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美國工業界回流成風 自動化技術提高產能

隨著美國總統特朗普調低企業稅,很多美國公司紛紛把外判到中國或墨西哥的生產活動遷回本土,並期望自動化技術可助應付因而增加的工作量。

照片: 自動化技術為美國製造業提供助力,不過也對勞動市場帶來衝擊。(相片提供: Shutterstock.com)
自動化技術為美國製造業提供助力,不過也對勞動市場帶來衝擊。
照片: 自動化技術為美國製造業提供助力,不過也對勞動市場帶來衝擊。(相片提供: Shutterstock.com)
自動化技術為美國製造業提供助力,不過也對勞動市場帶來衝擊。

美國自動化技術展覽會(Automation Technology Expo)早前在克里夫蘭舉行。今年,參展商不約而同看好機械人技術的前景,認為這種技術將在美國製造業大派用場。事實上,隨著美國公司紛紛把生產活動遷回當地,加上勞動市場出現熟練工人不足的情況,很多參展商都表示目前生意已十分暢旺。

TSS Technologies來自俄亥俄州,專門提供自動化及系統整合服務。技術業務發展經理Shon Stewart對美國製造業面對的問題提出樂觀看法:「美國的生產活動逐漸增加,但勞動人口卻在收縮,這是我們必須正視的問題。

「我認為,即使我們不願面對,但機械取代人手已是大勢所趨。很多工人離開原來的崗位後,可以擔當技術水平更高、收入更佳的工作。舉例說,自動化設備也要依賴他們維修保養。

「我和西岸很多商家談過,他們都計劃把墨西哥或中國的生產活動遷回美國,在本地製造產品。我們可為這些公司提供自動化設備,讓他們不用像海外廠房般聘用大量人手。」

Ken Johnson是密歇根州感應系統製造商Promess的應用工程師。他同意最近的市場需求有所增加,認為主要原因是特朗普政府早前推出的企業稅改革。他談到業界面對的突然轉變:「我跟很多機器製造商談過,他們都說有原件製造商(OEM)聯絡他們,希望為新設備及新項目索取報價,並要求廠商2周內交貨。

「這些原件製造商很多早已計劃在海外製造新產品,相關工作也準備得如火如荼,例如落實設計或為海外廠房採購設備等。不過,當稅制改革通過後,這些工作全都擱置了。

「霎時間,在美國生產變得合情合理。很多公司都把墨西哥的生產活動遷返美國,從中國調回的更多。」

克里夫蘭位於美國中西部,因此,大部分參展商自然較關注自動化系統在美國本土節節上升的需求,不過一些商家看得更遠更廣。Erik Olson是台灣傳動控制及系統科技公司上銀科技的營業總監,他認為美國對自動化系統的需求仍遠遠不及其他市場。

Erik Olson談到各地的需求變化:「我們發現,很多商機實際上源自亞洲,當地電子產品及半導體公司對線性傳動產品的需求與日俱增。無可否認,美國的生產活動增加,但需求的上升速度仍不及亞洲。」

美國製造業復甦,也帶動其他產業發展,陸路貨運便是最佳例子。Promess應用工程師Ken Johnson說:「美國的商用貨車業已經摩拳擦掌,準備應付需求大增的情況。拖車、拖頭、轉向系統等商用貨車設備的製造商都有意增產。

「隨著大量生產活動重返美國,很多供應商及原件製造商已準備承接大量訂單,相關的製成品也需要運送。」

過去數十年,工業自動化一直是汽車業的重要發展基石。很多參展商指出,汽車業對他們的業務至關重要,但若干領域的需求也有上升之勢。今屆展覽,航天及醫療用品業均展現優厚潛力。

TSS技術業務發展經理Shon Stewart談到這些新機遇:「一直以來,汽車生產都是自動化系統的一大需求來源,但現在醫療儀器市場也發展暢旺。這類生命科學市場和汽車業有很大分別,也有很多限制,不過卻蘊含豐富商機。

照片: 3D打印技術可根據配戴者的臉型製作合適的氧氣罩。
3D打印技術可根據配戴者的臉型製作合適的氧氣罩。
照片: 3D打印技術可根據配戴者的臉型製作合適的氧氣罩。
3D打印技術可根據配戴者的臉型製作合適的氧氣罩。
照片: PTC推出引入AR技術的監察系統。
PTC推出引入AR技術的監察系統。
照片: PTC推出引入AR技術的監察系統。
PTC推出引入AR技術的監察系統。

「現時,汽車業的競爭非常激烈,畢竟大家都已在這個市場發展了一段長時間。相比之下,生命科學以及處理晶圓等電子產品的生產活動至今仍是較新的領域。」

Ken Johnson同樣放眼汽車業以外的機遇:「我們正積極增加航天範疇的業務,並開始涉足醫療用品市場。」

除了新市場外,對很多自動化技術公司而言,嶄新技術的角色越來越重要,其中3D打印技術(又名增材製造)的發展更是如日中天。事實上,現時航天及醫療用品業對自動化技術均有特定要求,而3D打印在滿足這些要求上也擔當重要角色。

Frank Tomas是俄亥俄州3D打印技術供應商Adaptive Corporation的計量方案專家,他談到不同市場在公司心目中的地位:「我們最重視航天市場,其次是汽車,第三是工業產品和設備,醫療用品則排行第四。」

和很多增材製造業參展商一樣,Frank Tomas認為,3D打印技術經過不斷演變後,用途已遠不止於製作模型和原型,還可作為成本合宜的製造工序。他說:「現在,很多3D打印機公司仍把焦點放在製作原型上。不過,我們希望物色一些有意使用3D打印生產功能組件的公司,和他們合作。為此,我們研發了一款3D碳纖維適用的產品,能製造非常堅硬的功能組件。

「這些組件最重要是能發揮功用,所以尺寸要準確,並能暢順運作。目前,很多公司仍傾向使用電腦數控機器製造金屬零部件,但3D打印技術可大大節省成本和時間。」

SMC是一家位於俄亥俄州的承包製造商,專為醫療用品及藥物公司製造零部件及器材成品。產品設計及開發代表Jason Belton同樣認為,3D打印的重點已由製作原型變成生產,並分享公司的經驗:「現在,我們不再限於製作原型,而是打印實際產品。這個領域目前正經歷相當大的改變。

「整體而言,這種改變能大大節省機器設備的開支,同時也可在產品訂製方面提供更大彈性。以氧氣罩為例,每個人的臉部輪廓都不同,所以要生產適合所有臉型的氧氣罩根本沒有可能。不過,若我們能根據每位配戴者的臉型,替他們訂製氧氣罩,而不是按一個樣本大量生產,那麼舒適度和效用都會大為提升。

「不過,3D打印也不是毫無局限,例如製成品的表面修飾及公差容限便有待改進。」

隨著3D打印技術日漸普及,除了個別仍有待解決的缺陷外,製造商也要在各方面作出調整,讓其更能融入整體生產程序。Shawn Narey是賓夕法尼亞州著名科技公司惠普(HP)的3D打印企業營業專員,他說:「商家改用增材製造的同時,也要重新設計零部件。例如,當使用注塑技術生產零部件時,商家要留意澆口、塑料流動等細節。

「不過,當使用3D打印技術時,商家便沒有這些顧慮,並可根據打印機的特性,對零部件作出相應調整,這是增材製造帶來的最大改變。其他問題方面,雖然我們已收窄速度及成本方面的差距,但仍要為部分領域研發新材料。」

除了3D打印外,擴增實境(AR)是另一項將為自動化行業帶來莫大影響的技術,主要用於協助控制及監察製造流程。今屆展覽,麻省軟件公司PTC展出控制系統ThingWorx。這款產品引入AR技術,並透過平板電腦控制。PTC期望ThingWorx可助他們在業界突圍而出。

PTC銷售工程師Debi Reese談到ThingWorx的優點:「用戶可透過平板電腦的AR介面來控制電動機。ThingWorx可用影像方式清晰呈現電流情況,讓用戶容易知道是否需要提高或降低電力。

「另外,系統也會透過電動機內的感應器不斷收集數據,實時評估效能,啟動預測性維護程序。」

照片:自動化技術展覽會2018為重返美國的製造商提供各種各樣的支援技術。
自動化技術展覽會2018為重返美國的製造商提供各種各樣的支援技術。
照片:自動化技術展覽會2018為重返美國的製造商提供各種各樣的支援技術。
自動化技術展覽會2018為重返美國的製造商提供各種各樣的支援技術。

美國自動化技術展覽會2018已於3月7至8日在克里夫蘭亨廷頓會議中心(Huntington Convention Center)舉行。

特約記者 James O’Donnell 克里夫蘭報道

資料提供 圖片:香港貿發局經貿研究
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