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香港初創趨勢:醫療保健領域

人口老化是一個普遍存在及難以逆轉的全球趨勢。根據聯合國的數據,在2015年,全球60歲以上人口超過9億。老年人口無論是數量還是佔比都在上升,將會改變消費市場的格局,導致未來數十年人們對醫療保健的需求非常殷切。這個趨勢推動了生物科技的應用,為人類帶來更好的健康和生活。

事實上,生物科技已為藥物帶來革新,亦令醫療保健出現重大轉變。生物科技的影響力已滲透到醫療保健領域的每個角落,令新藥物、疾病預防、診斷方法、藥物輸送系統及醫療的成本和侵入性下降,痛苦也得以減輕。舉例,植入式感應器可幫助病人更有效地監控自己的疾病,創新科技則把醫療系統內的許多分散的資料連結起來,既大大改善了醫療質素,亦顯著降低了成本。

生物科技在世界各地迅速發展,香港雖然暫時落後,但近年一些前景頗佳的生物科技公司已開始冒起。這些都是政府推出「大學科技初創企業資助計劃」(TSSSU)[1]及其他有利的政策下,把科研成果轉化為商品的成功案例。這些生物科技初創企業或可有助改善對各種不同疾病的預測、診斷和治療。

儘管如此,香港的生物科技初創公司正面對不少困難,或會妨礙他們持續發展。資金來源和人才招聘是其中兩大難題,這和香港傳統上不是全球生物科技研究中心有關。

早期檢測中風機率只需數分鐘(康訊生物分析專訪)

康訊生物分析(Health View)創辦人及公司總監徐仲鍈教授明白大學科技初創企業資助計劃(TSSSU)的重要性。他說:「若不是有大學科技初創企業資助計劃,康訊生物分析便不會存在。這項計劃鼓勵大學教授和學生把研發成果商業化。在政府大力推動下,大學已出現初創企業的新浪潮。」

相片﹕康訊生物分析創辦人及公司總監徐仲鍈教授。
康訊生物分析創辦人及公司總監徐仲鍈教授。
相片﹕康訊生物分析創辦人及公司總監徐仲鍈教授。
康訊生物分析創辦人及公司總監徐仲鍈教授。

徐教授在生物統計學領域擁有多年海外工作經驗。他對某些退化性疾病,例如癌症和心血管疾病的生物統計學方法學非常感興趣。2008年,他其中一名博士生進行一項研究,藉以瞭解在視網膜圖像找到的特徵與中風之間的關聯。他意識到這項利用視網膜訊息的研究,可能會對醫藥界和公共健康有重大貢獻。

徐教授與團隊共同努力,開發了一套電腦程式,能夠自動和準確地判斷一個人的中風傾向程度。雖然血壓高、糖尿病、膽固醇高、吸煙和肥胖早已被認定是高危因素,但是至今仍然未有提出中風預警的有效方法。磁力共振(MRI)和電腦掃描(CT)的確可以發現中風徵狀,但是費用昂貴和不方便,如非必要,普通人是不會主動做這類檢查的。

徐教授說:「我們的解決方案很簡單,只須利用眼底攝影機為眼睛後面拍攝相片,上載到我們的雲端伺服器,1分鐘內便得到一個分數,反映中風的機率是高還是低。原理很易明白,我們眼睛的血管與大腦緊密相連,所以,我們分析眼睛血管的數據,便可評估大腦血管的狀況。

「我們很高興能夠為一個棘手的難題提供簡單的解決方案。我們希望這個廉價的早期檢測方法可以普及起來,讓草根階層也負擔得起,及早接受中風風險評估。沒有事情比幫助到很多人更有滿足感。」

康訊生物分析第一個里程碑是與非政府組織合作,例如香港路德會社會服務處和聖雅各福群會,提供這項檢測服務予勞工階層和貧窮人士。徐教授說:「非政府組織為每名服務對象拍攝視網膜的照片,數分鐘後便可以從我們的平台獲取分析。以初步篩選階段來說,這比任何其他測試更方便和相宜。」

這家初創企業目前正與香港多家眼鏡店合作。徐教授計劃提供這項服務給香港的體檢中心,希望更多消費者受惠。

他說:「私家醫院和保險公司是我們下一個目標。這些機構可以幫助我們滲透到較高檔的市場。我們亦邀請神經科和眼科的專家做顧問,因為這些醫學專家瞭解我們應用的科技,而人們亦會徵詢和重視他們的意見。」

徐教授表示,不少投資者對這個項目深感興趣。他說:「我們仍在學習如何評估這些潛在投資者,以及怎樣與他們協商。我們只想與價值觀相同的人合作,而不是一些只想賺取快錢的商人。」

預測中風機率只是該公司開發的第一個方案。徐教授預期,從視網膜相片獲取的數據,經分析後亦可評估患糖尿病、慢性腎病、冠心病和老年癡呆症的風險。

徐教授認為香港人大多願意嘗試新科技,特別是在促進健康和預防疾病方面。他促請政府多加宣傳推廣健康教育,提升香港人預防疾病的意識。

簡單檢測可及早發現糖尿病眼疾(瞳訊醫療國際有限公司專訪)

據國際糖尿病聯盟(International Diabetes Federation)指出,糖尿病視網膜病變是導致糖尿病人視力損傷及失明的最常見原因,而現時全球共有4.15億糖尿病人,並且正不斷增加。血糖過高會導致糖尿病人患上一些眼疾,包括糖尿病視網膜病變、糖尿病黃斑水腫、白內障和青光眼等。

研究顯示,若及早發現和接受治療,可大大降低因糖尿病眼疾導致失明的風險。要及早發現,定期的眼睛篩查便十分重要。不過,若要依世衛組織建議每年做1次糖尿病視網膜病變篩查,在大部分國家來說都非常困難,因為欠缺醫療資源和醫護專家。以香港為例,許多依賴公共醫療服務的糖尿病人,須輪候大約1年才能看到眼科醫生。

相片﹕瞳訊醫療的團隊。
瞳訊醫療的團隊。
相片﹕瞳訊醫療的團隊。
瞳訊醫療的團隊。

瞳訊醫療國際有限公司(Visiona MedTech)是一家最近從香港科技園創業培育計劃畢業的初創公司。瞳訊醫療開發了一個名為VisionaDR的人工智能軟件,以應對這方面的龐大需求。做法是由普通的眼底攝影機拍攝一個人的視網膜影像,由VisionaDR分析,檢測是否患有糖尿病眼疾。VisionaDR只需10秒時間便可完成視網膜影像的分析結果。

瞳訊醫療行政總裁伍灝桓說:「我們開發VisionaDR軟件,願景是把糖尿病視網膜病變篩查服務普及開去,幫助數目龐大而且持續增加的糖尿病人。以香港為例,本港有超過70萬名糖尿病人,你能否想像,要為所有病人提供每年1次的糖尿病視網膜病變篩查,需要多少醫生的工時及成本?有了VisionaDR,便可在較少前期投資的情況下,較容易為病人提供篩查服務。」

伍灝桓表示,他的公司花了數年時間在研發工作上,現在充滿信心這項計劃不但能夠非常準確地檢測糖尿病視網膜病變,同時可讓病人知道病情有多嚴重。基於國際眼科醫學委員會發布的糖尿病視網膜病變評分標準,病人會獲得1至4分的評分,分數越高,情況越嚴重。

瞳訊醫療通過互聯網提供視網膜影像分析服務,因此用家只要有普通的眼底攝影機和互聯網設備,便可立即使用這項服務。這個商業模式的擴展性非常大。伍灝桓說,這個自動篩查方法的成本較低,大部分人都負擔得起,因為不需要眼科醫生或視光師操作,普通人接受訓練後便可執行檢測。只要人們認識到這個篩查方法的好處,理論上很快便可以普及開去。

瞳訊醫療正與香港多個潛在商業用家傾談,例如一些健康檢查連鎖機構,回應都很正面。伍灝桓說:「近年零售業受入境旅遊業放緩影響,持續低迷。眼鏡店現在更願意接受新的想法及增值服務,因為他們認為VisionaDR這類新科技可以是很好的營銷工具,吸引人們走進他們的店舖。

這個簡單的檢測,可以在多方面帶來改善:醫生可以花更多時間集中診療真正有需要的病人;由於檢測方便、快速又收費相宜,糖尿病人會願意更頻密地接受檢測,因糖尿病而導致失明的情況便會大減。

初期,伍灝桓希望服務的定價能有助開拓各個目標市場。針對不同的潛在顧客,他們會靈活地制訂不同的計劃,但都傾向以每個影像收費。他亦計劃物色本地及國際分銷商。醫療設備製造商和分銷商是他們的目標客戶或夥伴。另一方面,他正在招募一些關鍵意見領袖(KOL)作為公司的擁護者,因為他認為要人們嘗試新事物,質素保證是關鍵所在。

 


[1] 創新科技署通過創新及科技基金推出「大學科技初創企業資助計劃」(TSSSU),向6所本地大學提供每年最高2,400萬港元資助,初步為期3年,鼓勵大學師生創立科技初創企業,把科研成果商品化。

 

資料提供 圖片:馬穎德
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