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英国脱欧:3月29日之后何去何从?

在3月份最后一周,英国脱欧之路又出现令人目眩的转折。3月29日,首相文翠珊提出的脱欧协议草案第三度被否决,英国很可能于4月12日在无协议下退出欧盟。英国下议院预定在4月初进行多次「表态性投票」,而预料首相也会在短期内提出举行另一次「重要投票」,「力争按公投结果的要求有秩序地脱欧」。

香港公司当然希望继续与英国进行贸易,乱象越少越好,但如今却一波三折,脱欧问题层出不穷,情况日见不明朗,怎不叫人担心。假如另一次「重要投票」真的举行并由英揆获胜,过渡期就会延长至5月22日,以便英国通过必要的法例进行有序脱欧。其后,将再设过渡期,让欧盟与英国厘定日后的长期关系。

如果「重要投票」没有再度举行,或者再度举行但首相落败,那么英国须于4月10日重返布鲁塞尔参加欧盟理事会紧急峰会,决定今后何去何从,或者接受在4月12日硬脱欧的现实。文翠珊政府现须倚赖民主统一党的支持,不过该党于3月29日表示,若再有一次「重要投票」,该党不会支持。因此,现在看来文翠珊的取胜机会比以往更为渺茫,而英国与欧盟之间早已十分复杂的谈判也增添新一层的不明朗因素,并为企业带来更大风险。

香港对英国出口可能受到直接影响

2019年3月22日,欧盟其他27个成员国同意,英国于3月29日脱欧的原定计划已不可行,并对英国请求延长脱欧程序(或称第50条通知期)作出回应,订出两个新期限,即2019年5月22日或4月12日。

在欧盟作出延期决定和原定的2019年3月29日期限过后,若英国未能通过任何脱欧协议,脱欧日期只能推迟到2019年4月12日。在这种情况下,原则上所有选项仍可采用,包括单方面撤回第50条脱欧申请、第二次公民投票、另一项英国—欧盟协议、达成关于建立关税同盟的协议,以及在无协议下硬脱欧。英国有责任「指明未来路向」。

在撰写本文时,没有一个脱欧选项获得下议院大多数支持。不过香港贸易商应注意各种可能情况及其对未来与英国贸易的影响,以免因脱欧情况持续不明朗而受到不利冲击。

有序脱欧

如果英国能通过一项脱欧协议有秩序地脱欧,欧盟法例将继续在英国境内适用,只在若干有限的情况下例外。换言之,在过渡期内(直到2020年12月31日,除非再度延长),企业有时间适应新形势,而英国政府与欧盟则有进一步谈判新协议的空间,厘定今后双方的长期关系。此外,英国将留在欧盟单一市场和关税同盟内,同时仍受到欧盟缔结的国际协议约束,包括世贸协议和双边贸易协定。

总而言之,在过渡期内现状将得到保护。从香港和其他第三国输往英国市场的货物将继续适用欧盟关税、欧盟反倾销和反补贴措施等贸易防卫措施,以及欧盟有关产品标准、进出口许可和文件要求等法例。根据英国与欧盟商定的条款,货物可继续进入在脱欧后由英国和27个欧盟成员国组成的市场,进入市场后,就可自由流通。

在过渡期内,英国将继续留在与欧盟27国建立的关税同盟内,仍然适用包括贸易防卫措施在内的共同商业政策,因此欧盟的贸易补救措施也不会受到影响。就欧盟贸易补救措施而言,将继续按照欧盟(包括27个成员国)加上英国的相应市场规模来确定进口增加和损害程度,若有严重损害则会采取保障措施,若有重大损害则采取反倾销和反补贴措施。

另一方面,假若英国不能通过全面协议或技术方案,以维持爱尔兰岛上的开放边界能像今天一样全无阻隔,那么一个保底方案(backstop solution)将在过渡期后生效。实际上,这个保底方案将在没有单一市场的情况下建立一个由英国与欧盟27国组成的关税同盟。此举对「及时」生产和配送活动特别有利,因为相关的付运和配货时限均极为紧迫。

从香港输往英国—欧盟27国关税区的货物,基本上将继续适用欧盟关税以及产地来源规则和海关估价等海关待遇。然而,虽然保底方案规定英国与欧盟之间应有一定程度的监管协调和合作,但没有单一市场这一事实,英国就没有义务使其货物贸易的监管架构与欧盟法例协调一致。换句话说,英国与欧盟27国可能会采用不同的非关税壁垒,如包装规则、产品标准和安全规定,影响市场准入条件。

可是,若与北爱尔兰进行贸易,情况就更为复杂。货物贸易方面,北爱尔兰在某种程度上仍是欧盟单一市场的一部分。为此,英国有必要在北爱尔兰实施一套全面的欧盟法例,令涉及北爱尔兰进出口贸易的监管架构与适用于单一市场的欧盟法例一致。

因此,若要将原产于英国其他地区的货物在北爱尔兰市场投放,基本上必须遵守欧盟法例(通过英国法例实施)。另一方面,将欧盟货物在北爱尔兰市场投放,就直接适用欧盟法例。至于从香港等其他地区进口的货物,英国将有一定的自由度,可为其市场实施本身的规例。不过,如果将香港货物在北爱尔兰市场投放,无论是直接通过北爱尔兰的港口或机场,还是通过英国其他地区进入,都须符合欧盟的法例规定。

至于如何按风险高低检查货物是否符合欧盟标准,以保护单一市场的消费者、经济营运商和企业,欧盟与英国已同意以尽量少打扰的方式进行检查。对于以风险评估为重的工业制品,可以「在市场中」或在贸易商的处所进行检查,并且由英国当局进行。此类检查将对任何从英国本土运往北爱尔兰的货物实施,包括源自香港的货物。

无协议脱欧

相反,若出现无协议的硬脱欧,香港对英国市场的出口将适用英国法例(关税、海关、监管、贸易防卫等)。由于英国不仅退出单一市场,也脱离关税同盟,因此英国输入的货物不得再在欧盟自由流通。若货物在之后出口或转口到欧盟成员国,将受到欧盟进口法例和其他市场准入措施约束。

2019年3月13日,英国公布临时关税措施,包括一旦出现硬脱欧时将生效的进口关税清单。在这个机制下,大部分商品分类将维持不变,以便目前采用欧盟制度的公司可以继续沿用,尽量减少对贸易商的干扰,而按价值计87%进口英国的货物将免征关税。

事实上,临时关税措施不仅适用于从欧盟进口的货物。由于英国依然是世贸组织成员,根据在世贸规则下实施的最惠国原则[1],香港公司对英国的出口可能也同样适用较低的进口关税,因而受惠。

其实,临时关税措施将把约95%税号的关税定为零,而根据英国税务海关总署的数据, 以2017年和2018年的平均贸易额计,这些税号约占英国进口总值的87%。某些汽车整车、农产品和肉制品仍会征收进口关税,不过英国将在特定时期内向一定配额的货物调低税率或给予零关税待遇。

此举似乎对香港的出口有利,不过这些措施只属临时性,时间最长12个月,期内英国政府会展开正式谘询,就长期关税政策邀请各利益相关者提供意见。香港公司在脱欧后与英国进行贸易,应注意较有利的进口关税只会实施不多于12个月。

在这种情况下,除关税和产地来源规则外,香港对英国的出口将受到英国有关产品标准、进出口许可和文件要求等法例所规管,而欧盟法例将继续适用于香港对欧洲的出口。然而,这种情况无法保证英国与欧盟的法例一致。

另一方面,在英国无协议脱欧的情况下,当相关进口市场不再包含由28个成员国组成的关税区(英国—欧盟关税区),而且本土产业不再包括英国产业,欧盟的贸易补救措施便会实施。此外,英国对欧盟的出口将视为来自第三国的出口,这样一来,欧盟最初计算进口增加和损害程度时所依据的情况将发生变化。因此,欧盟或须覆核现行的贸易补救措施,以确保这些措施依然符合欧盟在世贸组织的义务。到目前为止,欧盟尚未就英国可能无协议脱欧而宣布启动此类覆核,也未有针对无协议脱欧而公布任何应变措施以作相关调整。

英国一旦退出欧盟,该国企业就不得请求欧洲委员会启动贸易补救调查。对此,英国贸易补救调查总局于2019年3月6日表示,如果英国企业认为国内产业因补贴或倾销进口,或者某种产品的进口突然急增而受到损害,可以请求该局启动贸易补救调查。为了向业界提供明朗及连贯的营商环境,英国政府会继续实行对该国有实质意义的欧盟现行贸易补救措施。

为确保英国在脱欧后继续实行的措施可满足英国经济的需要并符合世贸组织的规定,贸易补救调查总局正征求英国企业提交证据,并且对欧盟实施而英国继续保留的各项贸易防卫措施进行过渡性覆核,以确定:(i)若有关措施终止,倾销或补贴会否继续发生;(ii)若有关措施终止,对英国产业造成的损害会否持续;(iii)有关措施的水平和形式是否适当;(iv)有关措施是否符合英国的经济利益。


[1] 最惠国待遇要求英国对世贸组织各成员均征收相同的进口关税,但与英国签订自由贸易协定、其他区域性贸易安排(如关税同盟)的国家,或获给予特别准入的发展中国家(如普惠制)则属例外。

资料提供 图片:陈永健
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