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STEAM玩具及編程教育在中國發展的新路向

專訪北京哈工科教機器人科技有限公司 聯合創始人 向帆先生

近年內地積極推動STEAM教育[1],不少企業也看到STEAM教育帶來的商機,紛紛推出不同的玩具產品及編程課程進入市場。根據歐睿國際的報告,中國內地將會是全球STEAM玩具銷售增長最快的地區,預計銷量將會由2016年的30億美元增長約50%至2021年的45億美元,大幅拋離全球市場同期約20%的增長率。面對機會處處的內地市場,北京哈工科教機器人科技有限公司(以下簡稱「哈工科教」)的聯合創辦人向帆先生,介紹了內地STEAM教育及其公司編程業務的發展趨勢,為有興趣拓展內地市場的業者作為參考。

自主研發「逗包」系列產品

圖片:「逗包」積木組合成不同形態的機械人 (圖片由北京哈工科教機器人科技有限公司提供)。
「逗包」積木組合成不同形態的機械人 (圖片由北京哈工科教機器人科技有限公司提供)。
圖片:「逗包」積木組合成不同形態的機械人 (圖片由北京哈工科教機器人科技有限公司提供)。
「逗包」積木組合成不同形態的機械人 (圖片由北京哈工科教機器人科技有限公司提供)。

人工智能在未來將會無處不在。成立於2016年的哈工科教,是一間在專注發展STEAM機械人產品及編程教育的公司。作為一間初創企業,擁有高技術水平的團隊是哈工科教能夠立足市場的原因。公司核心團隊的三人均是從哈爾濱工業大學工程學院畢業,而他們都是該校機械人隊的成員。哈工科教主要產品是一款名為「逗包」的積木類STEAM玩具。學生可以將「逗包」積木組合成不同形態的機械人,並利用公司自主開發的「Doubao Blockly」編寫程式指示機械人做出不同動作。讓孩子從玩樂及學習編程的過程中,建立科技知識,激發想像力及創造力。發展至今,「逗包」項目團隊有30多人,約85%為研發人員。哈工科教擁有成熟的科研團隊,令公司有紮實的技術基礎。

在智能手機技術越來越先進的背景下,編寫程式來操控機械人已是十分普遍。為增強競爭力,哈工科教自主研發編程平台「Doubao Blockly」並應用在公司的產品上。Blockly 是Google 推出的開放軟體碼[2],其中一個主要用途是編寫應用在網頁及手機的程式。哈工科教看準了Blockly開放的特性,編寫針對內地兒童的「Doubao Blockly」編程語言。兒童只要透過操作容易的「Doubao Blockly」平台就可控制「逗包」機械人,大大提升學習興趣。向先生表示部分「逗包」系列的產品已申請專利。

相對市面上大部份的兒童編程教育採用圖形化的Scratch 平台,哈工科教自主研發的「Doubao Blockly」是其獨特之處。Scratch 也是採用拖曳式的操作方式,與Blockly及Doubao Blockly相似,但Scratch主要對象為較年幼的學童。向先生解釋,哈工科教需要把眼光放遠些,公司的服務對象不只是幼兒,而是由學前到高中、甚至大學生群體。使用自主研發的語言的話,與硬件的對接就會有更大的靈活性,可以控制和組建更多人工智能硬件,讓學生的學習進度及公司課程的發展能有更大的空間。

圖片:哈工科教自主研發的「Doubao Blockly」編程平台 (圖片由北京哈工科教機器人科技有限公司提供)。
哈工科教自主研發的「Doubao Blockly」編程平台 (圖片由北京哈工科教機器人科技有限公司提供)。
圖片:哈工科教自主研發的「Doubao Blockly」編程平台 (圖片由北京哈工科教機器人科技有限公司提供)。
哈工科教自主研發的「Doubao Blockly」編程平台 (圖片由北京哈工科教機器人科技有限公司提供)。

系統化課程逐步提升編程的難度

正因為哈工科教的服務對象是所有年齡層的學生,除了發展適合較年輕學生的「逗包」積木及「Doubao Blockly」平台外,公司亦很注重為較高年級學生而設的編程課程。在學生使用「Doubao Blockly」到一定程度後,哈工科教的課程會根據學生的學習程度進行適當的調整,務求由使用簡易的拖曳式圖形化界面逐步轉換至學習C、C++等高階編程語言。向先生說,「對於中學和大學生,他們在設計程式時,不會只滿足於像『Doubao Blockly』般的拖曳操作,他們會想用更開放的、更高級的編程語言來實現自己的想法。」向先生認為,哈工科教的整個課程及產品體系能系統化地提升難度和設計,亦會持續不斷的更新課程。通過培養學生對機械人的興趣,逐步學習編程知識。

內地教育部自2015年提出要探索STEAM教育起,內地中小學積極地開辦編程課程。哈工科教著重培育學生學習編程知識多於單純的產品銷售,令他們能跨界進入教育市場。「逗包」項目由構思至今只有約兩年半,已經成功與全國約70所中小學合作開設STEAM課程。能有如此拓展速度,對於初創企業來說非常快。

「城市合夥人」模式

「逗包」團隊大部分為研發人員,能夠快速拓展市場,可以歸功於「城市合夥人」的市場拓展模式。與一般代理合作的B2B模式不同,哈工科教有一套「城市合夥人」篩選、培育的流程和機制。成為合夥人後,公司給予各地的合夥人較大的自主權在當地發展業務,更可以參與開發課程內容。「逗包」團隊會負責搭建教師培訓及考核體系。這樣,除了可以保持課程質素及令課程更適合當地的孩子外,也可以令公司的產品更快速地拓展各省市的市場。

就以廣東省為例,哈工科教當地的合夥人是廣州新華出版發行集團。廣州新華出版發行集團掌握了該省教材的出版及發行。因此,集團不單可以負責出版教材及辦理教材認證,亦可以包攬報送省教育廳及尋找學校試點的工作,省卻不少時間及資源。目前,廣東省有不少學校的課後學習班採用了哈工科教的產品及課程。廣東省以外,哈工科教在北京、上海、江蘇省、山東省等較富裕的城市及省份也採用了「城市合夥人」模式。向先生指出:「城市合夥人熟悉當地情況及實際營運方式,由他們來操作,哈工科教提供背後的技術支持,發展步伐會更穩妥。」

在西部地區開拓自營業務

哈工科教利用「城市合夥人」這種獨特的B2B模式取得成績,但他們也堅持開拓B2C業務。始終,作為教育玩具及課程公司,將品牌及產品推銷給消費者也是發展重點。營運學校的課後學習班可以讓公司的理念快速在各地傳揚開去,亦可以在與合夥人合作營運課程中賺取盈利,但這模式卻不利產品的銷售。如果在課後學習班推銷產品,難免會被家長及社會詬病「亂收費」。所以,除了依靠合夥人外,哈工科教同時亦開拓自營業務。面對大城市的激烈競爭,他們選擇了一個富有潛力的西部城市:貴陽。

貴州是內地近年重點發展大數據的省份,家長普遍歡迎孩子學習新科技。哈工科教在貴陽開設首家線下體驗門店,孩子在體驗店內一邊看北京、上海老師的錄影課,一邊自己動手玩「逗包」積木。孩子回家後亦可以透過網上平台繼續學習編程知識,讓來自沿海城市的教育資源能與內陸學生的學習進度無縫連接。向先生說:「我們最開始創業的初衷,就是要讓整個中國,不論是西藏新疆,還是雲南的一些小縣城的學生,都有機會接觸到STEAM教育,感受到這種氛圍。」向先生並且認為,STEAM教育會慢慢由成熟的東部沿海區域向內陸地區推進,所以未來西部地區是不容小覷的市場。

貴陽不單有對編程教育接受程度較高,該城市的落地成本亦比其他一二線城市低。向先生認為,初創企業應該尋找市場空位,避開高昂的成本及激烈的競爭。現在,哈工科教除在貴州省外,亦在四川省開設了體驗門店。

展望未來,哈工科教仍會主力集中在網絡課堂的市場,因為網絡課堂可以隨時隨地進行教學,也不用投入巨大的成本。同時,學生利用網上平台可以作多次複習,有助不同能力水平的學生掌握竅門及鞏固基礎知識。但向先生強調,網絡教學必須配合線下體驗模式,引導消費者,讓他們有體驗的機會。哈工科教的目標是在2020年能佔據內地STEAM教育市場9-13%,與其他編程教育品牌並列於前。

對港商的建議

香港是國際都市,資訊高度流通,能迅速接觸國際先進的科技及STEAM課程。港商可利用香港的優勢,為內地引進適合的STEAM課程及教具等。港商也可考慮與內地業界合作,不論在硬件、教具、課程、甚至是師資培訓上尋找合作空間。STEAM玩具及編程教育的市場很廣闊,不論是小學、初中還是高中;中低端或是高端市場,若企業能找到合適的定位,定有發展的空間。

 


[1]  STEAM教育是集科學(Science)、科技(Technology)、工程(Engineering)、藝術(Arts)及數學(Mathematics)多學科融合的綜合教育。

[2]  開放軟體碼是指一個編碼平台是免費、開放的。任何人也可以使用、甚至修改這個平台。

資料提供 圖片:潘焯匡
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