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香港初创趋势:医疗保健领域

人口老化是一个普遍存在及难以逆转的全球趋势。根据联合国的数据,在2015年,全球60岁以上人口超过9亿。老年人口无论是数量还是占比都在上升,将会改变消费市场的格局,导致未来数十年人们对医疗保健的需求非常殷切。这个趋势推动了生物科技的应用,为人类带来更好的健康和生活。

事实上,生物科技已为药物带来革新,亦令医疗保健出现重大转变。生物科技的影响力已渗透到医疗保健领域的每个角落,令新药物、疾病预防、诊断方法、药物输送系统及医疗的成本和侵入性下降,痛苦也得以减轻。举例,植入式感应器可帮助病人更有效地监控自己的疾病,创新科技则把医疗系统内的许多分散的资料连结起来,既大大改善了医疗质素,亦显著降低了成本。

生物科技在世界各地迅速发展,香港虽然暂时落后,但近年一些前景颇佳的生物科技公司已开始冒起。这些都是政府推出「大学科技初创企业资助计划」(TSSSU)[1]及其他有利的政策下,把科研成果转化为商品的成功案例。这些生物科技初创企业或可有助改善对各种不同疾病的预测、诊断和治疗。

尽管如此,香港的生物科技初创公司正面对不少困难,或会妨碍他们持续发展。资金来源和人才招聘是其中两大难题,这和香港传统上不是全球生物科技研究中心有关。

早期检测中风机率只需数分钟(康讯生物分析专访)

康讯生物分析(Health View)创办人及公司总监徐仲鍈教授明白大学科技初创企业资助计划(TSSSU)的重要性。他说:「若不是有大学科技初创企业资助计划,康讯生物分析便不会存在。这项计划鼓励大学教授和学生把研发成果商业化。在政府大力推动下,大学已出现初创企业的新浪潮。」

相片:康讯生物分析创办人及公司总监徐仲鍈教授。
康讯生物分析创办人及公司总监徐仲鍈教授。
相片:康讯生物分析创办人及公司总监徐仲鍈教授。
康讯生物分析创办人及公司总监徐仲鍈教授。

徐教授在生物统计学领域拥有多年海外工作经验。他对某些退化性疾病,例如癌症和心血管疾病的生物统计学方法学非常感兴趣。2008年,他其中一名博士生进行一项研究,藉以了解在视网膜图像找到的特征与中风之间的关联。他意识到这项利用视网膜讯息的研究,可能会对医药界和公共健康有重大贡献。

徐教授与团队共同努力,开发了一套电脑程式,能够自动和准确地判断一个人的中风倾向程度。虽然血压高、糖尿病、胆固醇高、吸烟和肥胖早已被认定是高危因素,但是至今仍然未有提出中风预警的有效方法。磁力共振(MRI)和电脑扫描(CT)的确可以发现中风征状,但是费用昂贵和不方便,如非必要,普通人是不会主动做这类检查的。

徐教授说:「我们的解决方案很简单,只须利用眼底摄影机为眼睛后面拍摄相片,上载到我们的云端伺服器,1分钟内便得到一个分数,反映中风的机率是高还是低。原理很易明白,我们眼睛的血管与大脑紧密相连,所以,我们分析眼睛血管的数据,便可评估大脑血管的状况。

「我们很高兴能够为一个棘手的难题提供简单的解决方案。我们希望这个廉价的早期检测方法可以普及起来,让草根阶层也负担得起,及早接受中风风险评估。没有事情比帮助到很多人更有满足感。」

康讯生物分析第一个里程碑是与非政府组织合作,例如香港路德会社会服务处和圣雅各福群会,提供这项检测服务予劳工阶层和贫穷人士。徐教授说:「非政府组织为每名服务对象拍摄视网膜的照片,数分钟后便可以从我们的平台获取分析。以初步筛选阶段来说,这比任何其他测试更方便和相宜。」

这家初创企业目前正与香港多家眼镜店合作。徐教授计划提供这项服务给香港的体检中心,希望更多消费者受惠。

他说:「私家医院和保险公司是我们下一个目标。这些机构可以帮助我们渗透到较高档的市场。我们亦邀请神经科和眼科的专家做顾问,因为这些医学专家了解我们应用的科技,而人们亦会征询和重视他们的意见。」

徐教授表示,不少投资者对这个项目深感兴趣。他说:「我们仍在学习如何评估这些潜在投资者,以及怎样与他们协商。我们只想与价值观相同的人合作,而不是一些只想赚取快钱的商人。」

预测中风机率只是该公司开发的第一个方案。徐教授预期,从视网膜相片获取的数据,经分析后亦可评估患糖尿病、慢性肾病、冠心病和老年痴呆症的风险。

徐教授认为香港人大多愿意尝试新科技,特别是在促进健康和预防疾病方面。他促请政府多加宣传推广健康教育,提升香港人预防疾病的意识。

简单检测可及早发现糖尿病眼疾(瞳讯医疗国际有限公司专访)

据国际糖尿病联盟(International Diabetes Federation)指出,糖尿病视网膜病变是导致糖尿病人视力损伤及失明的最常见原因,而现时全球共有4.15亿糖尿病人,并且正不断增加。血糖过高会导致糖尿病人患上一些眼疾,包括糖尿病视网膜病变、糖尿病黄斑水肿、白内障和青光眼等。

研究显示,若及早发现和接受治疗,可大大降低因糖尿病眼疾导致失明的风险。要及早发现,定期的眼睛筛查便十分重要。不过,若要依世卫组织建议每年做1次糖尿病视网膜病变筛查,在大部分国家来说都非常困难,因为欠缺医疗资源和医护专家。以香港为例,许多依赖公共医疗服务的糖尿病人,须轮候大约1年才能看到眼科医生。

相片:瞳讯医疗的团队。
瞳讯医疗的团队。
相片:瞳讯医疗的团队。
瞳讯医疗的团队。

瞳讯医疗国际有限公司(Visiona MedTech)是一家最近从香港科技园创业培育计划毕业的初创公司。瞳讯医疗开发了一个名为VisionaDR的人工智能软件,以应对这方面的庞大需求。做法是由普通的眼底摄影机拍摄一个人的视网膜影像,由VisionaDR分析,检测是否患有糖尿病眼疾。VisionaDR只需10秒时间便可完成视网膜影像的分析结果。

瞳讯医疗行政总裁伍灏桓说:「我们开发VisionaDR软件,愿景是把糖尿病视网膜病变筛查服务普及开去,帮助数目庞大而且持续增加的糖尿病人。以香港为例,本港有超过70万名糖尿病人,你能否想像,要为所有病人提供每年1次的糖尿病视网膜病变筛查,需要多少医生的工时及成本?有了VisionaDR,便可在较少前期投资的情况下,较容易为病人提供筛查服务。」

伍灏桓表示,他的公司花了数年时间在研发工作上,现在充满信心这项计划不但能够非常准确地检测糖尿病视网膜病变,同时可让病人知道病情有多严重。基于国际眼科医学委员会发布的糖尿病视网膜病变评分标准,病人会获得1至4分的评分,分数越高,情况越严重。

瞳讯医疗通过互联网提供视网膜影像分析服务,因此用家只要有普通的眼底摄影机和互联网设备,便可立即使用这项服务。这个商业模式的扩展性非常大。伍灏桓说,这个自动筛查方法的成本较低,大部分人都负担得起,因为不需要眼科医生或视光师操作,普通人接受训练后便可执行检测。只要人们认识到这个筛查方法的好处,理论上很快便可以普及开去。

瞳讯医疗正与香港多个潜在商业用家倾谈,例如一些健康检查连锁机构,回应都很正面。伍灏桓说:「近年零售业受入境旅游业放缓影响,持续低迷。眼镜店现在更愿意接受新的想法及增值服务,因为他们认为VisionaDR这类新科技可以是很好的营销工具,吸引人们走进他们的店铺。

这个简单的检测,可以在多方面带来改善:医生可以花更多时间集中诊疗真正有需要的病人;由于检测方便、快速又收费相宜,糖尿病人会愿意更频密地接受检测,因糖尿病而导致失明的情况便会大减。

初期,伍灏桓希望服务的定价能有助开拓各个目标市场。针对不同的潜在顾客,他们会灵活地制订不同的计划,但都倾向以每个影像收费。他亦计划物色本地及国际分销商。医疗设备制造商和分销商是他们的目标客户或伙伴。另一方面,他正在招募一些关键意见领袖(KOL)作为公司的拥护者,因为他认为要人们尝试新事物,质素保证是关键所在。

 


[1] 创新科技署通过创新及科技基金推出「大学科技初创企业资助计划」(TSSSU),向6所本地大学提供每年最高2,400万港元资助,初步为期3年,鼓励大学师生创立科技初创企业,把科研成果商品化。

 

资料提供 图片:马颖德
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