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美國風能業無懼華府態度轉冷

美國特朗普政府對再生能源業的支持大減,又放寬化石燃料限制。儘管如此,很多業內人士相信,當地風能業勢頭強勁,發展將可繼續邁步向前。

照片: 美國風能業發展步向成熟,發電設施也日益先進。(Shutterstock.com)
美國風能業發展步向成熟,發電設施也日益先進。
照片: 美國風能業發展步向成熟,發電設施也日益先進。(Shutterstock.com)
美國風能業發展步向成熟,發電設施也日益先進。

再生能源業發展日趨成熟,業者的經營方針也有所變化,不再側重興建新發電設施,反而更加重視提升現有設施的效能,特別是設法減省營運開支。今屆芝加哥美國風能協會(AWEA)國際風能展,多家參展商提供各種節流方法,場內整體氣氛良好,對美國政府就環保工作大唱反調未見太大憂慮。

與化石燃料相比,再生能源是一種較新的技術,不過行業發展已漸趨成熟。根據展覽主辦機構美國風能協會的資料,截至2017年第三季,美國現有再生能源設施的總發電量接近85,000兆瓦,佔該國整體發電量約8%。

美國風能業發展速度驚人,自2011年以來總發電量已增加超過1倍,現有風力發動機數目也相當龐大。多年來,業界花費大量資金興建風能設施,不過如今他們的焦點已慢慢轉到營運開支上。

今屆展覽,很多參展商都注意到業界的焦點已經改變。Keel是哥本哈根一家資產數據管理公司,高級項目經理Per Christian Larsen說:「風能業以往只關心如何控制資本開支,現在視線則落在營運開支上。他們希望提升一切設施的耐用性和可持續性,我們正好可在這方面發揮所長。」

大數據

Larsen表示,Keel會分析現有數據,為業者找出節省營運開支的可行方法:「最重要是善用過往數據。我們會整理數據,妥善組合,再根據客戶的需要分類,例如按錯誤碼、地區碼等分類。這樣,我們便能組建一個核心數據庫,以大數據形式進行五花八門的工作。」

事實上,今屆展覽,很多參展商提供的服務都涉及風力發動機數據分析,在這方面提供節省成本、提升效率之法。密歇根州的SkySpecs專門提供無人機檢查服務,技術總監Tom Brady談到他們與同業的分別:「很多公司現在都發展無人機技術,但我們產品的特色是採用全自動運作。用家只要把無人機放在風力發動機前,然後按『啟動』,它便會自動執行工序。

「在拍攝一切需要的影像後,我們會把數據上載到分析軟件。接著,我們便協助設施擁有者決定今年維修哪些部分,哪些可留待明年。」

由於SkySpecs的無人機檢查系統是全自動化,所以毋須由受訓技術員操作,另外還有多個較其他檢查方式優勝的地方。Brady說:「我們主要有三大優勢,首先最重要的便是安全。有些服務雖然能收集相同水平的數據,不過卻要專人高空作業,過程非常危險。第二是速度優勢,也就是在極短時間內完成工作。第三是貫徹持久,我們可以年復一年地到相同位置拍照,協助客戶掌握損壞情況的長期變化。」

偵測問題

加州的NerWind今年展出雷射探測裝置ROMEG,是場內另一款較受歡迎的風力發動機檢查設備。執行副總裁Ron Grey談到產品的優點:「ROMEG協助用家輕易找出及修正任何不平衡的扇葉。它會偵測每塊扇葉的角度,計算有問題扇葉偏離了多少,期間風力發動機可如常運作。」

事實上,ROMEG大受市場歡迎,正是因為它不會阻礙風力發動機運行,供電時間也因此不受影響。該裝置採用雷射技術量度扇葉角度,毋須在扇葉安裝感應設備,故可達致上述優勢。

Grey介紹產品的實際運作:「ROMEG共有兩個雷射鏡頭,一個射向葉根,另一個則射向葉尖。大約10至15分鐘後,我們便能計算哪塊扇葉需要調整,調整多少,同時也可分析有沒有任何嚴重失衡的問題。」

照片: SkySpecs的無人機檢查技術。
SkySpecs的無人機檢查技術。
照片: SkySpecs的無人機檢查技術。
SkySpecs的無人機檢查技術。
照片: 天祥協助能源公司遵從監管規定。
天祥協助能源公司遵從監管規定。
照片: 天祥協助能源公司遵從監管規定。
天祥協助能源公司遵從監管規定。

康涅狄格州的IM Corp今屆推出電纜遙距檢查系統,賣點同樣是避免影響設施運作,以及節省維修成本。該公司市場推廣專員Bill Corrente談到該系統在這兩方面的優勢:「我們的創辦人研發了一款專有軟件,可透過以極低電壓發出訊號來評估地下電纜系統,從而找出問題所在的確實位置。由於這些電纜都藏於地底,很多時供電公司無法馬上找出問題。即使把電纜取出來檢查,也往往要把電纜送到檢修中心,剪開絕緣層檢視,才可知道問題所在。

「不過,我們的技術卻可直接進入電纜進行評估。這樣,用家便不用把整段電纜取上來檢查,節省高昂開支。我們可以指出哪一部分有問題,把那一小段交到檢修中心替換,這比起取出整段電纜便宜多了。」

今年,很多參展商的服務都是為已興建風力發動機的業者而設,協助他們節省運作設備的開支。另一邊廂,芝加哥的Double-K Towers今屆在場內宣傳旗下的鋁製氣象塔。風能公司可利用氣象塔在風力場量度風速,從而物色最適合興建風力發動機的位置,節省初期成本。

Double-K Towers項目經理Marcin Maj表示,很多競爭對手都會用鋼材來搭建氣象塔。他談到鋁製塔的優勢:「鋁製塔與一般鋼製塔的最大分別在於重量。我們的產品輕得多,所以不需要混凝土地基,只以墊板和地錨支撐便可。因此,我們大約3天便能搭建100米高的塔,無論成本、清拆開支和時間都大為減少。」

監管框架

自起步階段以來,再生能源業一直依賴優厚的稅務待遇和鼓勵措施支持,與發展成熟的化石燃料供電業競爭。然而,特朗普領導的美國政府不但對再生能源欠缺支持,更慢慢放寬對化石燃料的限制。儘管如此,今屆展覽的氣氛大致良好,大部分業者深信,無論政府支持與否,風能業的地位都不會動搖。

新澤西州的Mersen USA專為供電業提供新物料。西岸地區經理Kevin Tieman對行業前景非常樂觀,並認為即使新建項目數量下跌,他們的電動齒輪零部件仍會有一定需求:「我們售賣的是消耗品,在風力發動機整個運作壽命期間都要用到。

「雖然以上情況可能會造成較長遠的負面影響,但目前我們仍未看到任何跡象。不過,要是原件製造業務真的放緩,我們會把發展重心轉到零部件替換及維修保養服務上。」

Benjamin Hatt是丹佛供電業研究公司Energy Acuity的業務發展經理,公司的研究成果令他格外看好業界前景:「無論監管規例及政局出現甚麼變化,風能業發展只會日益暢旺。業界的利潤相當可觀,為市場帶來動力,而且整體而言,現時發展太陽能和風能項目的成本也是歷來最低。」

除了聯邦政府不再熱心支持外,美國落實醞釀多時且更加嚴謹的標準制度,對當地再生能源業同樣影響深遠。總部設於倫敦的天祥(Intertek)專門提供檢查、產品測試和認證服務,預料將成美國業者的重要後盾,確保他們符合相關新規定。

天祥全球風能團隊技術經理Joseph Spossey談到美國逐步收緊規例:「過去10多年,美國一直進行新標準的制訂工作,現在終於開始廣泛實施。另外,美國也有數個專門制訂標準的機構,已按照北美市場的情況制訂特定標準。」

天祥的歐亞業務主要是協助公司客戶達到當地的強制設備認證規定。不過,美國目前尚未實施強制認證規定,而天祥的業務也較專注在性能測試上。Spossey談到這個分別:「在北美市場,強制設備認證規定的發展略為落後,所以我們較著重提供測試服務,確保發電設施的表現達到保證水平。」

照片: 今屆美國風能協會國際風能展氣氛輕鬆,未受美國政府施政方針改變困擾。
今屆美國風能協會國際風能展氣氛輕鬆,未受美國政府施政方針改變困擾。
照片: 今屆美國風能協會國際風能展氣氛輕鬆,未受美國政府施政方針改變困擾。
今屆美國風能協會國際風能展氣氛輕鬆,未受美國政府施政方針改變困擾。

美國風能協會國際風能展2018已於5月7至10日在芝加哥麥考密克會議展覽中心(McCormick Place)舉行。

特約記者 James O’Donnell 芝加哥報道

資料提供 圖片:香港貿發局經貿研究
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