立深入全面的自贸协定,不过经贸关系仍相当稳定。

虽然如此,香港中小企业在欧盟区内设立地区行政总部并不罕见,目前英国更是热门落脚点。因此,从商业角度考量,就个别商品及服务而言,商家或应迁移据点,在其他欧盟成员国设立分公司或依法注册机构。

此举应视乎多种因素。例如,若果中小企业在英国从事的核心活动(如进口、财务及行政事务)主要是便利香港产品销到欧盟市场,似乎应该这样做,因为商家若是在欧盟设立据点,产品便不用从英国输入当地,有助节省先把产品运到英国,然后再输入欧盟所引起的双重成本及行政负担。

资料提供 图片:陈永健
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