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成本及系统兼容问题继续窒碍物联网发展

现有电脑系统未能兼容物联网,恐怕会令数据流失,加上企业对相关投资的回报存疑,种种因素均令物联网革命难以广泛推行。

照片: 制造商未能追上物联网革命的步伐 (Shutterstock.com)
制造商未能追上物联网革命的步伐
照片: 制造商未能追上物联网革命的步伐(Shutterstock.com)
制造商未能追上物联网革命的步伐

物联网革命的号角现已吹响,喧声震天,但发展却非一帆风顺。今年,世界物联网展(Internet of Things World)在加州举行,号称全球规模最大的物联网展览。不少参观者和参展商都担心,成本、现有电脑系统未能与物联网兼容,以及投资回报成疑等问题,会令许多用户对物联网却步。

尽管如此,不少公司已利用内置电子设备把日常生活物品接通互联网,以便进行遥距通信、监察及操控。电信公司、银行、医疗保健服务供应商、电子商贸平台及物流业者率先认识到物联网的好处,并作出所需投资。

参展商One Tech来自达拉斯,是一家老牌软件公司,业务遍及上述多个领域。该公司已调整原有的生产平台,确保可以兼容物联网。营业总监Cameron Forch谈及物联网的早期用户:「总的来说,电信公司是最优质客户。AT&T是本公司现有操作平台的最大用家,顺理成章,他们组建物联网系统时也与我们合作。其他客户则来自医疗保健服务、金融、保险、制造和供应链等行业。」

NimbeLink的总部位于明尼苏达州,生产连接物联网所需的嵌入式调制解调器。虽然该公司的客户群与One Tech重叠,但也稍有分别。NimbeLink的营销总监Peter Nilsson简介该公司的主要业务来源:「很多生意是来自农业、建造业、运输业、供应链和物流业。客户都要求快速和可靠的网络连接,这正是我们提供的服务。」

如前所述,一些公司很快便认识到物联网的好处,但另一些公司却迟迟不愿接受。Prolucid来自加拿大安大略省,专为工业用物联网提供系统整合服务,经常遇到上述问题。

Prolucid的系统整合专员Marcus Jacom谈到这个问题时表示:「一般而言,工业界接受物联网的进程较慢,许多公司必须百分之百确认物联网的效用才愿意投资。原因之一是他们知道安装物联网须停产一段时间,还要接受再培训。他们也认为,既然现在一切安好,何须改变。」

尽管如此,在一些制造领域,物联网也渐受欢迎。事实上,Jacom表示,一些企业若能减少不符合质量控制测试的产品数量,便可大幅提高利润,对这些公司来说,应有充分理由改用物联网系统。

他续称:「我们发现,利润少兼必须减少不合格产品数量的公司,较愿意投资物联网。如果你生产的塑胶瓶有10%不符合质量测试,也许不成问题。但如果你制造的是汽车,那就完全是另一回事。他们会发现物联网的成本效益十分显著。」

除了关心成本问题之外,许多公司认为,把现有信息科技基础设备(包括硬件和软件)与新的物联网系统整合也是一大挑战。现有数据处理系统有可能被扰乱,甚至损坏,这个风险太大。不过,会上一些参展商相信他们已可提供应对方案。

照片: NimbeLink的嵌入式调制解调器。
NimbeLink的嵌入式调制解调器。
照片: NimbeLink的嵌入式调制解调器。
NimbeLink的嵌入式调制解调器。
照片: 紧急照明灯Blackout Buddy已可连接物联网。
紧急照明灯Blackout Buddy已可连接物联网。
照片: 紧急照明灯Blackout Buddy已可连接物联网。
紧急照明灯Blackout Buddy已可连接物联网。

Grid Gain是一家加州软件供应商,客户经理Kevin Hubbert积极介绍旗下的解决方案:「我同意数据绝对不容侵犯,如果系统内的数据运作良好,为什么要撷取数据?然而,我们的做法是在现有的数据库和应用程序层之间着手,从而提升系统的速度、性能和规模,毋须先撷取数据然后再放回。

「举例来说,若每人每日均查阅网上账单10次,则有关的负荷会远超开发人员最初的预期,而系统也不能处理。不过,我们可以增强现有系统,以提升其速度及容量,大大增加工作负荷能力。」

尽管Grid Gain和其他公司保证可以提供解决方案,但技术困难往往令许多企业对物联网却步。总部位于三藩市的Helium了解业界对物联网的疑虑,在摊位公然展示写有「物联网已失败」(The Internet of Things Has Failed)的横额,很快成为会上热话。

Helium的产品营销及策划主管Dai Gemmel解释该公司大胆和具挑衅性标语的背后理念:「任何人若要组建物联网系统,都可在市面找到林林总总的选择,包括硬件、软件、无线连接及安全认证等。不过,如果你像我一样,就只须在实物设备上附加一个感应器,然后便可收集数据并开始进行分析。为什么会有人想处理其他东西?

「当然,连接成本也是一个问题。许多电信服务供应商不会把业务重点放在数据需求低的设备上,尤其是移动电话服务供应商。他们想要数据用量庞大的用户,以便获取丰厚利润。他们从事的5G、虚拟现实及扩展现实等业务,与物联网截然不同。物联网的数据用量少,但须连接很多物件。

「我们正尝试简化设备连接互联网的方法,解决所有问题。为此,我们开发了一个标准平台(包括硬件和软件),还有多种方便与感应器连接的模组,而这些模组只须连接到指定的网关。我们简化了整个过程,令物联网系统较易组建。」

虽然一些企业对物联网仍未消除疑虑,但消费者的顾虑较少,欣然接受物联网带来的便利,促使许多制造商为现有产品加入物联网功能。

总部位于加州的Eton便是其中之一。该公司是一家替代电源电子系统制造商,生产手动收音机和太阳能扬声器等产品。此外,他们与美国红十字会合作,生产配备电池的紧急照明灯Blackout Buddy。Blackout Buddy是该公司首项具备物联网升级功能的产品。

Eton营运总监John Smith介绍Blackout Buddy的升级功能:「Blackout Buddy推出市场已有10年,但最近才加装连接物联网的动作感应器。我们认为,物联网确实令这款产品更加易用。」

「现在,消费者可以对它说『喂Alexa,现在是晚上了』,便可启动感应器的动作感测功能。用户也可以说『Alexa,我出外了』,把它设定为戒备模式,不仅可以保护你的财物,如果发生任何事故,还会立即向你发放短信。这款感应器真的有很多用途,越来越受欢迎。我认为,物联网毫无疑问会渐获主流市场接受。」

照片:2018世界物联网展:现实生活接通数字世界。
2018世界物联网展:现实生活接通数字世界。
照片:2018世界物联网展:现实生活接通数字世界。
2018世界物联网展:现实生活接通数字世界。

2018世界物联网展已于5月14至17日在加州圣克拉拉会议中心举行。

特约记者 James O’Donnell 圣克拉拉报道

资料提供 图片:香港贸发局经贸研究
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