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英国脱欧:港商须防患未然

英国以全民公投方式达成脱欧决定至今已经3年。可是,直到目前为止,脱欧的具体时间和方式依然是未知之数,令人无奈。2017年3月,英国政府引用《里斯本条约》第50条,正式启动脱欧程序,预计于两年后离开欧盟。然而,虽然原先订下的脱欧日期以至第二个最后期限已相继过去,但由于英国国会一直未能通过政府于2018年11月与另外27个欧盟成员国签订的脱欧协议,所以脱欧进程一直停滞不前。

英国政界在脱欧问题上陷入僵局,虽然欧盟同意把最后期限弹性延长至2019年10月31日,但不明朗因素却有增无减,而在无协议下硬脱欧的风险更越来越大。欧盟期望在同意弹性延期后,英国可把握时间通过现时的脱欧协议,或是放弃引用第50条,撤回脱欧决定。欧洲当局也不反对英政府举行第二次公投,让选民重新授权脱欧派尽快落实脱欧,要是支持留欧的声音占过半数,英国更可单方面取消脱欧程序。然而,随着英国首相文翠珊辞职,接任人预计将来自强硬脱欧阵营,意味上述情况出现的可能性大打折扣。

英国脱欧很可能引致新的贸易壁垒,货物的过境时间也会更长,如果是无协议脱欧的话,影响便更严重。届时,港商若同时在英国及欧盟市场经营业务,供应链或会受到严重干扰。因此,企业应小心审视营运情况,尤其是当欧盟订下的期限临近时,若各方仍无迹象可就脱欧协议达成共识,商家便应加倍留神。港商宜预先制订合适程序及应对方案,做好周全准备,尽可能减少脱欧前景不明所造成的影响。

英国脱欧的方式有二。第一是有序脱欧,即英国与欧盟订立脱欧协议,内容包括设立过渡期,令双方有时间展开磋商,建立新的永久关系;第二是无序脱欧,也就是硬脱欧或无协议脱欧,即英国在无与欧盟达成协议下离开,之后也不会设有过渡期。本文以问答形式探讨相关问题,协助港商为上述两种情况做好预防措施。

1. 我是一名贸易商,现时会把产品销往英国,再从那里分销到欧盟其他地方。目前来说,如果英国有序脱欧,我可以采取甚么措施来保障欧盟市场的业务?如果英国最终选择无协议脱欧,我的处境又会是怎样?

英国脱欧后,商家若要从英国分销产品到欧盟,便应注意货物清关、进口关税,以至产品标准规定及产品安全等监管规例的变化。

在有序脱欧的情况下,英国国会会于2019年10月31日最后期限届满前表决通过政府与欧盟商定的脱欧协议。该协议的目的是为英国和欧盟的谈判铺路,让双方商定自贸协定之类的永久协议。根据脱欧协议,英国在脱欧后会进入过渡期,有效期至2020年年底,最长可延至2022年12月。在此期间,英国将继续遵从欧盟的法规,也会留在欧盟单一市场,并受欧盟法院的裁决约束,不过将不得参与欧盟的立法事务。换句话说,届时欧盟和英国之间的监管安排会暂时维持不变。港商可继续按照原来方式,把进口货物从英国分销到欧盟余下27个成员国的市场。

另一方面,若果2019年10月31日到来时,英国与欧盟没有就新的弹性延长期限达成共识,那么英国便会在无协议下脱欧,即在没有任何安排或过渡期下全面脱离欧盟。在这情况下,就欧盟产品法例而言,那些设在欧盟27国的经济营运商把英国产品投放到欧盟时,身份将会由英国脱欧前的欧盟经销商变成进口商。欧盟的产品规例将不再适用于英国,即使英政府决定暂时于国内实施协调统一的欧盟法例,情况也一样。就欧盟从英国进口的货物而言,进口产品必须符合欧盟的产品标准、产品安全及环保规定。另外,英国海关批出的认可经济营运商及其他便利通关的资格,在欧盟关税区内将不会再具效力。

另外,欧盟法例规定,某些产品必须在合规评估程序中引入合资格第三方,即「认可机构」。英国脱欧后,其认可机构将失去欧盟认可机构资格,也会被剔出欧洲委员会的认可机构资料库(NANDO)。换言之,英国的认可机构将不得执行欧盟的合规评估工作。

2. 我是一名贸易商,现时主要从鹿特丹、汉堡等欧洲北部港口把产品销往包括英国在内的欧盟市场。目前来说,如果英国有序脱欧,我可以采取甚么措施来保障英国市场的业务?如果英国最终选择无协议脱欧,我的处境又会是怎样?

英国离开欧盟后,将视从鹿特丹、汉堡等港口分销到当地的产品为进口货物。在有序脱欧下,所有在过渡期完结前合法投放欧盟市场的产品可继续在欧盟和英国之间自由流通,直至到达最终用户手上为止,毋须实施新的通关安排。同时,在过渡期内,基于英国会继续实施欧盟的产品标准及产品安全规例,因此产品也毋须进行修改或重新标签。

在不设过渡期的无序脱欧下,从鹿特丹、汉堡等港口运到英国的货物将要支付英国新实施的关税。根据该国早前制订的临时关税制度,大部分货物分类将维持不变,以便目前采用欧盟制度的公司可继续沿用,尽量减少对贸易商的干扰。

根据上述临时关税制度,英国将把绝大部分产品的进口关税定为零。不过,新措施只属暂时性,实施时间最长为12个月。香港公司在脱欧后与英国商家进行贸易,应注意较有利的进口关税只会实施不多于12个月。

另一方面,根据临时关税措施,英国于脱欧后将对部分产品征收关税,不过会在特定时期内调低一定配额货物的税率,或是给予零关税待遇。事实上,上述措施将把约95%税号的关税定为零,而根据英国税务海关总署的数据,以2017年和2018年的平均贸易额计,这些税号占英国进口总值约87%。英国将继续对汽车、货车、道路拖拉机、巴士及摩托车等汽车整车,以及若干农产品及肉制品等征收进口关税。

监管规例方面,英国硬脱欧后,所有从欧盟港口进入英国的货物都必须遵守该国的规例。不过,根据英国指南(UK Guidance),英政府将不会改变产品推出当地市场出售所须遵守的基本法例规定。若产品本身已符合欧盟的相关监管规定,且附有CE标志,则在英国脱欧后仍可于该国市场发售。CE标志可以是制造商在自行申报后使用,也可以是经欧盟认可的合规评估机构确认合格后使用。不过,上述安排仅属临时措施,英国政府将于生效期完结前向商家发出通知。值得留意的是,任何进口英国的货物若本身没有对应的欧盟法例,则必须符合英国为其制订的全国性规定。

3. 目前,英国脱欧的时间和方式都难以预计,要是我接到英国客户的订单,应该怎样做?在订立任何销售合同前,我应留意甚么要点?

现时,商家基本上仍可如常处理涉及英国市场的业务,直至欧盟与英国达成的脱欧协议获英国国会通过并正式实施,或是英国在无协议下离开欧盟为止。因此,商家接到客户的订单时,若相关商品及服务预计会于2019年10月31日前输入英国市场,则只须根据现行营运程序处理便可。有序脱欧下的情况也是一样,因为如上文所述,英国会继续沿用现行制度,直到脱欧协议订明的过渡期完结为止。

不过,香港供应商也应审视现行营运程序能否妥善处理以下问题,为英国可能于2019年10月31日硬脱欧做好准备:

  • 海关手续:商家要向英国出口货物,就必须领有英国发出的经济营运商登记及识别(EORI)号码。因此,港商若要(i)把产品销往英国;(ii)在英国提交报关表格;或(iii)在英国申请通关便利或展开通关程序,便须拥有该国的EORI号码(以GB起首)。如果商家本身已有英国EORI号码,便不用申请。英国税务海关总署将以该号码识别商家的身份,向商家的货物征收关税,详情请按英国EORI号码指南
  • 合同条款:港商应检视现有合同,看看有关应对脱欧影响的条款是否足够,能否充分保障自身利益。若发现合同的现行条款在处理脱欧后的潜在顾虑或责任方面有任何不足或含糊之处,不妨考虑修订或重新议定合同。
  • 用字具体:港商应检查销售合同有否明确提述脱欧影响。合同条款的内容应明文覆盖英国脱欧可能引起的具体影响,而非仅用「不可抗力」、「财政困难」等概括性词汇。
  • 厘清涉及欧盟法例的提述:港商应改变一直以来把欧盟成员国简单统称为「欧盟」的做法,进一步订明英国不在有关描述之列,及/或独立列明相关国家。
  • 付款:商家应检视合同内的付款条文。为纾缓硬脱欧带来的冲击,港商可考虑加入弹性合同条文,以便当成本因出现汇价波动、额外关税等不可预见的因素而增加时,可以修订价格或付款机制。
  • 争端解决:商家应检视合同内关于争端解决及适用法例的条文。例如,在硬脱欧下,英国的法庭裁决在执行时便毋须再遵从欧盟规例。港商如有需要,应就执行裁决及相关影响征询当地律师的意见。
  • 终止合同:商家应考虑有没有需要订明有权在英国脱欧后终止合同,例如是加入条文,表明一旦出现硬脱欧、订约方丧失任何覆盖全欧盟的权利,或是英国法例突然适用时,即可行使终止合同权。商家草拟合同时,应注意是否已清晰表述以下各点:(i)终止合同权属单方面还是双方面;(ii)合同会在行使终止权后多久才失去约束力;(iii)终止方须否支付赔偿或罚金;及(iv)订约方须否于正式终止合同前真诚磋商解决方法。
  • 保险:商家应检查现有保险的保单是否适用于输往非欧盟成员国的商品及服务。如果不适用,则应联络经纪,以扩大承保范围。
  • 产品规定:根据目前估计,英国脱欧后,当地在产品包装及标签方面将实施仿照欧盟规例订立的规定。虽然如此,商家日后须注意产品是否符合英国标准协会(BSI)订立的全国性标准,并遵守当地的监管法例。英国标准协会已在网站发布不少相关资讯,并为无协议脱欧推出应对指南

4. 我是一个品牌拥有人,现时主要跟英国伙伴合作,把旗下产品推出欧盟市场发售,以及发出授权。我应如何确保品牌不会因英国脱欧而蒙受损失?

现时在英国,商家可通过两个并行系统取得注册商标,其中英国注册商标由英国知识产权局(UKIPO)发出及管理,而欧洲商标(EUTM)则由欧盟知识产权局(EUIPO)发出及管理。英国注册商标为当地的全国性商标,不会受脱欧影响。

欧洲商标属于欧盟法律制度,原则上在英国脱欧后,在英国便不会再获保护,欧洲商标持有人可能要另行申请英国商标。在英国脱欧前注册或申请的欧洲商标,日后能否继续于英国获得保护,将完全取决于英国法律条文内容。例如,英国当局要决定欧洲商标持有人把相同标志注册为英国商标时,能否保留欧洲商标的优先权日期。鉴于商标是以先到先得的原则获授保护,要决定哪一方最先提交商标申请,除了要看潜在竞争对手的提交日期外,也要视乎有没有优先权日期。另一方面,欧洲商标所授保护的地域范围将只限于欧盟余下27国。

英国脱欧后,欧洲商标在该国将失去效力,注册新的英国商标便成为在当地重新取得注册商标保护的唯一方法。至于欧盟其他地区,商家可依旧申请欧洲商标,从而获得保护。在英国脱欧后,当地企业及人士仍可注册及持有欧洲商标。事实上,现时很多欧洲商标都是由位于欧盟以外的企业持有,包括一些在香港营运的公司。因此,届时企业及人士仍可透过提交单一欧洲商标申请,以极具成本效益的方式在欧盟余下成员国取得商标保护,并据此向第三方行使权利。

值得注意的是,根据欧盟商标法例,任何商标若一直未获使用,可能被取消注册。现时,商家只要在单一成员国真正使用欧洲商标,便可维持其注册。因此,在英国脱欧前,商家若于该国使用欧洲商标,原则上便已构成于欧盟内使用,因而可保留商标赋予的权利。不过,在英国脱欧后,于该国使用欧洲商标便不再视为于欧盟内使用。所以,若届时商标持有人未有于欧盟其他国家使用其欧洲商标,便可能会被取消注册。

另外,港商宜检视旗下适用于欧盟的现有授权协议,厘清其效力覆盖的范围,确保在英国脱欧后,协议的条款在英国会继续有效。大部分与商标有关的协议只会提述欧盟,也有一些协议会包括承诺书、争端解决共存协议,以及分销协议等。就日后订立的协议而言,条文除提及欧盟外,也应明确载述英国。

5. 我是一个贸易商/品牌拥有人,现时主要跟英国伙伴合作,把旗下产品推出欧盟市场发售,以及发出授权。我要遵守欧盟的《通用数据保障条例》吗?

欧盟的《通用数据保障条例》于2018年5月25日生效,在全体成员国实施统一的数据保障规定。英国已参照该条例改革其数据保障法例,所以实际上已套用了条例内的严谨规定。因此,即使英国与欧盟之间的脱欧协定未有包括《通用数据保障条例》,商家仍须遵守与该条例相符的英国数据保障法例。

虽然如此,就《通用数据保障条例》而言,英国脱欧却可能引起合规问题。要是英国硬脱欧,相关问题会否透过订立数据保障协定解决,这一点仍是未知之数。

现时的情况是,英国在脱欧后就国际数据传送而言将被视作「第三国」。原则上,根据《通用数据保障条例》规定,任何人士若要把个人资料由欧洲经济区传送到其他地方,目的地必须为在保护个人资料方面已获认可达到足够水平的许可清单国家,例如日本。英国目前不在该清单之列,且有关方面也要一段时间才能确定该国已为个人资料提供充足保护,继而列入许可清单。

目前来说,数据控制者或处理者若管有受《通用数据保障条例》监管的数据,便应为资料当事人提供适当的保障措施,弥补英国成为第三国后出现的数据保障缺口。这些保障措施可以是订立具约束力的企业规则或标准合同,包括欧洲委员会采用的数据保障标准条款。例如,商家若要把涉及欧盟居民的个人资料传送到英国,便应采用上述的数据保障标准条款。

另一个应留意的要点,是一些企业虽然仅以英国为其于欧盟的唯一据点,但在英国脱欧后可能仍要遵守《通用数据保障条例》。事实上,即使数据控制者或处理者是在第三国经营,且在欧盟没有任何据点,也不一定毋须受该条例管辖。假如该些控制者或处理者处理的个人资料之相关当事人位于欧盟区内,且处理资料的目的涉及:(i)向该名位于欧盟区内的资料当事人提供产品或服务,不论该名当事人是否要为此付款;或(ii)监察资料当事人于欧盟区内的行为,则《通用数据保障条例》也适用。

最后,英国脱欧也可能会影响《通用数据保障条例》一站式机制的实施。根据该机制,企业若在多于一个欧盟国家设有据点,则只须受「主要据点」所在地的数据保障机关管辖,而主要据点通常是该企业的欧盟总部。

可是,如果一个公司集团以英国为主要据点,在英国脱欧后,该集团便可能无法再受惠于一站式机制。换言之,若集团于欧盟其他成员国设有据点,便可能要逐一回答各相关成员国数据保障机关提出的查询,以及完成各项程序。

6. 我是一家中小企业的东主,现时以伦敦为地区总部,管理公司在欧盟各地的业务(行政及财务/支付服务)。请问英国脱欧会为本公司的日常营运带来甚么影响?我是不是一定要马上把公司搬到其他国家,或最低限度于另一个欧盟成员国设立分公司?要是我的核心业务位于英国以外,答案会有甚么不同?

现时,英国作为欧盟成员国的优势,就是令当地注册的中小企业可在极少的行政障碍下把产品销往欧盟各地。若果英国有序脱欧,上述情况预料大致上会维持不变。不过,如果是硬脱欧的话,情况便会改变,因为英国届时将不再是欧盟关税同盟或单一市场一员,不会再享有相关待遇。

在无协议脱欧下,英国就欧盟的商贸及海关事务而言会随即被视作第三国。如此一来,假如港商出口货物到欧盟,或是先把货物由香港运往英国,然后再输入欧盟,便要遵守新的规例。从英国出口到欧盟的货物将根据世界贸易组织的条款处理,而这些条款只能提供十分基本的保障及认可。

在无协议脱欧下,设在英国的中小企业想把产品从该国销到欧盟市场,面对的困难会比现在多。不过,这不是说一家中小企业要是开在伦敦,就一定要搬离英国,以欧盟其他地方为据点,才能把产品销到欧盟各地。始终,欧盟及香港虽然尚未订立深入全面的自贸协定,不过经贸关系仍相当稳定。

虽然如此,香港很多中小企业都会在欧盟区内设立地区行政总部,目前英国更是热门落脚点。因此,从商业角度考量,就个别商品及服务而言,商家或应迁移据点,在其他欧盟成员国设立分公司或依法注册机构。有关决定视乎多种因素,若果中小企业在英国从事的核心活动(如进口、财务及行政事务)主要是便利香港产品销到欧盟市场,那么搬迁的诱因便较大,因为商家若是在欧盟设立据点,产品便不用从英国输入当地,这样便可节省先把产品运到英国,然后再输入欧盟所引起的双重成本及行政负担。

资料提供 图片:陈永健
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