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香港企業進入大灣區個案(17):人工智能與語言教育的結合

專訪深圳市聲希科技有限公司聯合創始人鍾靜華博士

聲希科技有限公司(以下簡稱「聲希科技」)於2016年先後在香港及深圳開設公司,創始人團隊主要來自香港中文大學的人機交互實驗室,專注於人工智能與教育領域的結合,提供發音評測和糾錯技術的方案服務,全面提升語言教育效率和學習體驗。聲希科技聯合創始人鍾靜華博士為我們介紹如何把香港研發技術通過內地產業化的經驗,為創科企業提供寶貴參考。

人工智能糾正英語發音

聲希科技專注研發人工智能演算法,為客戶提供技術方案服務,包括標準化介面服務和訂製開發服務。鍾靜華表示,研發技術團隊成員各自有擅長的人工智能領域,包括語音、語義、圖像等方面。而發音評測和糾錯技術是目前發展最成熟的技術,因此聲希科技以英文發音評測和糾錯技術應用作為市場切入點。例如合作夥伴百詞斬[1]在微信端的付費產品「鹹蛋英語」和「芝士派」;以及上海異構網絡科技的「繽紛英語」發音評測和糾錯應用等,都是由聲希科技提供相關的技術支援。

鍾靜華說:「最常見的應用場景是跟讀打分,當用戶讀了顯示的句子後,人工智能演算法會給予即時反饋,打分並標記哪些單詞或音標讀錯了。」她表示,這套人工智能演算法也能應用到培訓機構的軟件和硬件商的產品上。「我們可以把技術集成到硬件裡,比如平板電腦、有顯示屏的機械人等。任何與語音相關的軟件商、硬件商都是我們的客戶。在費用方面,與硬件商合作是以裝機量計算,而與軟件商合作則以下載次數計算。」鍾靜華說。

除了發音評測和糾錯技術,聲希科技研發的語音相關技術還有很多,比如單詞重音糾錯、句子語調糾錯、英/美音口音判斷、AI情景對話、語音合成轉換(voice cloning)等。其中,情景對話基於自然語言處理技術(Natural Language Processing),將迎來「黃金十年」。鍾靜華說:「目前的自然語言處理技術發展尚未成熟,在固定場景的人機對話的效果比較成熟,例如打電話訂機票,但仍然有待進一步發展。」

相片:「鹹蛋英語」發音測試
「鹹蛋英語」發音測試。
相片:「鹹蛋英語」發音測試
「鹹蛋英語」發音測試。
相片:發音糾錯應用
發音糾錯應用。
相片:發音糾錯應用
發音糾錯應用。

香港研發技術  深圳實現成果

聲希科技2016年5月在香港註冊成立,當時的創始團隊成員們尚在香港中文大學讀博士,早期在香港進行了市場調研並開展了一些業務。鍾靜華表示,公司在香港運作了一段時間後,發現在招募基礎人才方面遇到問題:「演算法方面的人才可能會有,但基礎人才例如編程的前端後台之類的,不容易招聘,成本也比較高。」

2016年10月聲希科技在深圳註冊了公司,直接在深圳招聘基礎工程師,產業化重心逐漸往深圳遷移。鍾靜華表示在深圳開設公司主要基於幾方面的考慮:首先是用人成本,深圳基礎工程人員相對低些。其次是深圳政府對創業公司及高技術人才有較多資助和支持,例如中國深圳創新創業大賽(深創賽),企業贏了比賽後,除了有獎金,對公司本身也是一個很好的資質認可和宣傳。「像我們這些在香港中文大學畢業的博士,在深圳很容易就申請到孔雀計劃,政府提供了生活補貼,讓我們沒有後顧之憂,可以集中精力把公司業務做好。」最後是深圳距離香港近,交通便利,兩邊業務都能兼顧。「我們有兩位合夥人在香港居住,兩個在深圳居住。」鍾靜華說。

鍾靜華表示,香港公司主要負責演算法研發,因為香港優質高校多,大部分優秀的研發人才都在香港招聘。例如香港中文大學、香港大學、香港科技大學、香港理工大學、香港浸會大學等,都有很多人工智能相關領域的碩士、博士。聲希科技的4位創始人都是香港中文大學的博士,公司與中大的合作也更緊密些。

深圳公司定位是把研發技術產業化,包括前端後台的工程化、軟件開發工具包(SDK - Software Development Kit)、應用程式編程介面(API - Application Programme Interface)、組合成小程式等一系列工作,都會在深圳進行。整體來說,聲希科技的核心演算法研發主要在香港,演算法的優化、完善、測試、封裝等工作在深圳進行。

相片:介面設計
介面設計。
相片:介面設計
介面設計。

香港教育資源豐厚

鍾靜華表示,香港一個小城市,彙集了很多優質的大學,而且科技研發能力很強。她說:「香港教授薪資比內地高,能全身心地投入到研發當中。香港的大學也能吸引世界各地優異的學生,加上香港政府在經濟上給予博士生很大的支持,獎學金高,讓學生可以投入更多精力專心做研究。」另一方面,香港的大學資源豐富,提供不少實踐機會給學生。例如鼓勵學生與企業的聯動、學長前後輩的聯動,讓學生累積不同的經驗。「就目前來說,香港在研發能力上比深圳要好,深圳也在追上,差距將會縮窄。」鍾靜華說。

深圳政府鼓勵科創企業

聲希科技註冊香港公司時,成功申請香港「數碼港創意微型基金」和「數碼港培育計劃」,獲得公司啟動資金。鍾靜華表示,香港數碼港和科學園都有相應的資助計劃,初創公司可以留意。

相比較而言,深圳政府對初創公司的支持力度更大,資助和優惠項目很多。例如孔雀計劃(個人補助項目)、孔雀團隊(公司補助項目)、深創賽、創科創業資助、留學人員資助等,還有落戶孵化器的場地租金優惠。「深圳對於吸引人才的補貼力度很大,比如之前提到的孔雀計劃,吸引了很多香港畢業的博士來工作或創業。」鍾靜華說。

在投融資方面,內地機會較香港多。「創業比賽是融資窗口之一,評選中有很多是投資機構。香港深圳的創業比賽我們都參加過,相比之下,內地會獲得更多後續跟進和投融資的機會。」鍾靜華說:「相信是因為在深圳可以接觸全國範圍的機構,並不局限於深圳當地,所以機會比香港多。」

當地政府資助能加快企業落地

對企業而言,如果可以獲得當地政府資助的話,便等於幫助企業分擔部分創業成本,企業落地速度會比較快。鍾靜華表示,深圳政府重視科技產業,對創科企業支持力度大,吸納了不少公司落戶。

在大灣區內,佛山為帶動當地科技產業發展及製造業升級,當地政府也有相應的資助項目出台。鍾靜華表示,聲希科技也準備在佛山落戶。「佛山政府對創新創業的資助力度很大,資助申報主要看企業團隊和業務領域,最好是能跟當地的產業發展互相結合的。市政府撥款後,區政府還會配套資助,資助力度大。」鍾靜華說。

鍾靜華表示,聲希科技目前已經拿到了佛山政府初步的啟動資金。目前公司的初步定位是香港作為研發中心,深圳是產業化基地,佛山是生產和數據標註基地。她說:「數據標註工作需要大量勞動力,佛山周邊一些高校,人力成本比深圳更低,適合把這部分的工作轉移過來。」

鍾靜華建議創業者要主動瞭解大灣區政策,以爭取更多的資助機會。「一方面可以關注市科創委、市工信局的官網,另一方面就是透過落戶的孵化器園區,他們專門關注政策資訊,資訊多且速度快,對進駐的團隊會有針對性的推薦。」她說:「市場上也有專門做資助項目申報的代理公司,他們專門研究政策優惠,會主動找到業者,告知可申報甚麼項目,然後收取相應的服務費。」

深港合作發揮兩地優勢

鍾靜華認為內地直接走出去的高校和企業越來越多,其國際視野跟香港已經沒有太大區別。她說:「我們每年都參加世界語音語義相關的國際會議,一方面是交流,另一方面是瞭解目前技術發展。在會議上,我們看到越來越多的內地高校和企業,內地發表的優秀論文也越來越多。」。

鍾靜華表示,香港最大優勢是金融和研發能力,但香港有很多優秀的技術尚未落地產業化。她建議把香港研發的技術在深圳產業化,深港合作,發揮深港兩地的優勢。此外,她建議香港政府可以更多關注初創團隊,給予優秀團隊更多的資助和補貼,幫助他們更好地起步。「高端人才,尤其是讀到博士,都會面對一定程度的經濟壓力,創業的話,生活可能會沒有保障。如果政府能給予創業者相關的資助,讓他們沒有後顧之憂,可能會有更多人才願意創業,這也是這麼多年輕人願意在深圳創業的原因。讓人看到希望,就會願意作出嘗試。」鍾靜華說。


[1] 百詞斬是一款幫助用戶背誦單詞的應用程式,用戶可以選擇詞典並制訂學習計劃以決定每天背誦的單詞量。

資料提供 圖片:曾詩韻
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